Los CubeSats son satélites pequeños, generalmente no más grandes que una caja de zapatos, diseñados para operar en órbita terrestre baja. Pero Ciara McGrath, de 31 años, y su equipo de la Universidad de Manchester, Reino Unido, están diseñando CubeSats que podrían viajar a destinos más distantes.

SURROUND, una colaboración con la Agencia Espacial Europea y el Instituto de Estudios Avanzados de Dublín, podría ser una de las misiones CubeSat más ambiciosas de la historia. Pondrá una constelación de seis naves espaciales en órbita alrededor del Sol, incluso en los puntos de Lagrange a 900.000 millas (1,5 millones de kilómetros) de la Tierra y más allá. Esta flota podrá identificar tormentas solares, rastrearlas en tres dimensiones a medida que atraviesan el sistema solar interior y proporcionar una alerta temprana cuando una tormenta de este tipo se dirija hacia la Tierra.

El trabajo de McGrath es descubrir cómo colocar los diminutos satélites en su lugar. Hasta ahora, pocos CubeSats se han aventurado más allá de los límites de la órbita terrestre, haciendo autostop a Marte y la Luna en cohetes mucho más grandes. Pero McGrath está buscando sistemas novedosos y más eficientes que los CubeSats puedan usar para impulsarse hacia sus destinos, como velas solares y propulsión eléctrica.

Es el tipo de desafío que le encanta. «Antes de ir a la universidad, pensé que iba a ser científico», dice McGrath. «Mi papá me convenció de dedicarme a la tecnología en el último minuto porque ‘[engineers] son los que resuelven los problemas.’ ‘ Ella piensa que él tenía razón.

SURROUND se ha convertido en el orgullo de McGrath. No solo dirige a los ingenieros del Grupo de Investigación de Sistemas Espaciales de la Universidad de Manchester, sino que también quiere reducir el impacto ambiental de los satélites. Los CubeSats son más baratos que los satélites más grandes y requieren menos energía para fabricarse. También pueden salirse de la órbita y quemarse rápidamente, en lugar de contribuir al creciente problema de los desechos espaciales.

«Las operaciones en el espacio están cambiando significativamente», dice McGrath. «Investigamos para equilibrar lo bueno y lo malo».


Asegúrese de consultar nuestra lista completa de las 25 estrellas en ascenso en astronomía. ¡Vuelve cada semana para ver un nuevo perfil!

¡Suscríbase a la revista Astronomy hoy para recibir las últimas noticias astronómicas y contenido de observación directamente en su puerta!



DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí