Eventualmente encontró un puesto postdoctoral en el laboratorio de uno de los miembros de su Comité de Tesis. Y a lo largo de los años que instaló su propio laboratorio en la Facultad de Salud Pública Bloomberg de la universidad, argumentó meticulosamente que el sexo, definido por atributos biológicos como nuestros cromosomas sexuales, hormonas sexuales y tejidos reproductivos, realmente afecta las respuestas inmunitarias.

A través de la investigación en modelos animales y humanos, Klein y otros han demostrado cómo y por qué los sistemas inmunológicos de hombres y mujeres responden de manera diferente al virus de la gripe, el VIH y ciertas terapias contra el cáncer, y por qué la mayoría de las mujeres obtienen una mejor protección con las vacunas, pero también tienen más probabilidades de tienen asma grave y padecen enfermedades autoinmunes (algo que se sabía pero no se atribuía específicamente a las diferencias inmunitarias). «El trabajo de su laboratorio ha sido fundamental para avanzar en nuestra comprensión de las respuestas a las vacunas y la función inmunológica tanto en hombres como en mujeres», dijo la inmunóloga Dawn Newcomb del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee. (Al referirse a las personas en este artículo, «hombre» se usa como abreviatura para personas con cromosomas XY, pene y testículos que atraviesan una pubertad dominada por la testosterona, y «mujer» se usa como abreviatura para personas con cromosomas XX. y una vulva, y que están pasando por una pubertad dominada por estrógenos).

A través de su investigación y su trabajo poco espectacular en la organización de simposios y reuniones, Klein ha ayudado a impulsar un cambio en la inmunología, un campo que durante mucho tiempo se consideró intrascendente para el sexo. Históricamente, la mayoría de los estudios solo han inscrito a hombres, lo que lleva a innumerables, y probablemente innumerables, consecuencias médicas y de salud pública. Por ejemplo, la práctica ha tenido como resultado que a las mujeres se les niegue la terapia contra el VIH que puede salvarles la vida y que sean más propensas a sufrir peores efectos secundarios de los medicamentos y las vacunas cuando se les administran las mismas dosis que a los hombres.


Hombres y mujeres no experimentan las enfermedades infecciosas o autoinmunes de la misma manera. Las mujeres tienen nueve veces más probabilidades de contraer lupus que los hombres y eran más propensas a ser hospitalizadas por algunas cepas de la gripe. Mientras tanto, los hombres tienen significativamente más probabilidades de contraer tuberculosis y morir de covid-19 que las mujeres.

En la década de 1990, los científicos a menudo atribuían tales diferencias al género en lugar del sexo: a normas, roles, relaciones, comportamientos y otros factores socioculturales en oposición a las diferencias biológicas en el sistema inmunitario.

Por ejemplo, aunque las mujeres tienen tres veces más probabilidades de tener esclerosis múltiple que los hombres, los inmunólogos en la década de 1990 ignoraron la idea de que esta diferencia podría tener una base biológica, dice Rhonda Voskuhl, neuroinmunóloga de la Universidad de California en Los Ángeles. «La gente decía: ‘Oh, las mujeres simplemente se quejan más, están un poco histéricas'», dice Voskuhl. “Tenías que convencer a la gente de que no se trataba solo de subjetividad o influencias ambientales, sino de biología básica. Así que fue una pelea dura”.

Sabra Klein y Janna Shapiro miran un espécimen en una caja de luz.
Sabra Klein (izquierda) y Janna Shapiro en el laboratorio de Klein en la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland.

ROSEM MORTON

A pesar de una práctica histórica de la «medicina del bikini» (la noción de que no hay grandes diferencias entre los sexos más allá de lo que cabe debajo de un bikini), ahora sabemos si estás observando tu metabolismo, tu corazón o tu sistema inmunológico. existen tanto diferencias biológicas de género como diferencias socioculturales de género. Y ambos juegan un papel en la susceptibilidad a la enfermedad. Por ejemplo, la mayor susceptibilidad de los hombres a la tuberculosis (tienen casi el doble de probabilidades de contraer la enfermedad que las mujeres) se puede atribuir en parte a las diferencias en sus respuestas inmunitarias y en parte al hecho de que es más probable que los hombres fumen y trabajen en trabajos de minería o construcción que hacen exposición a sustancias tóxicas que pueden deteriorar el sistema inmunológico de los pulmones.

¿Cómo separar los efectos de sexo y género? Aquí es donde entran en juego los modelos animales. «El género es una construcción social que asociamos con los humanos, por lo que los animales no tienen género», dice Chyren Hunter, directora asociada de investigación básica y traslacional de la Oficina de Investigación sobre la Salud de la Mujer de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. Ver el mismo efecto en modelos animales y humanos es un buen punto de partida para averiguar si una respuesta inmune es modulada por el sexo.

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