Si examina las telas con un aumento muy alto, puede ver cómo algunas mascarillas filtran las partículas mejor que otras. Y los primeros planos revelan una belleza invisible de los objetos cotidianos que se han convertido en una parte integral de la vida en todo el mundo.

Si bien los científicos continúan demostrando cómo las máscaras efectivas pueden retrasar la propagación del nuevo coronavirus, especialmente cuando se ajustan bien y se usan correctamente, algunos han adoptado enfoques microscópicos (SN: 12/2/21).

«Incrustadas en texturas a microescala hay pistas sobre por qué los materiales tienen propiedades diferentes», dice Edward Vicenzi, experto en microanálisis del Instituto de Conservación del Museo Smithsonian en Suitland, Maryland.

Antes de la pandemia, Vicenzi pasaba sus días observando meteoritos, piedras y otros especímenes de museo bajo un microscopio. En marzo de 2020, a medida que avanzaba la pandemia de COVID-19, él y sus colegas del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología en Gaithersburg, Maryland, tenían un fuerte deseo de ayudar a combatir el virus. Entonces, en su lugar, comenzaron a estudiar materiales para cubrir la cara.

  1. Imagen microscópica de una tela de franela de algodón
  2. Imagen de microscopio de una mezcla de poliéster y algodón
  3. Imagen microscópica de tejido de rayón
  4. Imagen microscópica de tela de franela de madera
  5. Imagen de microscopio de una máscara n95

Con un microscopio electrónico de barrido, Vicenzi y sus colegas examinaron docenas de materiales, incluidos filtros de café, fundas de almohadas, máscaras quirúrgicas y máscaras N95. En 2020, el equipo descubrió que los respiradores N95 eran más efectivos para proteger contra aerosoles como los que propagan el SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19. Y los investigadores informaron que las telas sintéticas como la gasa o el rayón no atrapan tantas partículas como las franelas de algodón de tejido apretado.

Las texturas microscópicas pueden explicar la capacidad de cualquier sustancia para filtrar aerosoles. La naturaleza aleatoria de las fibras de algodón, con su textura arrugada y formas complejas como torceduras, dobleces y pliegues, probablemente permite que el algodón atrape más partículas a nanoescala que otras telas, dice Vicenzi. Por el contrario, las telas de poliéster tienen fibras muy organizadas, en su mayoría rectas y lisas, lo que las hace menos eficientes como mascarillas faciales.

Las franelas de algodón ofrecen protección adicional al absorber la humedad del aliento, informaron Vicenzi y sus colegas el 8 de marzo. Nano materiales aplicados por ACS.

«Debido a que el algodón ama el agua, se hincha en ambientes húmedos, lo que dificulta que las partículas pasen a través de una máscara», dice Vicenzi. Las máscaras de poliéster y nailon, por otro lado, «repelen el agua del aliento, por lo que no hay ningún beneficio adicional».

Vicenzi ha explorado el mundo invisible de los materiales que cubren el rostro a través de su trabajo. Algunos textiles le recuerdan a la comida, como la fibra de rayón, que es similar a la textura de la pasta rigatoni. Otros, como la lana, le recuerdan patrones atmosféricos como el vórtice de un huracán.

Vicenzi planea ver de cerca las máscaras faciales. Y espera que su investigación ayude a las personas a decidir cómo protegerse mejor a sí mismas y a los demás durante la pandemia de COVID-19. «Es bueno usar un material de mascarilla eficaz cuando se puede», dice. «Sin embargo, usar una máscara en comparación con ninguna marca la mayor diferencia para frenar la propagación de patógenos».

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