En el transcurso de casi cinco años, una gacela hembra en Mongolia completó un extraordinario viaje de al menos 18 000 kilómetros (11 185 millas). Según un nuevo estudio, cruzó ríos helados, encontró campos petroleros, negoció fronteras cercadas con China y Rusia y viajó 900 kilómetros solo para sobrevivir dos meses de un invierno particularmente brutal.

Los viajes extremadamente largos pueden no ser infrecuentes para las gacelas de Mongolia (Procapra gutturosa), pero la tecnología que permite un seguimiento detallado de los mamíferos migratorios solo ha estado disponible en las últimas dos décadas. Los autores del estudio combinaron sus últimos hallazgos con observaciones previas de gacelas de Mongolia y concluyeron que las largas migraciones de estos antílopes de tamaño mediano son «comunes y que esta es simplemente la primera vez que los observamos».

La distancia acumulada recorrida por esta gacela durante el período de estudio fue casi la mitad de la circunferencia del ecuador terrestre. Tardaría más de un añopara una persona que, según una calculadora de tiempo de caminata, camina 12 horas al día en terreno llano para cubrir un recorrido de esa distancia. Otros mamíferos con pezuñas, o ungulados, que han realizado viajes recientes documentados incluyen un kob de orejas blancas (también una especie de antílope), que cubrió una ruta anular de 860 kilómetros a través de Sudán del Sur y Etiopía en 13 meses, según una tesis de maestría de 2018. por Kasahun Abera Legesse de la Universidad de Addis Abeba en Etiopía.

Más de la mitad de las gacelas del mundo de esta especie P. gutturosa vive en las estepas orientales de Mongolia, dice el ecólogo de vida silvestre Nandintsetseg Dejid del Centro de Investigación de Biodiversidad y Clima Senckenberg en Alemania, quien dirigió el nuevo estudio.

La trayectoria aparentemente aleatoria de este animal en particular y la exploración de territorios desconocidos, probablemente impulsada por la búsqueda de alimentos y condiciones climáticas benignas, debe verse como un movimiento nómada, escribieron Dejid y sus colegas en su estudio, publicado el 9 de febrero en Ecology. Los ungulados nómadas “necesitan rastrear los recursos cambiantes a nivel del paisaje [that] son impulsadas por precipitaciones altamente dinámicas entre años»,dice Dejid. El nomadismo es distinto de la migración, agrega, y describe a esta última como un movimiento estacional que normalmente lleva a un animal de regreso a una patria, lugar de nacimiento, lugar de nacimiento o lugar preferido anterior.

Los mapas muestran la ruta de movimiento de la gacela a través del este de Mongolia desde el comienzo de la persecución en 2014 hasta su muerte en 2019.


Créditos fotográficos: Daniel P. Huffman; Fuente: «El extraordinario viaje de 18.000 km de una gacela a través de las estepas de Mongolia», por Nandintsetseg Dejid et al., en ecología. Publicado en línea el 9 de febrero de 2022

La duración y extensión del viaje de esta gacela muestra que las vastas extensiones de tierra sin cercar son esenciales para la supervivencia de los ungulados nómadas, dice Dejid, quien también estudia los movimientos de los lobos grises y los caballos de Przewalski en Mongolia. El veterinario y epidemiólogo de la vida silvestre Enkhtuvshin Shiilegdamba, director de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre de Mongolia, está de acuerdo en que la ruta larga e impredecible de la gacela muestra cuán importante es el espacio abierto para los esfuerzos de conservación de la gacela de Mongolia. Shiilegdamba no participó en el nuevo estudio.

En octubre de 2014, Dejid y sus colegas equiparon 14 gacelas mongolas con collares GPS alimentados por baterías de litio que enviaban señales de ubicación cada 23 horas y proporcionaban datos de varios años. Pero una gacela número 15, la persona destacada en el nuevo estudio, recibió un collar GPS con energía solar que superó a los demás e hizo posibles los nuevos hallazgos. “Siempre he estado agradecido por esta persona extraordinaria que viajó distancias extremadamente largas y sobrevivió al invierno extremo de 2015-2016. Me encantaba ver las huellas de sus movimientos”, dice Dejid.

En agosto de 2019, una señal enviada por el collar solar indicó que la gacela podría haber muerto. Un mes después, Dejid se dispuso a investigar el caso y centró su atención en las últimas coordenadas que había transmitido el collar. «Conduje más de 900 kilómetros por la estepa para conseguir el collar GPS porque quería saber más sobre dónde murió y por qué», dice Dejid.

El rastro condujo a una familia de pastores que encontró el collar y lo guardó en su yurta. Sus perros probablemente habrían herido la cadera de la gacela y causado una infestación de gusanos mortal, dice Dejid.

La notable migración de la gacela contrasta marcadamente con los movimientos estacionales altamente predecibles de las manadas de ciervos bura estudiados por el ecologista de vida silvestre Matthew Kauffman de la Unidad de Investigación Cooperativa de Pesca y Vida Silvestre de Wyoming del Servicio Geológico de EE. UU. Un ciervo bura de un grupo en Wyoming migró unos 250 kilómetros a lo largo de un corredor familiar desde su área de distribución de invierno a su área de distribución de verano, informaron Kauffman y sus colegas en 2019. «Cuando rastreamos a este animal que regresa, está a solo 300 metros de distancia del anterior». rango de un año», dice. «Básicamente siguen sus propios pasos cuando regresan».

Los tipos de viajes que realizan las especies de ungulados probablemente reflejen diferencias en la previsibilidad de las fuentes de alimentos y los patrones climáticos, dice Kauffman. Año tras año, el venado bura en Wyoming pasa sus veranos en áreas montañosas que brindan buena comida de manera confiable e inviernos en valles que están protegidos de las inclemencias del tiempo. Las gacelas de las estepas orientales más dinámicas de Mongolia no lo tienen tan fácil. «Se ganan bien la vida, pero tienen que hacerlo explotando estos vastos paisajes», dice Kauffman. La gacela de Mongolia está designada como una especie de «preocupación menor» en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Mundial para la Naturaleza, aunque está en peligro regional según la Lista Roja de Mamíferos de Mongolia de 2006.

En términos más generales, los viajes de larga distancia de los ungulados están disminuyendo drásticamente debido a las barreras creadas por el hombre, como carreteras, cercas, desarrollo energético y agricultura comercial, escribieron Kauffman y sus colegas en Science en 2021. Un estudio de 2009 que sintetizó datos migratorios de 24 especies de ungulados de cuerpo grande surgió en relación con los hallazgos: Seis de esas especies eran migratorias extintas o desconocidas, informaron los investigadores. Y se ha encontrado que migran menos individuos de múltiples especies de ungulados.

En algunos casos, la incapacidad de realizar viajes largos puede provocar la muerte de los mamíferos migratorios, lo que ocurrió a fines del 19 y sus coautores escribieron en su artículo de 2021.

Algunas poblaciones de ungulados que pierden algunos o todos sus corredores de movimiento podrían sobrevivir, pero su conocimiento de cuándo y dónde migrar (comportamiento que incluye viajes nómadas o menos predecibles como el de las gacelas mongolas, como lo ve Kauffman) podría desaparecer con el tiempo. . Este patrón apareció en el alce y el borrego cimarrón, que estaban casi extintos en algunas áreas de América del Norte, según encontraron él y sus colegas en el artículo de 2021.

Las poblaciones liberadas de alces y ovejas en sus nuevas áreas de distribución carecían del conocimiento de cuándo y dónde migrar para encontrar buenas plantas para comer en el momento adecuado del año. Pero las generaciones posteriores de animales finalmente comenzaron a migrar nuevamente, posiblemente después de un verano en el que sus antepasados ​​estudiaron oportunidades de alimentación en altitudes más altas y transmitieron ese conocimiento a sus descendientes, documentaron el ecólogo de vida silvestre Brett Jesmer, Kauffman y otros en 2018. Este hallazgo llevó a los investigadores a confirmar la hipótesis de que la migración es un comportamiento aprendido, esencialmente enseñado o transmitido socialmente entre individuos en grupos de ungulados.

Las migraciones que desaparecen también pueden tener consecuencias negativas para las culturas humanas, que están entrelazadas con los animales migratorios, y para los ecosistemas, dice Kauffman. Algunos animales se alimentan de ungulados y muchos organismos dependen de la actividad biológica inducida por las pezuñas y la dispersión de semillas y otros materiales en la orina y las heces de los migrantes.

Mapas globales más completos de rutas de migración de mamíferos basados ​​en datos de collar GPS de alta resolución podrían ayudar a guiar los esfuerzos para evitar la construcción de nuevas barreras para las migraciones de ungulados a larga distancia. Hace tres años, Kauffman y varios de sus colegas, incluido Thomas Mueller del Centro de Investigación de Biodiversidad y Clima Senckenberg, quien fue coautor de Dejid del nuevo artículo, comenzaron un proyecto de mapeo que ahora se llamala Iniciativa Global de Migración de Ungulados.

Las gacelas mongolas estudiadas por Dejid representan un gran desafío para la conservación debido a su patrón de movimiento impredecible en áreas donde se espera que la infraestructura de transporte, gas y petróleo se expanda y se fragmente aún más las áreas abiertas, dice Kauffman. «¿En qué parte de este panorama necesitamos mantenerlos abiertos para que continúen movimientos como este?», agrega. «Esta pregunta es realmente desafiante porque los movimientos no son predecibles de un año a otro».

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