karen hopkins: Esta es la ciencia de 60 segundos de Scientific American. Soy Karen Hopkins.

hopkins: Probablemente te haya pasado a ti. Miras un parquímetro o una rodaja de pepino o la espuma en tu taza de capuchino y piensas, oye, eso parece una cara. Es un fenómeno llamado pareidolia, y es algo a lo que los humanos somos propensos.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que también hagamos algo más: tendemos a pensar que estos rostros ilusorios tienen género… y la mayoría de las veces, pensamos que son hombres. El resultado aparece en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. [Susan G. Wardle et al., Illusory faces are more likely to be perceived as male than female.]

Susan Wardel: Al crecer, mi hermana Jenny y yo teníamos nuestra propia palabra para ejemplos de pareidolia en nuestras caras: «beezups».

hopkins: Susan Wardle, neurocientífica cognitiva de los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda. Su término es una tontería total. Pero Wardle debe haber sentido una conexión con Beezups. De adulta, tras una conversación con su colega Jessica Taubert, se dispuso a estudiarlos.

Wardle: Hablamos de las neuronas faciales en el cerebro que responden preferentemente a imágenes de rostros. Pero a veces también reaccionan a imágenes de objetos redondos como manzanas o relojes. Esto nos recordó la experiencia de ver rostros en objetos. Y pensamos que sería divertido averiguar si las regiones faciales del cerebro responden a las caras ficticias de manera similar a las caras reales.

hopkins: De hecho, en un estudio anterior, descubrieron que las mismas regiones del cerebro que se activaban con rostros humanos reales también se activaban con rostros falsos en objetos inanimados como patatas, teteras o lavadoras. Pero eso la hizo preguntar: ¿Qué estamos viendo en estos rostros ilusorios?

Wardle: Por ejemplo, ¿son estas caras una edad o género específico? ¿Y tienen una expresión emocional específica?

hopkins: Así que se dispusieron a recopilar una variedad de imágenes.

Wardle: Empezamos por encontrar ejemplos de pareidolia facial en Internet. Ahora la gente nos está enviando sus propios ejemplos. Y también tomamos fotos de rostros ilusorios que vemos en el mundo.

hopkins: Mostraron 250 de estas fotos a unos 3800 voluntarios.

Wardle: Y descubrimos que las personas atribuyen fácilmente estas características a rostros ilusorios. Por ejemplo, una cara ilusoria en particular puede parecer un niño pequeño asustado o una mujer mayor gruñona.

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¿ves caras aquí? Crédito de la foto: Thorsten Gast/EyeEm/Getty Images

hopkins: Pero lo más llamativo de todo…

Wardle: … había una fuerte tendencia a percibir caras ilusorias como masculinas en lugar de femeninas.

hopkins: Alrededor de cuatro veces más, encontraron los investigadores.

Wardle: Y eso fue cierto tanto para los participantes femeninos como para los masculinos.

hopkins: Así que no era solo que los hombres vieran al Sr. Potato Head dondequiera que miraran. Tampoco estaba ligado al tipo de objeto en cuestión… como un martillo frente a una cartera.

Wardle: Y el sesgo masculino se mantiene cuando los rostros se muestran en blanco y negro, por lo que tampoco se debe a asociaciones de género con el color.

hopkins: Obviamente ninguna de estas caras falsas tiene un género biológico.

Wardle: Esto significa que no hay ninguna razón para que los asignemos a un género específico. El hecho de que hagamos esto muestra que las caras ilusorias también involucran nuestro sistema de percepción social.

hopkins: Y la razón por la que vemos hombres por defecto es porque nuestro cerebro necesita más información antes de ver una cara como mujer. Piensa en un emoji de cara sonriente.

Wardle: La mayoría de la gente probablemente diría que se ve más masculino que femenino. Agregar otros detalles como pestañas y cabello se usa para hacer que los emojis se vean más femeninos. Lo mismo se aplica a las figuras de Lego.

hopkins: Que seamos tan rápidos en ver caras en los cojines del sofá, en los troncos de los árboles y en las rebanadas de pan… dejando de lado la asignación de género… quizás no sea tan sorprendente. Lo mismo sucede con los monos… criaturas que también están programadas para establecer conexiones sociales.

Wardle: Y sugiere que vemos caras ilusorias porque, al igual que otros primates sociales, nuestro cerebro está tan sintonizado con las caras que no queremos perdernos una sola cara en el área, incluso si eso significa que ocasionalmente cometemos un error.

hopkins: El beneficio potencial de ganar un amigo parece valer más que el costo potencial de perder la cara.

Para 60 Second Science de Scientific American, soy Karen Hopkin.

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