En la noche del 28 de febrero de 2021, alrededor de las 10 a. m., una bola de fuego atravesó el cielo sobre Inglaterra. El visitante extraterrestre en llamas fue visto por más de 1,000 personas y su descenso fue filmado por 16 cámaras de seguimiento de meteoritos dedicadas de la Fireball Alliance del Reino Unido y muchas cámaras de tablero y timbre.

Debido a la diferencia horaria con Australia, el equipo del Observatorio Global de Bolas de Fuego de la Universidad de Curtin fue el primero en observar los datos de sus cámaras y rápidamente se dio cuenta de que podría haber algunos meteoritos muy especiales cerca de la ciudad de Winchcombe, en Gloucestershire.

Las noticias a la mañana siguiente instaron a las personas en el área a estar atentas a las rocas negras en su jardín. La familia Wilcock descubrió una pila de polvo oscuro y pequeñas rocas en la entrada de su casa. Llamaron a especialistas del Museo de Historia Natural, quienes confirmaron que se trataba de un meteorito y recolectaron los desechos espaciales para su posterior análisis, todo dentro de las 12 horas posteriores al aterrizaje.

Durante el mes siguiente, se recolectaron más fragmentos del área. En total, las muestras totalizaron alrededor de 1,3 libras (600 gramos) de roca de asteroide excepcionalmente prístina del Sistema Solar exterior.

Hemos estado investigando este valioso hallazgo con colegas de todo el mundo durante los últimos 18 meses. Como informamos en un nuevo artículo en Science Advances, esta es una muestra muy fresca de roca antigua, formada en los primeros años del sistema solar y rica en agua y moléculas orgánicas que pueden ser críticas para el origen de la vida en la Tierra.

Cómo atrapar una bola de fuego

Los meteoritos son rocas del espacio exterior que han sobrevivido al ardiente descenso a través de nuestra atmósfera. Son los restos de nuestro (muy) lejano pasado, alrededor de la época en que se formaron los planetas, y contienen pistas sobre cómo era nuestro sistema solar hace miles de millones de años.

Hay más de 70.000 meteoritos en colecciones de todo el mundo. Pero el meteorito de Winchcombe es muy especial.

¿Por qué? Bueno, de todos los meteoritos que se han encontrado, solo se ha visto caer alrededor de 50 con suficiente precisión para calcular su órbita original, el camino que tomaron para impactar la Tierra. Averiguar la órbita es la única manera de entender de dónde vino un meteorito.

El Observatorio Global de Bolas de Fuego es una red de cámaras que observan la caída de meteoritos. Es una colaboración de 17 instituciones asociadas en todo el mundo, incluida la Universidad de Glasgow y el Imperial College en el Reino Unido. Esta colaboración surgió de Desert Fireball Network de Australia, dirigida por la Universidad de Curtin. De las pocas muestras de meteoritos con orígenes conocidos, el equipo del Observatorio Global Fireball ha recuperado más del 20 por ciento.

Tras la pista del meteorito Winchcombe

El meteorito Winchcombe fue uno de los mejores observados hasta la fecha. Todas estas observaciones nos ayudaron a determinar que esta muestra en particular provino del cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter.

Al observar una bola de fuego desde una red de cámaras, podemos recrear el camino de la roca a través de la atmósfera y calcular no solo su órbita sino también su caída al suelo.



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