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Las peculiares estrategias de las plantas carnívoras para capturar presas vivas han cautivado durante mucho tiempo la imaginación del público. Pero incluso dentro de este extraño grupo, donde los mecanismos para capturar alimentos han evolucionado de forma independiente varias veces, se destacan algunas rarezas. Por ejemplo, la planta de jarra visualmente llamativa nepenthes gracilis, Originario del sudeste asiático, puede aprovechar la energía de la lluvia para emboscar a los animales. Un nuevo estudio en letras de biologia muestra cómo la estructura del componente de la jarra de la planta, en sí misma una hoja modificada, hace que la estrategia inusual funcione.

“Este es el único caso que conocemos de una planta que realmente está explotando [external energy] para un propósito específico”, dice la coautora del estudio Ulrike Bauer, bióloga evolutiva y biomecánica de la Universidad de Bristol en Inglaterra. Pero, ¿cómo funciona esta trampa impulsada por la lluvia?

La jarra de esta especie tiene una tapa horizontal rígida con la parte inferior expuesta que secreta néctar y atrae a los insectos para que se posen en ella. Cuando una gota de lluvia golpea la parte superior de la tapa, la tapa se sacude hacia abajo, arrojando a cualquier visitante desprevenido a los jugos digestivos que se encuentran debajo. Bauer y la autora principal del estudio, Anne-Kristin Lenz, también en Bristol, utilizaron escaneos de rayos X de alta resolución para analizar las secciones transversales de los frascos cuando la tapa está levantada, bajada y en una posición neutral. Sus resultados revelaron una debilidad estructural, que los investigadores llamaron resorte de torsión, en el cuello de la jarra: cuando una gota de lluvia golpea la tapa, el punto débil se dobla, obligando a la tapa a cerrarse de golpe como un trampolín. El punto débil hace que el cuerpo de la jarra se flexione y retroceda de una manera específica y constante, lo que permite que la tapa se levante de nuevo sin rebotar demasiado, en contraste con las oscilaciones caóticas de una hoja típica cuando es golpeada por la lluvia. Los investigadores también encontraron que una planta carnívora estrechamente relacionada, nepenthes rafflesiana, carecía de este mecanismo.

«Este es un estudio realmente bueno que compara dos especies y vuelve a esta diversidad entre ellas», dice la entomóloga de la Universidad Estatal de Pensilvania, Tanya Renner, que no participó en la investigación. Aunque la técnica de la trampa de lluvia parece ser única hasta ahora nervio grácil, Renner espera que el trabajo futuro examine más la extensa diversidad de plantas carnívoras. «Personalmente», dice, «me fijaría en más especies».

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