El problema es que para que una IA aprenda a lidiar con el caos de las calles reales, debe estar expuesta a toda la gama de eventos que podría encontrar. Es por eso que los fabricantes de automóviles sin conductor han pasado la última década conduciendo millones de millas en las carreteras de todo el mundo. Unos pocos elegidos, como Cruise y Waymo, han comenzado a probar vehículos sin conductores humanos en un puñado de entornos urbanos tranquilos en los EE. UU. Pero el progreso sigue siendo lento. “¿Por qué no hemos visto una extensión de estos pequeños pilotos? ¿Por qué no hay estos vehículos por todas partes?”, pregunta Urtasun.

Urtasun hace afirmaciones audaces para el líder de una empresa que no solo no ha probado su tecnología en la carretera, sino que ni siquiera tiene vehículos. Pero al evitar la mayor parte del gasto de probar el software en carreteras reales, espera construir un controlador de IA más rápido y más barato que sus competidores, dando a toda la industria un impulso muy necesario.

Conductores virtuales

Waabi no es la primera empresa en desarrollar mundos virtuales realistas para probar el software de conducción autónoma. En los últimos años, la simulación se ha convertido en un pilar para los fabricantes de coches sin conductor. Sin embargo, la pregunta es si la simulación por sí sola será suficiente para ayudar a la industria a superar los últimos obstáculos técnicos que han impedido que se convierta en una propuesta viable. “Nadie ha construido la matriz para los autos autónomos todavía”, dice Jesse Levinson, cofundador y director de tecnología de Zoox, una startup de vehículos autónomos que Amazon compró en 2020.

De hecho, casi todos los fabricantes de vehículos autónomos ahora usan simulación de alguna forma. Acelera las pruebas, expone la IA a una gama más amplia de escenarios de los que vería en carreteras reales y reduce los costos. Pero la mayoría de las empresas combinan la simulación con las pruebas del mundo real, por lo general alternando entre carreteras reales y virtuales.

Waabi World lleva el uso de simulaciones a otro nivel. El mundo en sí es generado y controlado por la IA, que actúa como instructor de manejo y director de escena, identificando las debilidades del conductor de la IA y luego reorganizando el entorno virtual para probarlas. Waabi World enseña simultáneamente a varios conductores de IA diferentes habilidades antes de combinarlas en un solo conjunto de habilidades. Todo esto sucede sin parar y sin intervención humana, dice Urtasun.

Eventos raros

Las empresas de automóviles sin conductor usan simulaciones para probar cómo las redes neuronales que controlan los vehículos se enfrentan a eventos raros (un mensajero en bicicleta bloqueando su camino, un camión del color del cielo bloqueando su camino o un pollo cruzando la calle) y luego ajustándolos en consecuencia.

«Si tiene un evento que es raro, se necesitan miles de millas de carretera para probarlo correctamente», dice Sid Gandhi, quien trabaja en la simulación en Cruise, una compañía que comenzó a implementar vehículos totalmente autónomos en un número limitado de pruebas. Calles de San Francisco. Esto se debe a que los eventos raros, o de cola larga, solo pueden ocurrir una vez entre mil. “A medida que trabajemos para resolver la cola larga, confiaremos cada vez menos en las pruebas del mundo real”, dice.

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