(Inside Science) – Cuando esté terminado, el Telescopio Gigante de Magallanes, construido en el desierto de Atacama en Chile, recopilará imágenes del universo diez veces más nítidas que las producidas por el Telescopio Espacial Hubble. Tomará fotos de planetas distantes y las buscará en busca de signos de vida, revelará las masas y composiciones de las galaxias infantiles y analizará cómo nacen y mueren las estrellas.

Con alrededor de 13 pisos de altura y un peso de alrededor de 14 millones de libras, incluida la estructura de soporte, el GMT será parte de una nueva generación de «telescopios extremadamente grandes» que los astrónomos creen que proporcionarán nuevos conocimientos sobre los misterios no resueltos del universo Enable. La construcción de tal gigante es una obra maestra técnica. Ese mes, los trabajadores comenzaron a verter el sexto de los siete espejos gigantes, que estarán dispuestos en forma de flor para formar la superficie principal de captación de luz del telescopio.

Cada espejo tarda cuatro años en fabricarse. Primero, los ingenieros y técnicos construyen una forma de panal y la llenan con 20 toneladas de vidrio de borosilicato extremadamente puro de Japón. La estructura de panal hace que el espejo sea relativamente liviano debido a su enorme tamaño: casi 28 pies de diámetro. Luego, un horno calienta el frasco a más de 2,000 grados Fahrenheit para que fluya como miel. El horno gira de modo que a medida que el vidrio se derrite, sube por los lados del molde para formar una superficie curva. Se necesitan meses para enfriar cuidadosamente el vaso a temperatura ambiente.

Después de fundir el espejo, se necesitan años de proceso para lijarlo y pulirlo hasta que se desvíe de su forma prevista en un promedio de menos de una millonésima de pulgada. Para lograr esta precisión extrema, los investigadores tuvieron que inventar nuevas herramientas de pulido y nuevos métodos para medir la forma del espejo.

«Ninguno de nosotros tiene una idea muy clara de lo que es una millonésima de pulgada, incluyéndome a mí», dijo Buddy Martin, científico del proyecto en el Richard F. Caris Mirror Lab de la Universidad de Arizona, donde los espejos están hechos para celebrar. la conferencia de prensa virtual sexto espejo casting. «Me gusta pensar en ello como si el espejo se expandiera al tamaño de América del Norte (3,500 millas de diámetro), entonces la colina promedio tendría 2/3 de pulgada de alto y el valle promedio 2/3 de pulgada. Así es como Este espejo tiene que ser suave para que ofrezca las imágenes más nítidas que permite la naturaleza «.

Además de los grandes espejos primarios, el diseño del telescopio GMT incluye espejos secundarios más pequeños que pueden ajustar su forma 1.000 veces por segundo para contrarrestar el «centelleo» que el aire turbulento de la atmósfera da a la luz de las estrellas.

«El salto en sensibilidad y resolución que estamos a punto de dar con GMT revolucionará nuestra comprensión de todas las áreas de la astronomía, desde la formación y evolución de los objetos que podemos ver, como planetas, estrellas, agujeros negros y galaxias, hasta cómo funcionan las cosas. son la cosmología y las cosas que no podemos ver directamente, como la naturaleza de la materia oscura y la energía oscura «, dijo Rebecca Bernstein, científica principal del proyecto en GMT, durante la conferencia de prensa.

La construcción ya ha comenzado en el sitio del Observatorio Las Campanas, donde se ubicará el telescopio. Actualmente, se planea entregar los primeros cuatro espejos primarios a Chile a fines de la década de 2020, donde estarán recubiertos con una capa extremadamente delgada de aluminio reflectante. El telescopio debería ver la «primera luz» con esos primeros cuatro espejos antes del final de la década y tener los siete espejos primarios en su lugar para principios de la década de 2030.


Esta historia fue publicada originalmente por Inside Science. Haga clic aquí para leer el original.



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