CABLE DE CA | Nubes siniestras ondularon sobre su cabeza y el científico Jason Box corrió para llegar a un refugio antes de que comenzara a llover.

Box, un glaciólogo del Servicio Geológico de Dinamarca y Groenlandia, estaba acampando con sus colegas en la capa de hielo de Groenlandia el viernes pasado cuando el clima comenzó a cambiar.

Cuando el equipo salió corriendo del hielo, Box se sorprendió de lo cálido que se sentía el aire en su rostro. Le recordó a los cálidos vientos Chinook que azotan Colorado en invierno, derritiendo la nieve y el hielo a su paso.

Tenía razón en encontrarlo aprensivo. En los días siguientes, el clima cálido desencadenó un importante episodio de deshielo en Groenlandia, un evento impresionante para septiembre, que normalmente marca el final de la temporada de deshielo de la capa de hielo.

Durante el clímax del episodio del sábado, alrededor de 12 mil millones de toneladas de hielo se derritieron y se derramaron en el mar. Los científicos estiman que más de 200,000 millas cuadradas de la capa de hielo, un área más grande que California, se vio afectada por el derretimiento.

Según Xavier Fettweis, científico climático de la Universidad de Lieja en Bélgica, el episodio probablemente se encuentre entre los 10 eventos de escorrentía más altos en Groenlandia. Y es probablemente el evento de fusión de septiembre más fuerte registrado.

Ver un evento de fusión tan fuerte tan tarde en el año, agregó Fettweis en un correo electrónico, fue «extraordinario».

El derretimiento de la capa de hielo de Groenlandia es una gran preocupación para los científicos del clima y para la sociedad humana en su conjunto a medida que la Tierra se calienta. Groenlandia actualmente arroja alrededor de 250 mil millones de toneladas de hielo en el océano cada año, tanto en forma de glaciares que se desmoronan como en la superficie derretida. Es el mayor contribuyente del planeta al aumento del nivel del mar.

El verano es la principal temporada de deshielo de Groenlandia. Cuando el hielo de la superficie se derrite, parte del agua líquida vuelve a filtrarse en la nieve porosa de la capa de hielo, donde se vuelve a congelar. Pero parte de ella desemboca en el océano, donde contribuye a la subida del nivel del mar. Estos eventos de escorrentía son una gran preocupación para los científicos que controlan los niveles del mar.

Los grandes eventos de fusión tienden a exacerbar el problema de la escorrentía, más allá del problema del líquido adicional. En cierto punto, la nieve porosa se llena y el agua líquida ya no puede filtrarse en ella.

Y los eventos de derretimiento al final de la temporada pueden preparar la capa de hielo para más escorrentía el verano siguiente, advirtió Fettweis. A medida que se acerca el invierno, el agua líquida se vuelve a congelar más rápido, formando lentes duras en la superficie de la capa de hielo. Estas lentes pueden dificultar que el agua de deshielo del próximo año penetre en la superficie, por lo que se drena en el océano.

La temporada de deshielo de este año había sido relativamente modesta durante el episodio de septiembre. Fue puntuado por una sola «ola de calor» en julio, según el Centro Nacional de Datos de Hielo y Nieve, que provocó un aumento moderado en el derretimiento de la capa de hielo.

Pero la capa de hielo ha experimentado un derretimiento excepcional en otros veranos recientes. La temporada 2019 trajo algunos de los deshielos más fuertes y las mayores pérdidas de masa de la historia (cable climático, 2 de agosto de 2019). Y 2021 vio varios grandes eventos de fusión en julio y agosto.

Durante el evento del año pasado en agosto, los científicos observaron lluvia por primera vez en la historia registrada en la estación Summit de Groenlandia, una estación de investigación a gran altitud a casi 2 millas sobre el nivel del mar. Las temperaturas allí rara vez superan el punto de congelación.

Los científicos han advertido que este tipo de eventos podrían volverse más frecuentes y severos a medida que la región continúa calentándose, lo que aumenta la contribución de Groenlandia al aumento global del nivel del mar.

Fuertes eventos de derretimiento en septiembre aún son poco comunes. Pero eso puede cambiar en los próximos años. Según Fettweis, los estudios sugieren que en un clima más cálido en Groenlandia, la temporada de deshielo se alargará y los eventos de final de temporada pueden ocurrir con mayor frecuencia.

El reciente evento de derretimiento parece haberse ralentizado después de alcanzar su punto máximo durante el fin de semana. Pero el episodio fue inmortalizado por la artista Mette Hansgaard, quien siguió a Box y a los otros científicos al campo durante unos días para experimentar la capa de hielo, y su respuesta continua al cambio climático, por sí misma.

Cuando el viernes pasado comenzaron a caer fuertes gotas de lluvia del cielo, Hansgaard se detuvo para capturar el paisaje en su lienzo.

«Aquí llueve, así que las pinturas se escurren cada vez que se mojan», dijo mientras pintaba. «Entonces, en cierto modo, la lluvia y el clima afectan la pintura de la misma manera que el clima lo hace sobre el hielo».

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