En 1950, cuando Herminia Pasantes Ordóñez tenía unos 14 años, escuchó a su madre decirle a su padre que nunca encontraría marido. Pasantes tuvo que usar anteojos gruesos debido a su mala vista. A los ojos de su madre, estas gafas significaban que su futuro como «buena mujer» estaba condenado. “Eso me hizo la vida más fácil”, dice Pasantes, “porque ya se dijo que estudiaría”.

En un momento en que era inusual que las mujeres se convirtieran en científicas, Pasantes estudió biología en la Universidad Nacional Autónoma de México en la Ciudad de México, o UNAM para abreviar. Fue el primer miembro de su familia en ir a la universidad.

Llegó a ser neurobióloga y una de las científicas mexicanas más importantes de su época. Sus estudios sobre el papel de la sustancia química taurina en el cerebro ofrecen una visión profunda de cómo las células mantienen su tamaño, lo cual es esencial para su correcto funcionamiento. En 2001 se convirtió en la primera mujer en recibir el Premio Nacional de Ciencias y Artes de México en el campo de la física, las matemáticas y las ciencias naturales.

«Aprendimos la regulación del volumen celular esencialmente a través de los ojos y el trabajo de Herminia», dice Alexander Mongin, neurocientífico bielorruso del Albany Medical College en Nueva York.

Pasantes se casó en 1965 mientras cursaba la Maestría en Bioquímica en la UNAM. Tuvo una hija en 1966 y un hijo en 1967 antes de obtener un doctorado. en Ciencias en 1970 en el Centro de Neuroquímica de la Universidad de Estrasburgo en Francia. Allí trabajó en el laboratorio de Paul Mandel, un polaco pionero en neuroquímica.

El laboratorio trató de descubrir todo sobre la retina, la capa de tejido sensible a la luz en la parte posterior del ojo. Pasantes decidió probar si los aminoácidos libres, un grupo que no se incorpora a las proteínas, están presentes en la retina y el cerebro de los ratones. Su primera cromatografía, una técnica de laboratorio que permite a los científicos separar e identificar los componentes de una muestra, mostró una inmensa cantidad de taurina en ambos tejidos. Taurine avanzaría el resto de su carrera científica, incluido el trabajo en su propio laboratorio, que comenzó alrededor de 1975 en el Instituto de Fisiología Celular de la UNAM.

La taurina está ampliamente distribuida en los tejidos animales y tiene diversas funciones biológicas, algunas de las cuales fueron descubiertas por Pasantes. Su investigación encontró que la taurina ayuda a mantener el volumen celular en las células nerviosas y protege las células del cerebro, los músculos, el corazón y la retina al prevenir la muerte de las células madre, que dan origen a todas las células especializadas del cuerpo.

un diagrama de la estructura química de la taurina
Herminia Pasantes pasó años dilucidando el papel de la taurina (se muestra la estructura química bidimensional) en las células cerebrales.PubChem

Al contrario de lo que creía la mayoría de los científicos en ese momento, la taurina no funcionaba como un neurotransmisor, enviando mensajes entre las células nerviosas. Pasantes fue el primero en demostrar que actúa como un osmolito en el cerebro. Los osmolitos ayudan a mantener el tamaño y la integridad de las células al abrir canales en sus membranas para permitir que el agua entre y salga.

Pasantes dice que pasó muchos años buscando una respuesta a por qué hay tanta taurina en el cerebro. “Si le haces una pregunta a la naturaleza, del 80 al 90 por ciento de las veces responderá que no”, dice ella. «Pero si responde que sí, entonces eso es maravilloso».

El laboratorio de Pasantes fue uno de los cuatro laboratorios principales que realizó un trabajo pionero en la regulación del volumen celular en el cerebro, dice Mongin.

Su trabajo y el de otros demostraron que la taurina tiene un efecto protector; Por eso, ahora se rocía el químico en los recipientes que contienen órganos para trasplantes. El trabajo de Pasantes sentó las bases para nuestra comprensión de cómo prevenir y tratar el edema cerebral, una condición en la que el cerebro se hincha debido a la acumulación excesiva de líquido, como un traumatismo craneal o un suministro sanguíneo reducido. Ella y otros expertos también revisaron el papel de la taurina para Red Bull, que agregó el químico a su fórmula para efectos potencialmente protectores en el corazón.

Pasantes se retiró de la investigación en 2019 y dedica su tiempo a hablar y escribir sobre ciencia. Ella espera que su historia atraiga a las mujeres de todo el mundo que quieren ser científicas: «Es importante transmitir el mensaje de que es posible», dice.

Años antes de que la aceptaran en el laboratorio de Mandel, su solicitud para un doctorado. en bioquímica de la UNAM fue rechazada. Pasantes dice que fue porque acababa de tener a su hija. Mirando hacia atrás, ese momento fue “una de las cosas más maravillosas que me pudo haber pasado”, dice Pasantes, porque terminó en Estrasburgo, donde floreció su potencial como investigadora.

Rosa María González Victoria, científica social especializada en estudios de género de la Universidad Autónoma del Estado de Hidalgo en Pachuca, México, entrevistó recientemente a Pasantes para un libro sobre las mujeres mexicanas en la ciencia. González Victoria cree que la reacción de Pasantes ante ese temprano rechazo habla por el tipo de persona que es: «Una mujer que toma esos no y los convierte en sí».

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