Cómo una mayor transparencia de datos puede reducir el impacto climático de la Reserva Estratégica de Petróleo

En marzo de 2022, en respuesta a la guerra de Rusia en Ucrania, el presidente Biden autorizó el retiro más grande jamás realizado de la Reserva Estratégica de Petróleo (SPR). Los beneficios económicos pueden parecer claros, pero el impacto ambiental de la extracción de SPR es menos seguro. Es importante que los formuladores de políticas reduzcan la dependencia de EE. UU. de los combustibles fósiles y, mientras tanto, abastezcan preferentemente la SPR con aceites con la menor intensidad de emisiones. Esto reducirá el impacto sobre el clima cuando ocurran emergencias como la guerra en Ucrania.

La Reserva Estratégica de Petróleo (SPR) de EE. UU. fue creada por el Congreso en 1975 y requería el almacenamiento subterráneo de mil millones de barriles de petróleo crudo y productos derivados del petróleo. El objetivo de la SPR: «proteger a los Estados Unidos de graves interrupciones en el suministro de petróleo.» La decisión del gobierno de autorizar la liberación de un millón de barriles de petróleo por día durante los próximos seis meses provocó una fuerte caída de los precios del petróleo.

La huella de carbono del SPR depende de qué aceites se almacenan en el SPR y qué aceites se liberan. Los aceites nacionales e internacionales individuales tienen una amplia gama de huellas de carbono que varían en un orden de magnitud dependiendo de cómo se produce, refina y envía un aceite. En general, los conocimientos básicos sobre el petróleo son demasiado opacos y dificultan la transición hacia energías limpias. Se requiere una mayor visibilidad de los datos de petróleo (y gas) para guiar las decisiones de SPR y detener el flujo de los petróleos más sucios del mundo.

Lo que hace y no hace la SPR

El SPR ha desempeñado un papel en la política energética de los EE. UU. desde su creación hace casi medio siglo, protegiendo temporalmente a los estadounidenses de los picos en la bomba de gasolina. Como la reserva de petróleo de emergencia más grande del mundo, sus 714 millones de barriles de petróleo comprado por el estado contienen una mezcla de crudos nacionales y extranjeros.

Además, los estadounidenses saben poco sobre los aceites SPR, de dónde provienen y sus impactos en la seguridad o el clima. Por ejemplo, el SPR actualmente puede contener petróleo de Rusia. Y sin el conocimiento del origen de los aceites SPR, no podemos evaluar las emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) de las liberaciones de SPR.

La SPR tampoco garantiza la independencia energética estadounidense. Estados Unidos actualmente importa tanto petróleo como exporta. A partir de enero de 2022, el país importó más de 8 millones de barriles por día (bpd) de petróleo y derivados y exportó otros 9 millones de bpd. Estados Unidos compra y vende más petróleo que los 16 millones de bpd que refina. Las importaciones de petróleo crudo de EE. UU. también superan regularmente la tasa de reducción máxima de SPR.

Lo más crítico es que la SPR no está haciendo nada para ayudar a que Estados Unidos se aleje de los combustibles fósiles. Proporcionar reservas de emergencia de petróleo protege a los estadounidenses de la realidad de la volatilidad del precio del petróleo, que es una señal clave del mercado para acelerar la transición a la energía limpia. Según el Servicio de Investigación del Congreso, el papel cambiante de los Estados Unidos en los mercados petroleros mundiales (así como las promesas climáticas) está impulsando un debate sobre la SPR.

¿Qué tan sucio está el aceite SPR?

No hay aceite estándar. Dependiendo de la materia prima y de cómo se produce y refina, de lo contrario, dos equivalente a Los barriles pueden emitir cantidades significativamente diferentes de emisiones de GEI. La huella de carbono de los aceites más ligeros puede variar en un factor de 10 o más dependiendo de las emisiones asociadas a medida que el metano se filtra a través de la cadena de suministro. Los petróleos más pesados ​​requieren una cantidad significativa de mano de obra y energía para extraerlos y procesarlos, lo que también puede variar significativamente según los combustibles utilizados.

No se proporcionan datos esenciales para garantizar que solo los petróleos con las intensidades climáticas más bajas se almacenen en las cavernas SPR. Si bien se detalla su diseño, se dice que las cuatro cavernas subterráneas de sal de la SPR a lo largo de la costa del Golfo contienen petróleos más livianos. Pero incluso eso es incierto. El SPR podría contener petróleo intensivo en metano de la Cuenca Pérmica o petróleos sucios de México, Canadá o Indonesia, que en promedio pueden ser tres veces más contaminantes que los de Arabia Saudita, Noruega o los Emiratos Árabes Unidos con menor intensidad de emisión (Anexo 1 ).

Discrepancia entre el crudo SPR y las refinerías estadounidenses

Una serie de oleoductos conectan el crudo que sale de la SPR con unas 30 refinerías estadounidenses. Estas plantas de procesamiento varían en complejidad dependiendo del alimento crudo. No todas las refinerías pueden procesar eficientemente diferentes grados de petróleo crudo. Los petróleos más livianos utilizan refinerías simples (hydroskimming), que procesan mínimamente el petróleo en varios productos derivados del petróleo. Los petróleos más pesados ​​requieren refinerías complejas (coquización de conversión profunda e hidrocraqueo) que utilizan altas temperaturas y presiones para convertir estos recursos con alto contenido de carbono en gasolina, diésel y otros productos.

Las refinerías difieren no solo en su operación, sino también en su intensidad climática. Los estudios estiman que las refinerías de conversión profunda son, en promedio, tres veces más intensivas en el clima que los hidrodesnatadores. Por lo tanto, el seguimiento del flujo de petróleo SPR en las refinerías de EE. UU. tiene implicaciones climáticas significativas.

Las refinerías en Texas y Luisiana son los principales receptores de las emisiones de petróleo SPR (Figura 2). La mayoría de estas plantas son refinerías de conversión profunda que consumen constantemente petróleos pesados ​​y no están bien equipadas para refinar los crudos más ligeros de la SPR. Se estima que el 81 por ciento de la capacidad de refinación actual de SPR está diseñada para procesar crudos pesados ​​en refinerías de conversión profunda, en lugar de los petróleos más livianos que se producen actualmente en los Estados Unidos. Los desajustes en las alimentaciones de petróleo y las configuraciones de la refinería dan como resultado sanciones de GEI.

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Figura 2: Mapa de instalaciones de almacenamiento de SPR y refinerías interconectadas por capacidad y configuración. Un llamado a la transparencia de datos

Un llamado a una mayor transparencia de datos

El uso de fondos federales para llenar el SPR brinda un incentivo para considerar los impactos climáticos al obtener petróleo. Por ejemplo, si la extracción de un millón de barriles se comprara selectivamente de los petróleos menos intensivos en el clima durante los próximos seis meses, la liberación actual de SPR podría ahorrar aproximadamente 90 millones de toneladas de CO2mi. Esto equivale a las emisiones de 40 millones de automóviles, uno de cada siete en las carreteras estadounidenses hoy, en el mismo período.

Una mayor transparencia de los datos del petróleo no solo ayudaría a reducir los impactos climáticos de SPR. Con esta inteligencia climática, los petróleos (y los gases) podrían cotizarse y administrarse de acuerdo con sus intensidades climáticas de gran alcance. Esos esfuerzos están en marcha. Las empresas están comenzando a diferenciarse de los competidores que poseen activos de mayor intensidad, y los inversores instan a los operadores a emprender un camino de cero emisiones de carbono. Los expertos de la industria están promoviendo la descarbonización de la cadena de suministro de petróleo y gas.

La volatilidad del mercado del petróleo aumenta los riesgos económicos, políticos, energéticos y ambientales. Pero la volatilidad también motiva una transición de energía limpia. Armados con datos, los mercados y los formuladores de políticas pueden guiar a los Estados Unidos y al mundo hacia un futuro energético con bajas emisiones de carbono. Un buen lugar para comenzar es recargar estratégicamente el SPR. Esta es una oportunidad que no podemos dejar escapar.

© 2021 Instituto de las Montañas Rocosas. Publicado con permiso. Publicado originalmente en RMI Outlet.

Por Sasha Bylsma, Joseph Fallurin, Deborah Gordon


 

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