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La Nebulosa del Cangrejo (Messier 1) es el remanente de supernova más brillante y mejor estudiado en el cielo. Imagen: Kfir Simón.

Tal vez sea un hecho sorprendente pero definitivamente decepcionante que ningún humano vivo haya visto la explosión titánica de una estrella como una supernova en nuestra propia Vía Láctea. No es exagerado decir cuándo comenzará el próximo, será el evento astronómico del milenio hasta el momento. Sin embargo, en una noche oscura y sin luna, apunte unos modestos binoculares de 10 x 50 a la constelación de Tauro, el Tauro, y debería poder distinguir una tenue nube de luz que, curiosamente, son los restos de un estrella masiva que se avecinaba hace casi 1.000 años.

Ahora catalogada como Messier 1 (NGC 1952) y conocida popularmente como la Nebulosa del Cangrejo por su parecido con un crustáceo, un apodo acuñado por Lord Rosse (William Parsons) a mediados del siglo XIX, es un remanente de supernova (SNR), el el ejemplo más hermoso y más brillante de tal objeto en todo el cielo. Oportunamente, tiene el honor de ser la primera entrada en el famoso catálogo de Charles Messier; El redescubrimiento independiente del gran francés (al médico inglés John Bevis se le atribuye el descubrimiento en 1731) en agosto de 1758 mientras buscaba el cometa Halley, lo que proporcionó el detonante para compilar su lista de objetos de cielo profundo enmascarados por cometas en torno a su búsqueda devoradora de los visitantes helados de las profundidades del sistema solar. Además, Messier 1 es el único SNR del catálogo Messier.

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La Nebulosa del Cangrejo (Messier 1) se encuentra en la constelación de Tauro, el Tauro.

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Messier 1 es sin duda una de las entradas más famosas de la primera versión publicada del catálogo esencial de Messier, pero tiene la reputación de ser la más difícil de observar visualmente de las primeras 45 entradas. El cangrejo brilla con una magnitud de aproximadamente +8, que es su magnitud integrada sobre su forma ovalada de 6 x 4 minutos de arco.

Como el Cangrejo es uno de los objetos astronómicos mejor estudiados y fotografiados, estamos muy familiarizados con su hermosa y colorida estructura en forma de red de filamentos caóticos y complejos entretejidos a lo largo de su nebulosa de fondo. Con esto en mente, mirar a través de un telescopio de apertura pequeña a mediana puede resultar un poco decepcionante para los aficionados que recién comienzan su experiencia de observación, ya que no se puede ver nada de la estructura filamentosa.

Sin embargo, recuerda que lo que estás viendo es notable: ¡los restos de una supernova titánica que explotó en 1054 y se ha estado expandiendo y disipando desde entonces! Como se mencionó anteriormente, un modesto par de binoculares de 10 x 50 será suficiente para captarlo, e incluso un telescopio de 80 mm le dará una idea de cómo se orienta el Cangrejo hacia el sureste-noroeste en el cielo. Los observadores que usan aumentos de hasta 100x informan que las partes más brillantes de la neblina difusa le dan una forma de «S», una impresión realzada por telescopios más grandes.

Si desea echar un vistazo a la retícula compleja, espere una buena noche y pruebe con un telescopio de 200 mm con un filtro O-III o preferiblemente UHC en el ocular. Sin embargo, olvídate de ver el famoso púlsar del cangrejo, a menos que estés mirando a través de un visor de 400-500 mm en una noche prístina bajo un cielo realmente oscuro.

Al menos el cangrejo se puede encontrar al este, directamente al noroeste del cuerno sur del toro, marcado por la estrella +3 Zeta (ζ) Tauri. A principios de diciembre, M1 ofrece una generosa ventana de observación desde aproximadamente las 8 p. m. hasta las 5 a. m., alcanzando su punto máximo alrededor de las 12:30 a. m. a una altitud de aproximadamente 60°.

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El Telescopio Espacial Hubble se acercó a la región alrededor del Pulsar del Cangrejo (la más a la derecha de las dos estrellas brillantes cerca del centro de esta imagen). Imagen: NASA y ESA.

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