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El radiante de la lluvia de meteoros Gemínidas está en Géminis, cerca de la brillante estrella Castor (Alpha Geminorum). Un gráfico de Greg Smye-Rumsby.

Observe esta noche (13/14) y mañana por la noche (14/15) el bienvenido regreso de la lluvia de meteoritos gemelos, ahora ampliamente reconocida como la mejor y más confiable de las lluvias de meteoritos anuales. Con un cielo claro y transparente en un lugar sin mucha contaminación lumínica, a pesar del fuerte resplandor de una luna creciente menguante (el último cuarto es el 16 de diciembre), podrías disfrutar de un gran espectáculo de unas pocas docenas de estrellas fugaces por hora.

Géminis alcanza su punto máximo el 14 de diciembre. Según la fuente de información que se utilice, este pico se produce entre la 01:00 y las 13:00 UT aproximadamente. Durante las últimas décadas, las Gemínidas alcanzaron su punto máximo entre las 9 p. m. UT del 13 de diciembre y las 6 p. m. UT del 14 de diciembre.

Vigilias en las noches 13./14. y 14./15. ambos deben ser fértiles desde el final de la tarde. El radiante de las Gemínidas (el punto en el cielo del que parecen originarse los meteoros cuando vuelven sobre sus órbitas) se encuentra cerca de la brillante estrella Cástor (alfa Geminorum; magnitud +1,6) en Géminis, la más tenue y más septentrional de las Géminis Géminis (la otra gemela es la estrella Pólux). A las 22:00 GMT el radiante se ha elevado a una altitud de 40° al este. La Luna sale por el oeste de Leo a las 8:45 p. m. el 13 de diciembre y presenta una fase gibosa iluminada en un 73 por ciento. La noche siguiente, 14./15. Diciembre, sale a las 10 pm y se encuentra más al este en Leo.

Los Géminis son famosos por producir una buena proporción de eventos brillantes y multicolores porque son bastante robustos y entran en la atmósfera de la Tierra a una velocidad relativamente lenta de 35 kilómetros por segundo. A menudo crean pistas persistentes (o trenes) que pueden fragmentarse. El flujo de escombros de la lluvia difiere de otras lluvias de meteoritos en que sus escombros no son arrojados por un cometa sino por un asteroide, a saber (3200) Phaethon.

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Meteoros gemelos en 2018. Imagen: Arthur Fentaman

Cometa de roca Phaethon: origen de los gemelos

Durante la mayor parte del siglo XX, los astrónomos se preguntaron cuál era el origen de la lluvia de meteoritos de las Gemínidas. Luego, en 1983, el astrónomo estadounidense Fred Whipple se dio cuenta de que un objeto (originalmente llamado 1983 TB) descubierto mientras buscaba datos del Satélite Astronómico Infrarrojo (IRAS) de la NASA tenía una órbita que coincidía con los meteoritos Gemínidas. Los astrónomos finalmente pensaron que habían encontrado el cuerpo paterno largamente buscado de los gemelos. Más tarde fue numerado y nombrado (3200) Faetón (después de Faetón, hijo del dios sol Helios).

Se sabe que las lluvias de meteoritos son producidas por cometas periódicos; Arrojan pequeños desechos en sus repetidas visitas al sistema solar interior, que se expande a lo largo de su órbita. Cuando la tierra se encuentra con esta corriente, se produce una lluvia de meteoritos. Sin embargo, Faetón tiene una órbita normalmente excéntrica con un período de solo 1,4 años y una distancia de perihelio de solo 0,14 unidades astronómicas (menos de la mitad que Mercurio). Además, no ha arrojado evidencia de pérdida de masa importante o actividad similar a la de un cometa durante décadas. Entonces, ¿cómo se produjo el saludable flujo de escombros de las Gemínidas?

Un gran avance se produjo en 2009 cuando la nave espacial STEREO-A de la NASA tomó imágenes de Phaethon cerca del perihelio (más cercano al Sol). Se observó un brillo inesperado por un factor de dos y se atribuyó a las partículas de polvo chamuscadas de la superficie quemada por el sol de Faetón. Las observaciones posteriores también detectaron una cola de polvo. Se ha propuesto el término «cometa de roca» para Phaethon. Uno de los astrónomos que dirigió el equipo de investigación de 2009, David Jewitt de UCLA en Los Ángeles, California, describe un cometa rocoso como «esencialmente un asteroide que se acerca mucho al sol, tan cerca que los calentadores del sol expulsan escombros polvorientos directamente de él. «chamusca la superficie rocosa».

Sin embargo, los astrónomos pronto se dieron cuenta de que la cantidad de polvo expulsado estaba lejos de la cantidad necesaria para llenar la corriente de las Gemínidas y producir actividad visible. Ahora se cree posible que un evento disruptivo en los últimos miles de años haya proporcionado los escombros.

(3200) Phaethon es un asteroide Apolo de 5,8 km (3,6 millas) de ancho (un grupo de asteroides cercanos a la Tierra llamado así por (1862) Apolo), conocido como un «cometa de roca». Esto es esencialmente un asteroide que se acerca inusualmente al sol, con la quemadura solar resultante que elimina grandes cantidades de granos robustos. (3200) Faetón se acerca al sol más cerca que cualquier otro asteroide con nombre. Un asteroide que cruza la Tierra, ha sido etiquetado como un asteroide potencialmente peligroso (PHA), aunque no representa una amenaza para la Tierra en el futuro previsible.

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Un gemelo brillante. Imagen: Robin Scagel.

Los mejores consejos para la observación de Gemínidas

  • Vístase apropiadamente para el clima frío usando muchas capas de ropa abrigada, un gorro abrigado y un par de guantes.
  • Traiga una bebida caliente y algunos bocadillos para seguir adelante. ¡Evite el alcohol hasta un merecido sorbo de algo ámbar al final del reloj!
  • Siéntese cómodamente en un sillón o en un sillón para maximizar la atención.
  • Encuentre un lugar de observación (rural si es posible) desde el cual pueda observar el cielo a una altura de 50 grados sobre el horizonte.
  • Dicha ubicación debe estar lo más alejada o protegida posible de fuentes directas de contaminación lumínica.
  • Asegúrese de haberse adaptado completamente a la oscuridad (durante al menos 15-20 minutos) antes de iniciar un reloj y solo use una linterna roja para la iluminación.
  • En lugar de mirar intensamente directamente al radiante, mire hacia otro lado unos 30 o 40 grados, donde los meteoros parecen más brillantes.
  • Orión y Tauro son áreas fértiles en el oeste, Cáncer y Leo en el este.
  • Tome descansos regulares y evite sesiones maratónicas; Tal vez limite un reloj a dos horas si quiere mirar toda la noche.

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