El vehículo de lanzamiento de satélites polares de la India despega con el satélite de radar EOS 4. Crédito de la foto: ISRO

Un satélite de radar indio y dos acompañantes entraron en órbita el domingo en un vehículo de lanzamiento de satélite polar, relanzando el programa espacial de la India después de la falla de otro tipo de cohete en agosto pasado.

La misión se lanzó el domingo a las 19:29 EST (lunes 0029 GMT) desde el Centro Espacial Satish Dhawan, ubicado a unos 80 kilómetros al norte de Chennai, en la costa este de India. El lanzamiento tuvo lugar a las 5:59 a. m. hora local en India.

El PSLV de la India voló en su configuración más potente, denominada PSLV XL, con seis propulsores de cohetes sólidos acoplados. Los propulsores y el motor de la etapa principal, que también quemaban propulsores sólidos preenvasados, enviaron el cohete a través de la Bahía de Bengala.

Cuatro de los propulsores se dispararon para apoyar la etapa central en la primera etapa de la misión. Dos propulsores más iluminados por aire se dispararon 25 segundos después para dar al cohete 2 millones de libras de empuje a máxima potencia.

Los seis propulsores se quemaron y fueron desechados en el primer minuto y medio de la misión, luego la etapa central agotó su combustible y se separó en T+ más 1 minuto, 49 segundos. Una fracción de segundo después, el motor Vikas de propulsión líquida de la segunda etapa del cohete se lanzó para continuar su ascenso al espacio.

El cohete expulsó su cono de nariz y luego se quema en la tercera etapa de combustible sólido del PSLV, y la tercera etapa de combustible líquido guió las cargas útiles de los tres satélites de la misión a la órbita y dirigió el cohete hacia el sureste y luego hacia el sur para evitar volar sobre Sri Lanka.

El PSLV desplegó la nave espacial EOS 4 casi 18 minutos después del lanzamiento. Alrededor de un minuto después, el cohete lanzó sus dos carros. Las cámaras a bordo mostraron los satélites volando libres del cohete, y los funcionarios de la Organización de Investigación Espacial de la India confirmaron que el PSLV había alcanzado una órbita objetivo.

La misión tenía como objetivo una órbita polar de 328 millas (529 kilómetros) sobre la Tierra. Los funcionarios de ISRO también confirmaron que el satélite principal del lanzamiento, denominado EOS 4, ha desplegado sus paneles solares para comenzar a generar su propia energía eléctrica.

La nave espacial EOS 4 de 3770 libras (1710 kilogramos), anteriormente conocida como RISAT 1A, estaba programada para desplegar su antena de radar de banda C a continuación. La nave espacial recopilará imágenes de radar de la Tierra y recopilará datos útiles en agricultura, detección de humedad del suelo, gestión de desastres, evaluación de desastres, inventario de carbono y gestión forestal y de plantaciones.

Los satélites de detección remota por radar pueden ver la superficie de la Tierra de día y de noche y no se ven oscurecidos por las nubes como las misiones de imágenes ópticas. EOS 4 comienza una misión de 10 años.

«Esta nave espacial será uno de nuestros mayores activos para servir al país», dijo S. Somanath, presidente de ISRO, en un comentario posterior al lanzamiento desde el Centro Espacial Satish Dhawan.

El satélite INS 2TD, lanzado el domingo como carga útil secundaria, lleva una cámara termográfica para observaciones de la Tierra y servirá como demostrador de tecnología para un futuro satélite que India está desarrollando en cooperación con Bután.

INSPIRESat 1 es un proyecto conjunto entre el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado y el Instituto Indio de Ciencia y Tecnología Espaciales, con contribuciones adicionales de instituciones en Singapur y Taiwán.

Alberga un instrumento científico para estudiar la dinámica de la ionosfera terrestre, una capa de la atmósfera superior donde se combinan las influencias del clima terrestre y espacial, que afectan las operaciones de los satélites y las comunicaciones por radio.

Otro instrumento del INSPIRESat 1 es un espectrómetro de rayos X financiado por la NASA para observar las erupciones solares. La nave espacial INSPIRESat 1 se ensambló y probó en Colorado y se envió a la India en preparación para el lanzamiento.

El satélite de imágenes de radar EOS 4 de la India se está preparando para su instalación en la envolvente de carga útil de su vehículo de lanzamiento de satélites Polar. Crédito de la foto: ISRO

El domingo de lanzamiento marcó el primer vuelo de un PSLV desde febrero pasado, una desaceleración en la cadencia de lanzamiento de India que se ha atribuido en parte al impacto de la pandemia de COVID-19. Con la misión del domingo, India ha lanzado 54 misiones PSLV desde 1993 y ha volado seis veces más en un solo año, habiéndose hecho un hueco en el mercado de lanzamiento internacional para poner en órbita satélites pequeños y medianos.

Pero India solo ha lanzado cuatro vuelos PSLV en los últimos dos años. La pandemia ha obligado a la agencia espacial de la India a pausar los preparativos de lanzamiento, y muchos de los satélites que alguna vez lanzó el PSLV se han cambiado a otros cohetes, sobre todo el Falcon 9 de SpaceX y los lanzadores emergentes de compañías como Rocket Lab.

El PSLV de la India es capaz de entregar más de 3850 libras (1750 kilogramos) de carga útil a una órbita polar de 622 kilómetros, poniendo su capacidad de elevación por encima de la de la mayoría de los vehículos de lanzamiento pequeños comerciales, pero muy por debajo de la del Falcon 9 de SpaceX.

El lanzamiento del domingo también marcó la primera misión orbital de la India desde que el cohete GSLV Mk.2 más poderoso del país falló en agosto. Un problema técnico con la tercera etapa del cohete impidió que alcanzara la órbita con un satélite indio de observación de la Tierra.

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