El astrónomo australiano David Martin pasó su infancia no mirando a través de un telescopio sino con un bate de cricket en la mano. Sus sueños de convertirse en profesional no se materializaron; En cambio, el hombre de 32 años ahora es miembro de Sagan de la NASA en el estado de Ohio, donde trabaja para descubrir los misterios de los exoplanetas en algunos de los entornos más extremos del universo.

El primer contacto de Martin con la astronomía fue una inmersión profunda en las matemáticas de los sistemas de dos y tres cuerpos en la Universidad de Ginebra. Después de graduarse en 2012, se fue a Suiza para hacer su doctorado. – y aprender a jugar al hockey sobre hielo.

La investigación de doctorado de Martin analizó las variaciones en el tiempo de tránsito, las pequeñas diferencias en el tiempo utilizadas para calcular el tamaño de los exoplanetas que pasan frente a sus estrellas anfitrionas. No contento con algo simple, Martin optó por estudiar los sistemas circumbinarios, donde los exoplanetas orbitan más de un cuerpo, a menudo dos estrellas. «Eran geniales porque eran un ejemplo realmente extremo de la variación del tiempo de tránsito», dice. Encontrar planetas circumbinarios ha sido tanto un desafío de observación como una búsqueda teórica intrigante: se sabe mucho menos sobre su formación y evolución que sobre los exoplanetas en entornos más convencionales.

Martin ahora está buscando exoplanetas en sistemas aún más extraños, como los que contienen una enana blanca. El mayor desafío ya no es solo encontrar exoplanetas, dice. «Está tratando de encontrar nuevos planetas que realmente amplíen nuestra comprensión», tal vez de formas que nunca esperábamos.

Para hacer esto, él y un colega, Dan Fabrycky de la Universidad de Chicago, desarrollaron un algoritmo para encontrar exoplanetas llamado STANLEY. (Martin le puso el nombre de su perro simplemente porque podía). Antes de STANLEY, los exoplanetas en sistemas circumbinarios tenían que detectarse con el ojo humano. Ahora el algoritmo permite no solo encontrar exoplanetas más pequeños, sino también una caracterización mucho más precisa de tales sistemas.

Amaury HMJ Triaud, astrónomo de exoplanetas de la Universidad de Birmingham en el Reino Unido y el coautor más publicado de Martin, dice que los astrónomos como Martin no aparecen todos los días. «Me encanta trabajar con él», dice. «Él me saca de mi zona de confort y nuestras discusiones siempre conducen a algo nuevo».


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