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NGC 7331 es una magnífica galaxia espiral en Pegasus digna de una designación Messier. Imagen: Patrick Gilliland.

NGC 7331 es una galaxia espiral prominente en el norte de Pegaso, una de las más brillantes visibles en los cielos de otoño, que se encuentra en aberturas tan pequeñas como de 60 a 80 mm (~ 3 pulgadas). Una hermosa vista a través de un telescopio de apertura moderada, parece una versión en miniatura del poderoso Messier 31 en Andrómeda, y es un objetivo de imagen irresistible ya que sus polvorientos brazos en espiral revelan una gran cantidad de detalles.

Hay bastantes galaxias fantásticas en el Nuevo Catálogo General (NGC) a las que no se les ha otorgado el estatus de Messier. NGC 7331 es una de las pocas que compiten por el título de la mejor galaxia no Messier en los confines más al norte del cielo nocturno, que Charles Messier hizo suyo con William Herschel hace más de 250 años.

NGC 7331 brilla con una magnitud de +10,3 y su forma inclinada abarca la friolera de 10,5 pies por 3,7 pies. Es una magnífica galaxia espiral con una clasificación morfológica de SA(s)b), consistente con lo que vemos como brazos espirales moderadamente apretados y la falta de una barra central. Está muy inclinado a 77 grados con respecto a nuestra línea de visión, lo que nos brinda una vista oblicua de sus majestuosos brazos en espiral. Se cree que NGC 7331 abarca unos 100.000 años luz y está a unos 40 millones de años luz de distancia.

No hay un salto estelar fácil para encontrar NGC 7331; intente comenzar en Schheat (Beta). [β] Pegasi), la estrella de magnitud +2,4 que marca la esquina noroeste de la famosa «Plaza de Pegaso». Desde aquí, muévase cinco grados WNW para llegar a +2.9 Magnitud Matar (eta [η] Pegasi) y luego gire hacia el norte-noroeste un poco más de cuatro grados. En las primeras noches de octubre, NGC 7331 culmina alrededor de las 11:00 p. m. BST, en lo alto a una altitud elevada de unos 70 grados.

Es probable que NGC 7331 esté fuera de alcance con binoculares de 10×50 desde las costas del Reino Unido, a menos que tenga la suerte de estar en un lugar muy oscuro bajo un cielo extremadamente transparente. Sin embargo, capturaría solo un poco más de luz, ya que un telescopio de 80 mm lo muestra como un óvalo de luz pequeño y borroso que abarca quizás cinco minutos de arco.

Un telescopio de 150-200 mm (seis-ocho pulgadas) que funcione con una potencia baja o media revelará mucho más. Estudie la galaxia durante algún tiempo y debería hacerse evidente un indicio de su núcleo más brillante y una asimetría (el núcleo parece estar de un lado). Los propietarios de telescopios más grandes, digamos en el rango de 250 a 300 mm (10 a 12 pulgadas), deberían poder ver un tenue halo nebuloso, los magníficos brazos espirales de la galaxia, y quizás un indicio de un camino oscuro en lo profundo del cielo. West corre flanco.

Las imágenes y el cubo de dobsonianos de luz muestran una serie de galaxias más pequeñas que rodean a NGC 7331. Todos los ejemplos más brillantes tienen designaciones NGC: 7333, 7335, 7337, 7338, 7336, 7325, 7327 y 7326. Junto con NGC 7331, se denominan «Deer Lick Group» o simplemente «NGC 7331 Group». No están asociados físicamente con NGC 7331, siendo seis veces más distantes que la distancia relativamente cercana de 50 millones de años luz atribuida a la galaxia principal.

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NGC 7331 se encuentra en North Pegasus, al noroeste de la Gran Plaza de Pegasus.

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