La mañana del 20 de agosto de 2014 estuvo tranquila en la ionosfera de la Tierra. El viento solar estaba tranquilo y débil, y la orientación del campo magnético solar era estable, lo que no ayudó a crear mucho clima espacial.

Pero luego, a cientos de millas por encima del Polo Norte, la ionosfera se enfureció repentinamente y provocó un huracán espacial masivo de unos 1.000 kilómetros de ancho, un ciclón de plasma que se arremolinaba sobre la Tierra durante ocho horas.

El fenómeno fue capturado en tiempo real por los satélites meteorológicos militares de EE. UU. Sin embargo, solo recientemente fue descubierto en datos de archivo por un equipo dirigido por investigadores de la Universidad de Shandong en China.

«Hasta ahora, ha sido incierto que existan huracanes de plasma espacial, por lo que es increíble tener una observación tan sorprendente para probarlo», dijo el coautor de la Universidad de Reading, Mike Lockwood, en un comunicado de prensa.

Más que una metáfora

El apodo «Huracán espacial» no es solo un apodo pegadizo: la física de su formación es en realidad análoga a la forma en que los huracanes «normales» recolectan y enfocan energía en la atmósfera inferior. Al igual que sus contrapartes atmosféricas, esta tormenta espacial fue provocada por un área de baja presión que resultó en una rápida convección.

En la Tierra, este proceso convectivo tiene lugar desde abajo: el calor del agua de mar caliente impulsa la evaporación y el aire ascendente y transfiere energía a la atmósfera, que se concentra mediante el viento penetrante.

En el espacio, sin embargo, esta energía convectiva proviene de arriba, gracias a los campos magnéticos de la tierra y el sol, que interactúan entre sí y se cortan entre sí.

El campo magnético del sol tiene un patrón de ondas a medida que se extiende hacia el sistema solar, lo que significa que puede orientarse hacia el norte o el sur según la posición de la Tierra. Ese día de agosto de 2014, la región del campo magnético del sol alrededor de la Tierra estaba orientada hacia el norte. Esto significa que no está perfectamente conectado con el campo magnético de la Tierra, que también está orientado hacia el norte. Las líneas de campo tienden a repelerse entre sí, lo que generalmente conduce a condiciones climáticas tranquilas en el espacio. Pero estas condiciones a veces dan como resultado una mancha de aurora cerca de los polos, donde llueven electrones y aumenta la corriente eléctrica, al igual que la convección en el corazón de un huracán.

Esto hizo que el plasma circundante fluyera alrededor del punto de convección central, formando «bandas de lluvia» de electrones que crearon brazos aurorales en espiral alrededor de un ojo estable. En el corazón del sistema había un campo magnético en forma de sacacorchos que conducía la energía magnética desde el espacio a la ionosfera de la Tierra, y pasaron ocho horas antes de que se disolviera.

Fenómeno universal

Si bien los huracanes espaciales no tienen los mismos efectos letales que los primos atmosféricos, la afluencia de partículas energéticas que traen tales tormentas a la ionosfera podría perturbar los satélites e incluso afectar sus órbitas al agregarles más resistencia.

Y debido a que esta tormenta en particular surgió durante un tiempo relativamente tranquilo de actividad geomagnética, los investigadores dicen que los huracanes espaciales pueden ser incluso más comunes de lo que se pensaba. «Los campos magnéticos y de plasma en la atmósfera de los planetas existen en todo el universo, por lo que los resultados sugieren que los huracanes espaciales deberían ser un fenómeno común», dijo Lockwood.



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