El proceso

El proceso se divide en cuatro fases principales, según las presentaciones de inversores de Prometheus.

En el primer paso, los ventiladores industriales aspiran aire y lo expulsan a través de una mezcla de agua y otros compuestos que, según McGinnis, podrían contener carbonato de sodio. Este reacciona fácilmente con las moléculas de dióxido de carbono en el aire, convirtiendo gran parte del carbonato en bicarbonato.

La solución resultante luego pasa a una celda similar a una batería con una membrana en el medio y electrodos en cada extremo, que usa electricidad para iniciar una serie de reacciones químicas que producen alcoholes complejos. Cuenta con un convertidor catalítico basado en tecnología con licencia del Laboratorio Nacional de Oak Ridge. En una descripción anterior, este laboratorio dijo que había desarrollado un catalizador que consiste en pequeños picos de carbono incrustados en nanopartículas de cobre. Cuando se aplicó un voltaje, convirtió el dióxido de carbono disuelto en agua en etanol «con un rendimiento del 63%».

En el tercer paso, las membranas de nanotubos de carbono de Prometheus se utilizan para separar los alcoholes del agua.

Y en un paso final, los alcoholes se combinan con varios catalizadores y se convierten en gasolina sintética, diesel o combustible para aviones. En 2020, Prometheus obtuvo la licencia de una tecnología separada del laboratorio de Oak Ridge que se puede usar para producir combustible para aviones a partir de etanol a través de un proceso de varios pasos que se basa en un catalizador novedoso, aunque no especificado.

El proceso general es significativamente diferente al de otras empresas que convierten el carbono capturado en combustibles. Como explicó McGinnis en un comentario de Joule, los sistemas Prometheus pueden funcionar a presión atmosférica normal ya temperatura ambiente. La tecnología también evita la energía térmica necesaria para producir dióxido de carbono concentrado, así como los costos de capital de un electrolizador dedicado a producir hidrógeno. En cambio, la compañía afirma que puede sintetizar alcoholes directamente a partir de dióxido de carbono disuelto en agua y luego convertirlos en combustibles básicos.

Si realmente descubren cómo hacer esto, «podría resultar en ahorros significativos de energía y costos», dice Evan David Sherwin, investigador postdoctoral de Stanford y autor del estudio Environmental Science & Technology.

Una de las diapositivas finales en la sesión informativa para inversores muestra una estación de servicio de la marca Prometheus con un letrero de neón rojo que dice «Cero carbono neto» que anuncia precios de gasolina de $ 3.50 por galón y precios de diesel de $ 3.75, muy por debajo de los precios promedio actuales de EE. UU. precios.

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