El Telescopio Espacial Hubble (HST) ha ayudado a los astrónomos a confirmar que una galaxia enana cercana carece de elementos pesados, un rasgo típicamente visto en las galaxias del Universo primitivo distante.

A medida que evolucionan las galaxias, varias generaciones de estrellas producen y expulsan elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio, enriqueciendo la galaxia con lo que los astrónomos denominan colectivamente metales. Sin embargo, los astrónomos dicen que esta extraña galaxia es «extremadamente pobre en metales», un hallazgo inesperado para una galaxia a solo 20 millones de años luz de distancia.

«Al principio no nos dimos cuenta de lo especial que es esta pequeña galaxia», dijo Bärbel Koribalski, astrónoma del CSIRO de Australia y coautora de un estudio reciente de la galaxia, en un comunicado de prensa de la NASA. «Con datos combinados del Telescopio Espacial Hubble, el Gran Telescopio del Sur de África (SALT) y otros, ahora sabemos que la Galaxia Peekaboo es una de las galaxias más pobres en metales jamás descubiertas».

Los datos espectroscópicos capturados por SALT también indican que las estrellas de la pequeña galaxia solo comenzaron a formarse en los últimos mil millones de años, lo que la convierte en una de las galaxias más jóvenes en nuestro vecindario cósmico encontrada hasta ahora.

Los resultados se publicaron el 12 de noviembre. Boletines mensuales de la Royal Astronomical Society.

La galaxia Peekaboo

Con solo 1.200 años luz de diámetro, en comparación con los aproximadamente 100.000 años luz de la Vía Láctea, la galaxia enana se llama oficialmente HIPASS J1131-31. Sin embargo, dado que solo apareció detrás de una estrella de rápido movimiento en los últimos 50 a 100 años, los astrónomos lo han apodado «peekaboo».

Las galaxias extremadamente pobres en metales como Peekaboo no son intrínsecamente extrañas. Pero los astrónomos suelen encontrarlos en el Universo primitivo. Eso se debe a que las primeras galaxias, y por lo tanto las primeras estrellas, estaban compuestas casi en su totalidad por hidrógeno y helio. Solo se enriquecieron con elementos más pesados ​​cuando generaciones de estrellas masivas explotaron como supernovas, expulsando sus entrañas metálicas.

«Descubrir la galaxia Peekaboo es como descubrir una ventana directa al pasado, lo que nos permite estudiar su entorno extremo y las estrellas con un nivel de detalle que no está disponible en el distante Universo primitivo», dijo el astrónomo espacial Gagandeep Anand Telescope Science Institute y coautor de el nuevo estudio.

Hubble pudo resolver alrededor de 60 estrellas en Peekaboo como parte de su programa de encuesta instantánea llamado The Every Known Near Galaxy Survey. Sin embargo, el equipo de investigación espera obtener más observaciones utilizando el Hubble y el Telescopio Espacial James Webb en el futuro para aprender más sobre las estrellas de Peekaboo.

«Debido a la proximidad de Peekaboo a nosotros, podemos hacer observaciones detalladas, abriendo oportunidades para ver un entorno que se asemeja al Universo primitivo con un detalle sin precedentes», dijo Anand.



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