Después de un mes de intensas protestas civiles contra el deterioro de la economía de Sri Lanka, el presidente Gotabaya Rajapaksa acordó nombrar un nuevo consejo el viernes para guiar la formación de un gobierno interino. La resolución crearía una coalición de todos los partidos en el parlamento y rompería el control de la dinastía de la familia Rajapaksa que actualmente gobierna el país. Lo que está en juego es el futuro económico del país, que se encuentra en ruinas después de dejar de pagar su montaña de préstamos extranjeros estimados en $ 50 mil millones por primera vez desde que el país se independizó de Gran Bretaña en 1948.

Los signos de la inminente crisis económica de Sri Lanka se han vuelto cada vez más evidentes durante los últimos dos años de la pandemia de Covid-19, ya que los precios de los alimentos se han disparado y los cortes de energía se han vuelto más frecuentes. Sri Lanka actualmente tiene aproximadamente US $ 7 mil millones en deuda total con vencimiento este año.

Muchos atribuyen la crisis económica de Sri Lanka al maltrato de las finanzas por parte de los sucesivos gobiernos a través del aumento de la deuda externa y la continua inversión en infraestructura. El gobierno de Rajapaksa también implementó recortes de impuestos radicales en 2019, reduciendo la tasa del IVA, el impuesto que grava las importaciones y los suministros domésticos, del 15 al 8 por ciento, lo que contribuyó a una caída en los ingresos del país.

Se espera que el hermano mayor del presidente, Mahinda Rajapaksa, sea destituido como primer ministro como parte de un acuerdo negociado por el expresidente Maithripala Sirisena, quien se unió a docenas de otros miembros del partido gobernante en abril en protesta por la deserción del pobre presidente actual de Rajapaksa para gobernar. .

Pero la lucha por el poder en el país puede haber sembrado discordia entre los dos hermanos, lo que podría exacerbar su estancamiento político. El viernes, Associated Press informó que un portavoz del primer ministro no confirmó de inmediato la destitución del anciano Rajapaksa, y dijo que el primer ministro anunciaría tales decisiones de manera oportuna.

El país siguió acumulando deuda externa sin ingresos suficientes

Una gran parte de los problemas económicos de Sri Lanka es su creciente deuda externa, es decir, la financiación de su giro agresivo hacia el desarrollo de infraestructura bajo el ex presidente Mahinda Rajapaksa, el hermano mayor de Rajapaksa y dos veces primer ministro. Con sus finanzas ya sangrando, Sri Lanka obtuvo grandes préstamos de inversión de los bancos estatales chinos para financiar sus proyectos de infraestructura, incluido un controvertido desarrollo portuario en el distrito de Hambantota.

El gobierno de Sri Lanka justificó el proyecto Hambantota por convertir su economía en un bullicioso centro comercial comparable a Singapur. Sin embargo, el proyecto estuvo plagado de corrupción y se estancó, y Sri Lanka finalmente entregó el control del puerto a China como garantía después de no poder pagar sus préstamos.

Durante la última década, Sri Lanka acumuló $ 5 mil millones en deuda solo con China, según la BBC, lo que representa una gran parte de su deuda externa total. La deuda inflada de Sri Lanka con China y el fracaso del proyecto Hambantota se citan a menudo como ejemplos de la «diplomacia del libro de deudas» en la que China se ha involucrado en las últimas décadas.

Algunos creen que China amplió este enfoque de la diplomacia monetaria a través de su ambiciosa Iniciativa Belt and Road (BRI), un proyecto de infraestructura global que incluye inversiones chinas en desarrollos de infraestructura en partes de Asia, África y Europa, que luego se pagará como parte de la oferta de China. el poder económico creciente aumenta la influencia global. Alrededor de 139 de los 146 países del mundo, incluido Sri Lanka, se han unido al proyecto chino BRI. Si bien un proyecto de infraestructura de tal escala global puede traer algunos beneficios económicos a los países participantes, el BRI se ha convertido inevitablemente en una vía estratégica para que China gane influencia política en los países económicamente débiles de la región de Asia y el Pacífico. Según un análisis independiente de la Escuela Kennedy de Harvard para el Departamento de Estado de EE. UU., al menos 16 países involucrados en el proyecto BRI cargaron con miles de millones de dólares en deuda, que luego China apalancó.

Alrededor del 22 por ciento de la deuda de Sri Lanka se debe a acreedores bilaterales, inversores institucionales propiedad de gobiernos extranjeros, según CNBC. La vecina India ha buscado expandir su cooperación bilateral con Sri Lanka, en parte en un intento de asegurar su control sobre China en el sur de Asia. India extendió recientemente una línea de crédito de $ 1.5 mil millones a Sri Lanka para ayudar a apuntalar la crisis de combustible del país, además de otros $ 2.4 mil millones a través de un intercambio de divisas y un aplazamiento de préstamos desde enero.

A medida que el país acumuló deuda externa, su sector turístico, que anteriormente era una industria de $44 mil millones y una importante fuente de ingresos para la isla, recibió golpes sucesivos. En 2019, el turismo sufrió una serie de bombardeos en iglesias que mataron a casi 300 personas, incluidos algunos extranjeros.

Durante el próximo año, la pandemia de Covid-19 detuvo el turismo y otros sectores clave, lo que provocó una recesión económica mundial. Aunque Sri Lanka ha visto un aumento en el número de visitantes extranjeros durante el año pasado, la pandemia en curso, junto con la invasión de Ucrania por parte de Rusia, ambas naciones principales fuentes de turismo a Sri Lanka antes del conflicto, ralentizaron aún más la recuperación de la industria.

Un recrudecimiento de la crisis desencadenó protestas masivas

Los problemas del país se intensificaron en marzo cuando el gobierno de Sri Lanka anunció un corte de energía diario de 13 horas para conservar energía en medio de la crisis actual. Sin electricidad adecuada, muchos no pudieron hacer su trabajo mientras continuaba la crisis económica, lo que provocó disturbios masivos. Miles de habitantes de Sri Lanka salieron a las calles en las semanas posteriores al apagón para protestar por la profundización de la crisis del país.

El 1 de abril, el presidente Rajapaksa declaró el estado de emergencia a medida que crecían los disturbios.vio a los manifestantes chocar con la policía. Todo el Gabinete del Gobierno de Sri Lanka renunció en protesta poco después de la implementación de la Ley de Emergencia, lo que llevó a Rajapaksa a derogar la ley. Entre los que estaban dispuestos a renunciar estaba el ministro de Deportes, Namal Rajapaksa, otro miembro de la familia Rajapaksa y sobrino del presidente.

Con el descontento político en aumento y sin una solución a la vista, los rivales de Rajapaksa comenzaron a pedir una moción de censura a su gobierno.

“Confiamos en que tenemos los números y que presentaremos la moción en el momento adecuado”, dijo a CNBC la diputada opositora Harsha de Silva. Con la esperanza de apaciguar a los críticos, el presidente Rajapaksa intentó formar una nueva coalición de unidad bajo su liderazgo, pero no recibió apoyo. En abril, el gobierno también anunció una suspensión temporal de los pagos de la deuda externa, lo que marca la primera vez que Sri Lanka incumple los pagos de préstamos externos desde la independencia.

Los expertos han estado advirtiendo sobre una posible situación grave en las finanzas del país desde hace algún tiempo. Cuando el país incumplió, el gobierno negoció un plan de rescate con el Fondo Monetario Internacional, que consideró insostenible su deuda acumulada.

«El Gobierno tiene la intención de continuar sus conversaciones con el FMI lo más rápido posible para formular y presentar a los acreedores del país un plan integral para restaurar la deuda pública externa de Sri Lanka a una posición totalmente sostenible», dijo el Ministerio de Finanzas en un comunicado.

En una reunión con funcionarios del gabinete una semana después, el presidente Rajapaksa reconoció el papel de su gobierno en la economía en declive del país. En particular, el presidente dijo que el gobierno debería haber acudido antes al FMI en busca de ayuda para hacer frente a su ingobernable deuda externa y que debería haber evitado la prohibición de importar fertilizantes químicos, que estaba destinada a preservar las tenencias de divisas de Sri Lanka, pero en cambio su producción agrícola afectada.

“En los últimos dos años y medio hemos enfrentado grandes desafíos. La pandemia de Covid-19, así como la carga de la deuda y algunos errores de nuestra parte”, dijo Rajapaksa.

Ahora, el futuro de Sri Lanka depende de si el cambio de gobierno propuesto por el presidente apaciguará a su creciente oposición el tiempo suficiente para que el FMI llegue a una solución. El jefe de finanzas de Sri Lanka, Nandalal Weerasinghe, ha dicho que un acuerdo tan esperado podría tardar meses.

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