Cuando Drake formuló por primera vez su ecuación, el único término conocido con certeza era la tasa de formación de estrellas: unas 30 por año.

En cuanto al próximo término, en la década de 1960 no teníamos evidencia de que otras estrellas tuvieran planetas, y uno de cada diez parecía una estimación optimista. Sin embargo, los descubrimientos de observación de exoplanetas (planetas que orbitan alrededor de otras estrellas) que comenzaron en la década de 1990 y florecieron este siglo nos hacen confiar en que la mayoría de las estrellas tienen planetas.

El sentido común sugiere que la mayoría de los sistemas multiplanetarios contendrían uno a la distancia correcta de su estrella para albergar vida. La Tierra es ese planeta en nuestro sistema solar. Además, Marte puede haber sido susceptible de vida abundante en el pasado, y aún podría aguantar.

Hoy también nos damos cuenta de que los planetas no tienen que estar lo suficientemente calientes para que exista agua líquida en la superficie para sustentar la vida. Puede ocurrir en el océano interior de un cuerpo cubierto de hielo, con la ayuda del calor generado por la radiactividad o las mareas en lugar de la luz solar.

Por ejemplo, entre las lunas de Júpiter y Saturno, hay varias candidatas posibles. De hecho, el número medio de cuerpos habitables por sistema planetario podría superar fácilmente uno si incluimos las lunas como habitables.

Sin embargo, los valores de los términos del lado derecho de la ecuación siguen siendo más cuestionables. Algunos creerían que, dados algunos millones de años para jugar, la vida comenzará donde sea apropiado.

Eso significaría que la fracción de cuerpos adecuados en los que la vida realmente se pone en marcha es prácticamente uno. Otros dicen que todavía no tenemos evidencia de que la vida se origine en otro lugar que no sea la Tierra, y que el origen de la vida puede ser, de hecho, un evento extremadamente raro.

Una vez que comienza la vida, ¿desarrollará eventualmente inteligencia? Probablemente primero debe superar la etapa microbiana y convertirse en multicelular.

Hay evidencia de que la vida multicelular comenzó en la Tierra más de una vez, por lo que volverse multicelular puede no ser un impedimento. Otros, sin embargo, señalan que el «tipo correcto» de vida multicelular que evolucionó apareció solo una vez en la Tierra y puede ser raro en una escala galáctica.

La inteligencia puede conferir una ventaja competitiva sobre otras especies, lo que significa que su evolución podría ser bastante probable. Pero no sabemos exactamente.

¿Y la vida inteligente hará avanzar la tecnología hasta el punto en que (accidental o intencionalmente) irradie su existencia a través del espacio? Tal vez para los habitantes de la superficie como nosotros, pero para los habitantes del océano interior de mundos congelados sin atmósfera, podría ser raro.

¿Desde cuándo existen las civilizaciones?

¿Qué pasa con el promedio de vida de una civilización verificable, L? Nuestras transmisiones de televisión comenzaron a hacer visible la Tierra desde la distancia en la década de 1950, usando un mínimo de L de unos 70 años en nuestro propio caso.

Aunque en general L puede estar limitada por el colapso de la civilización (¿cuáles son las probabilidades de que la nuestra dure otros 100 años?), o por la desaparición casi total de la radiodifusión a favor de Internet, o por una elección consciente de «mantenerse callado» del miedo a los habitantes galácticos hostiles.

Juega tú mismo con los números, ¡es divertido! Encontrarás que si L es más de 1.000 años, norte (el número de civilizaciones detectables) será probablemente superior a cien. En una entrevista grabada en 2010, Drake dio su mejor suposición norte eran unos 10.000.

A medida que aprendemos más sobre exoplanetas cada año, entramos en una era en la que medir su composición atmosférica para detectar vida se vuelve más práctico. Dentro de la próxima década o dos, podemos esperar una estimación mucho más sólida de la proporción de planetas similares a la Tierra en los que comienza la vida.

Eso no nos dirá nada sobre la vida en los océanos interiores, pero podemos esperar información de las misiones a las lunas heladas de Júpiter, Saturno y Urano. Y, por supuesto, podríamos detectar señales reales de inteligencia extraterrestre.

Cualquiera sea el caso, la ecuación de Frank Drake, que ha inspirado tantas direcciones de investigación, continuará brindándonos una perspectiva que invita a la reflexión. Deberíamos estar agradecidos por eso.


La conversación

David Rothery, Profesor de Geociencias Planetarias, The Open University

Este artículo es republicado por La conversación bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.



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