La superficie congelada de Europa está cubierta por pares prominentes de crestas que se extienden a lo largo de los valles de hielo. Estas dobles crestas son las características más comunes en la luna de Júpiter. Pero los científicos aún no tienen una idea clara de cómo surgen las rarezas.

Ahora, un análisis de imágenes de una serie similar de crestas en la capa de hielo de Groenlandia sugiere que el agua relativamente poco profunda dentro de la gruesa capa de hielo de Europa puede estar detrás de su formación, informan los científicos el 19 de marzo. comunicación de la naturaleza. Si es así, eso podría significar que Europa tiene mucha más agua líquida poco profunda de lo que creían los científicos.

Los sistemas de doble cresta de Europa, que pueden extenderse cientos de kilómetros, contienen algunas de las características más antiguas de la luna, dice Riley Culberg, geofísico de la Universidad de Stanford. Algunos investigadores han sugerido que la flexión de la capa de hielo de la luna debido a las mareas en un océano subyacente de agua líquida juega un papel en la formación de las crestas.Número de serie: 8/6/20). Otros han sugerido que el agua brotó de las profundidades de la luna helada, un proceso conocido como criovulcanismo, para formar las crestas. Sin embargo, sin una mirada más cercana, fue difícil encontrar una explicación más sólida.

Pero Culberg y sus colegas parecen haberse tomado un tiempo libre. Los datos recopilados por el satélite ICESat-2 de la NASA en marzo de 2016 mostraron un sistema de doble cresta de 800 metros de largo en el noroeste de Groenlandia. Entonces, el equipo miró hacia atrás en otras imágenes para ver cuándo apareció por primera vez el sistema de crestas y evaluar cómo creció. Los investigadores encontraron que las crestas aparecieron en imágenes desde julio de 2013 y todavía están presentes hoy.

Cuando las crestas, que se encuentran a ambos lados de un canal, como las de Europa, alcanzaron su tamaño completo, tenían un promedio de solo 2,1 metros (7,6 pies) de altura. Eso es mucho más pequeño que las crestas de Europa, que pueden elevarse 300 metros o más sobre la superficie lunar. Pero la gravedad de la superficie es mucho menor en Europa, por lo que las crestas pueden crecer mucho más, dice Culberg. Cuando él y sus colegas tuvieron en cuenta la diferencia de gravedad entre la Tierra y Europa en sus cálculos, encontraron que las proporciones de los dos sistemas de crestas coincidían.

una doble cresta representada en la superficie de Europa
Los sistemas de doble peine son comunes en Europa. El par más grande visto en esta imagen compuesta de la nave espacial Galileo de la NASA en la década de 1990 tiene aproximadamente 2,6 kilómetros (1,6 millas) de ancho y 300 metros (1,000 pies) de altura.JPL-Caltech/NASA, ASU

Los científicos nunca obtendrán un análogo perfecto de Europa en la Tierra, pero las crestas de Groenlandia «se ven exactamente como las crestas europeas», dice Laurent Montési, geofísico de la Universidad de Maryland en College Park que no participó en el estudio.

Los datos de los radares montados en aviones recopilados en marzo de 2016 muestran que una capa de nieve llena de agua se encuentra a unos 10 a 15 metros debajo de la superficie debajo de las crestas de Groenlandia, dicen Culberg y su equipo. Esta agua proviene del agua de deshielo superficial que se hunde y luego se acumula en la nieve enterrada, que a su vez se asienta sobre una capa impermeable de hielo.

Los ciclos repetidos de congelación y descongelación del agua en esta capa de nieve empujarían el agua a la superficie, sugieren los investigadores. En la primera fase de recongelación, se forma un tapón de hielo sólido. Luego, a medida que se congela más agua, se expande y es empujada hacia la superficie a cada lado de ese tapón, empujando el material hacia arriba y creando las crestas dobles en la superficie.

El proceso funciona de la misma manera en Europa, sugieren los investigadores. Pero dado que no se conoce agua de deshielo o precipitación en la superficie de la luna, es probable que el agua cercana a la superficie tenga que provenir del océano que se cree que está atrapada debajo de la capa helada de la luna (14/05/18). Una vez que esta agua subió a la superficie a través de fisuras, podría acumularse en gruesas capas de hielo que se rompieron por los movimientos de las mareas o los impactos de meteoritos.

«Existe un consenso general de que estas crestas crecen a partir de grietas en el hielo», dice William McKinnon, científico planetario de la Universidad de Washington en Saint Louis, que no participó en el estudio. «Pero cómo si lo hacen es la cuestión”.

La respuesta a esa pregunta puede no tardar en llegar, dice McKinnon. La misión Europa Clipper de la NASA está programada para lanzarse a fines de 2024. Si todo va bien, el orbitador llegará a Júpiter en abril de 2030. “Si algo similar a lo que sucedió en Groenlandia sucede en Europa, podremos verlo”, dice.

Los investigadores también estarán interesados ​​en ver si la misión puede determinar qué tipo de materiales de las profundidades del océano pueden haber sido traídos a la superficie de Europa, ya que se cree que la luna es uno de los mejores lugares del sistema solar para buscar vida extraterrestre. (Número de serie: 4/8/20).

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