Por primera vez, los investigadores han podido obtener datos bajo el glaciar Thwaites, también conocido como el «glaciar Doomsday». Descubrieron que el suministro de agua caliente del glaciar es mayor de lo que se pensaba anteriormente, lo que genera preocupaciones sobre el derretimiento más rápido y la aceleración del flujo de hielo.

Con la ayuda del submarino desatornillado Ran, que encontró su camino bajo el frente del glaciar Thwaites, los investigadores han hecho una serie de nuevos descubrimientos. La profesora Karen Heywood de la Universidad de East Anglia comentó:

«Esta fue la primera incursión de Ran en las regiones polares, y su exploración de las aguas debajo de la plataforma de hielo ha tenido mucho más éxito de lo que esperábamos. Planeamos aprovechar este emocionante hallazgo con más misiones bajo el hielo durante el próximo año».

El barco de buceo midió, entre otras cosas, la fuerza, la temperatura, la salinidad y el contenido de oxígeno de las corrientes oceánicas que fluyen bajo el glaciar.

El nivel del mar global se ve afectado por la cantidad de hielo que hay en la tierra, y la mayor incertidumbre en los pronósticos es la evolución futura de la capa de hielo de la Antártida occidental, dice Anna Wåhlin, profesora de oceanografía en la Universidad de Gotemburgo y autora principal del nuevo estudio ahora en Se publica Science Advances.

Impacto en el nivel del mar global

La capa de hielo en la Antártida occidental representa aproximadamente el diez por ciento del aumento actual del nivel del mar. Pero el hielo en la Antártida occidental también tiene el mayor potencial para aumentar esta tasa, ya que los cambios más rápidos del mundo tienen lugar en el glaciar Thwaites. Debido a su ubicación y forma, Thwaites es particularmente sensible a las corrientes oceánicas cálidas y saladas que encuentran su camino debajo.

Este proceso puede provocar un derretimiento acelerado en el fondo del glaciar y un movimiento hacia el interior en lo que se conoce como la zona de puesta a tierra, el área donde el hielo pasa de reposar en el lecho marino a nadar en el océano.

Debido a su ubicación inaccesible, lejos de las estaciones de investigación, en un área normalmente bloqueada por un espeso hielo marino y muchos icebergs, ha habido una gran falta de mediciones in situ en esta área. Esto significa que existen grandes lagunas en el conocimiento de los procesos de los límites entre el hielo y el océano en esta región.

Primeras mediciones realizadas

En el estudio, los investigadores presentan los resultados del sumergible, que midió la fuerza, temperatura, salinidad y contenido de oxígeno de las corrientes oceánicas que fluyen bajo el glaciar.

«Estas fueron las primeras mediciones realizadas bajo el glaciar Thwaites», dice Anna Wåhlin.

Los resultados se utilizaron para mapear las corrientes oceánicas debajo de la parte flotante del glaciar. Los investigadores descubrieron que existe un vínculo profundo hacia el este a través del cual fluye agua profunda desde Pine Island Bay, un vínculo que antes se creía que estaba bloqueado por una cresta submarina.

El grupo de investigación también midió el transporte de calor en uno de los tres canales que llevan agua caliente desde el norte hasta el glaciar Thwaites. «Los canales de agua caliente para acceder y atacar a Thwaites no los conocíamos antes de la investigación. Usando un sonar en el barco, que estaba anidado con un mapa oceánico de muy alta resolución de Ran, pudimos determinar que hay diferentes vías fluviales toma la cavidad de la plataforma de hielo y la deja, influenciada por la geometría del lecho marino «, dice el Dr. Alastair Graham de la Universidad del Sur de Florida.

El valor medido allí de 0,8 TW corresponde a un derretimiento neto de 75 km3 de hielo por año, que es casi tan grande como el derretimiento total del fondo en toda la plataforma de hielo. Aunque la cantidad de hielo que se derrite como resultado del agua caliente no es mucho comparada con otras fuentes globales de agua dulce, el transporte de calor tiene un gran impacto a nivel local y puede indicar que el glaciar no es estable en el tiempo.

No sostenible en el tiempo

Los investigadores también encontraron que grandes cantidades de agua de deshielo fluían hacia el norte desde el frente del glaciar.

Las variaciones en los niveles de salinidad, temperatura y oxígeno indican que el área debajo del glaciar es un área activa previamente desconocida donde diferentes cuerpos de agua se encuentran y se mezclan, lo cual es importante para comprender los procesos de fusión en la base del hielo.

Las observaciones muestran que el agua caliente se acerca a puntos fijos desde todos los lados, en puntos críticos donde el hielo está conectado al fondo del mar y le da estabilidad a la plataforma de hielo. El derretimiento alrededor de estos puntos fijos puede provocar inestabilidad y el retroceso de la plataforma de hielo y luego el glaciar río arriba que fluye desde tierra. Dr. Rob Larter del British Antarctic Survey comentó:

«Este trabajo muestra cómo y dónde afecta el agua caliente al glaciar Thwaites. Esto está influenciado por la forma del lecho marino y la base de la plataforma de hielo, así como por las propiedades del agua en sí. La integración exitosa de nuevos datos y observaciones para estudiar el fondo marino El número de propiedades del agua de las misiones Ran muestra los beneficios del espíritu multidisciplinario dentro de la Colaboración Internacional Thwaites Glacier «.

«La buena noticia es que ahora, por primera vez, estamos recopilando los datos necesarios para modelar la dinámica del glaciar Thwaite. Estos datos nos ayudarán a calcular mejor el derretimiento del hielo en el futuro. Con las nuevas tecnologías podemos». Mejorar los modelos y reducir la gran incertidumbre que impera actualmente con las fluctuaciones globales del nivel del mar. «dice Anna Wåhlin.

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