A menudo se hace referencia a los ojos como ventanas al alma; Sin embargo, para un estudiante de la Universidad de West Virginia, son ventanas al cerebro y una herramienta clave en la lucha contra la enfermedad de Alzheimer.

A menudo se hace referencia a los ojos como ventanas al alma; Sin embargo, para un estudiante de la Universidad de West Virginia, son ventanas al cerebro y una herramienta clave en la lucha contra la enfermedad de Alzheimer.

Rachel McNeel, estudiante de química en el Eberly College of Arts and Sciences, identificó recientemente cambios metabólicos tempranos causados ​​por la enfermedad en los ojos y el cerebro, lo cual es un paso importante hacia la detección temprana.

La estudiante de Honors College y nativa de Beckley presentará sus hallazgos virtualmente a los miembros del Congreso durante Posters on the Hill del 26 al 27 de abril.

El evento, patrocinado por el Consejo de Investigación de Pregrado, presenta a los investigadores más talentosos de colegios y universidades de todo el país y les brinda la oportunidad de demostrar el valor de la investigación de pregrado.

Con al menos 6,2 millones de estadounidenses que viven con la enfermedad de Alzheimer, no se puede subestimar la importancia de la investigación de McNeel.

«La investigación sobre la enfermedad de Alzheimer es importante por muchas razones», dijo. «La enfermedad es devastadora no solo para los millones de personas que son diagnosticadas, sino también para los millones de familiares y amigos que deben cuidarlos y amarlos».

En los EE. UU., se proyecta que al menos un 10% más de personas serán diagnosticadas con la enfermedad de Alzheimer en los próximos cinco años, agregó McNeel.

«Se cree que la enfermedad de Alzheimer es causada por la acumulación anormal de proteínas dentro y alrededor de las células cerebrales», dijo. “Diferentes áreas del cerebro se encogen con el tiempo. Las primeras zonas que suelen verse afectadas son las encargadas de los recuerdos. Sin embargo, los pacientes suelen sufrir alteraciones visuales previas a los defectos neurológicos, por lo que los ojos se han utilizado como herramienta de diagnóstico de la enfermedad”.

Los déficits metabólicos en los ojos y el cerebro se sugieren como indicadores tempranos de la enfermedad; Sin embargo, todavía son en gran parte desconocidos.

Para identificar los cambios metabólicos tempranos causados ​​por la enfermedad en estos dos órganos vitales, McNeel y su mentor Jianhai Du, profesor asistente en el Departamento de Oftalmología y Ciencias Visuales de la Facultad de Medicina, modelaron la enfermedad de Alzheimer de inicio temprano en ratones, las mutaciones de tres claves llevan genes en pacientes humanos.

Usando espectrometría de masas, el equipo identificó cambios clave en los procesos bioquímicos en los ojos y cerebros de ratones modelo con Alzheimer.

«Específicamente, encontramos que un metabolito llamado ácido pantoténico aumentó tanto en el cerebro como en los ojos a una edad muy temprana antes de los cambios fenotípicos, lo que sugiere que los déficits metabólicos tempranos pueden ser críticos para el desarrollo de la enfermedad», dijo McNeel.

Du espera que la identificación de estos metabolitos conduzca a una detección más temprana de la enfermedad y ayude a reducir la visión y los efectos neurológicos que ocurren en etapas posteriores.

«El diagnóstico temprano antes de los síntomas clínicos es extremadamente difícil, pero crucial para prevenir o tratar la enfermedad de Alzheimer», dijo. «La información sobre los cambios metabólicos tempranos tanto en el ojo como en el cerebro puede brindarnos una nueva herramienta para la detección temprana mediante el estudio de los cambios bioquímicos en el ojo».

McNeel conoció a Du durante su primer año en el Programa de aprendizaje de investigación.

Con el apoyo de la Oficina de Investigación de Pregrado, el programa de dos semestres permite a los estudiantes con experiencia en investigación limitada o nula utilizar fondos gubernamentales de trabajo y estudio u obtener créditos para la capacitación en investigación de pregrado en la facultad de investigación de WVU.

«El programa es un requisito previo para desarrollar habilidades para trabajar en entornos de laboratorio», dijo. “Rachel ahora continúa trabajando como asistente de investigación de pregrado durante el año escolar y el verano. Debido a sus destacados logros, es una de las pocas estudiantes dotadas que trabaja de forma independiente en proyectos de investigación como este. Estoy encantado de verla convertirse rápidamente en una joven científica.

Para McNeel, participar en investigaciones de pregrado la ha ayudado a comprender mejor y aplicar lo que aprendió en el aula para resolver un problema del mundo real.

«La capacidad de experimentar con estos procesos biológicos me obliga a aprenderlos bien», dijo. “Habiendo estado en el laboratorio desde el primer año, también he tenido la oportunidad de colaborar y enseñar con otros miembros de mi laboratorio, lo que ha sido muy beneficioso. Para ser honesto, disfruto tanto estar en el laboratorio que paso muchos viernes por la noche haciendo experimentos”.

Mira un video con Rachel McNeel.


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