Esta historia es parte de Recode by Vox’s Soporte técnico Serie que explora soluciones para nuestro mundo que se calienta.

El mundo está repleto de soluciones para el cambio climático en estos días: ¡tal vez podamos plantar un billón de árboles de una sola vez para salvar los ecosistemas y eliminar los gases de efecto invernadero del aire! ¡O almacene energía en bloques de cemento gigantes que pueden actuar como baterías de energía potencial! ¡O usa nuestros vehículos eléctricos como baterías para nuestros hogares y negocios! Estas parecen ideas prometedoras, pero algunas están solo en las primeras etapas. Muchos de ellos tardarán años en dar sus frutos, si es que alguna vez lo hacen, y hay mucho desacuerdo en cuanto a la eficacia de algunos de ellos. Por esa razón, es hora de pensar más en una solución de baja tecnología, comprobada y mucho menos atractiva: el aislamiento.

Los edificios son responsables del 40 por ciento del uso de energía en los Estados Unidos, más de la mitad del cual se usa para calefacción y refrigeración. Dado que la mayor parte de la energía del país todavía proviene de combustibles fósiles, reducir este uso de energía tendría un impacto significativo en el clima. Según el Consejo de Defensa de los Recursos Naturales, la eficiencia energética en los edificios residenciales podría ser la mayor fuente de reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero en los Estados Unidos, y un estudio de 2016 mostró que aumentar el aislamiento en todas las viviendas unifamiliares del país daría como resultado un 80 millones de toneladas métricas de reducción anual Dióxido de carbono de las centrales eléctricas. Eso equivale a alrededor del 4,7 por ciento de las emisiones anuales de CO2 de las centrales eléctricas estadounidenses, o el equivalente a sacar de circulación 15,6 millones de automóviles a gasolina. La reducción de la demanda de energía facilitaría la transición de las empresas de servicios públicos a la energía limpia y, como deja claro el alarmante informe reciente del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático, todo cuenta.

«La eficiencia es una de esas cosas en las que la gente no piensa mucho, pero en realidad es enorme», dijo Victor Olgyay, arquitecto principal del programa de construcción con cero emisiones de carbono en RMI, un grupo de expertos dedicado a la sostenibilidad. Olgyay, como sugiere su título, resulta ser el tipo de persona que hace dedica mucho tiempo a pensar en la eficiencia y ha visto de primera mano la diferencia que puede marcar un poco de aislamiento. Después de que él y su esposa Kristy compraron una casa estilo rancho de la década de 1950 en el centro de Boulder, Colorado, en 2004, descubrieron que la casa, a pesar de lo vieja que era, no se mantenía muy bien en los inviernos de Colorado para mantenerse caliente. En lugar de aumentar el calor, Olgyay agarró las cosas esponjosas.

El aislamiento funciona con un concepto simple: mantiene el exterior afuera y el adentro adentro. «El propósito principal de un edificio es proporcionar refugio», dijo a Recode Christoph Reinhart, director del programa de tecnología de construcción del MIT. “Siempre es bueno estar aislado térmicamente, para reducir la línea.” Un edificio bien aislado no solo te mantiene caliente; El aislamiento también mantiene los interiores frescos durante más tiempo sin usar energía adicional.

Toma la propia casa de Olgyay. Después de pasar algunos fines de semana rellenando el ático con aislamiento esponjoso, llenando los huecos de las paredes y los espacios entre las vigas del piso, empaquetando los conductos de aire y las tuberías de agua en el sótano debajo de la casa y sellando los espacios alrededor de las ventanas y puertas, la casa del rancho quedó bastante hermética. Esto significa que en invierno, el calor de la estufa permanece dentro de la casa, lo que significa que la estufa funciona con menos frecuencia. En el verano, la familia de Olgyay puede abrir sus ventanas por la noche para dejar entrar el aire fresco y cerrarlas durante el día para evitar que entre el calor. Con la adición de una pequeña matriz solar en la azotea instalada en 2007 que podría proporcionar la mayor parte de la electricidad que necesitaban, su única dependencia importante de los servicios públicos, y los combustibles fósiles, era para los pocos cientos de dólares que gastaban en su factura de gas cada año.

Pocos edificios en el país están tan bien aislados como la casa de Olgyay. Como escribió Umair Irfan de Vox en un informe de 2019 sobre el estado de aislamiento deficiente en todo el país, los edificios comerciales desperdician el 30 por ciento de la energía que usan, mientras que el 90 por ciento de los hogares estadounidenses están mal aislados. Eso puede tener graves consecuencias que van más allá de los impactos climáticos y afectan directamente a las personas que viven en esos hogares: un estudio de 20 años publicado en 2021 encontró que la cantidad de muertes relacionadas con el calor está aumentando en todo el mundo, con más de 5 millones cada año Muertes del calor extremo se atribuyen al calor o al frío.

Mejorar el aislamiento, dice Olgyay, puede aumentar la «capacidad de supervivencia pasiva» de un edificio o el tiempo que los edificios pueden mantener una temperatura agradable sin electricidad. Esto es especialmente importante ya que los fenómenos meteorológicos extremos van en aumento en todo el país y provocan cortes de energía. La mayoría de las muertes en Nueva Orleans luego del huracán Ida, que azotó la ciudad en el verano de 2021, se atribuyeron a que los residentes quedaron atrapados en sus hogares sin aire acondicionado; Se han atribuido al frío 161 muertes tras una tormenta invernal que provocó cortes masivos de energía en Texas a principios de 2021.

Así que la solución suena simple, ¿verdad? ¿Simplemente aislar nuestras paredes, hacer que los edificios sean más cómodos y respetuosos con el clima y detenerlo?

Desafortunadamente, no es tan simple. Para empezar, la mayoría de los propietarios de edificios existentes, ya sean viviendas unifamiliares, viviendas multifamiliares o espacios comerciales, tienden a considerar que la estructura de sus edificios es en gran parte fija, y la perspectiva de rellenar los áticos con aislamiento o perforar agujeros en las paredes soplando el aislamiento en los espacios entre los montantes es desalentador y costoso. Es más probable que los propietarios de viviendas, dijo Reinhart, se concentren en actualizaciones de eficiencia energética como luces LED o refrigeradores nuevos que se puedan mover fácilmente hacia adentro y hacia afuera sin renovaciones importantes.

«En la mayoría de los casos, es realmente perturbador aislarse», dijo Reinhart a Recode. Parte del problema es que cuando una casa ya tiene aislamiento, incluso si no es muy eficiente, es muy difícil quitarlo para dejar espacio para un nuevo aislamiento, algo que Reinhart espera encontrar para encontrar una solución que no implique un trabajo de renovación extenso.

El costo también significa que las mejoras en el aislamiento son solo una opción para las personas con suficientes ingresos disponibles para cubrir los costos sin el apoyo del gobierno. El Departamento de Energía de EE. UU. tiene un Programa de asistencia para la climatización para hogares de bajos ingresos para ayudar con los costos, aunque los fondos se administran a nivel estatal y local y los propietarios deben sortear obstáculos burocráticos para recibir asistencia. Y los inquilinos, que representan alrededor del 36 por ciento de los hogares del país, están a merced de los propietarios. «La situación de los alquileres tiene lo que llamamos un incentivo compartido», dijo Olgyay. «Hay personas que viven allí que normalmente pagarían las facturas de servicios públicos, y luego hay un arrendador que no ve eso y, por lo tanto, no tiene incentivos para mejorar la eficiencia del lugar».

Algunos grupos, como la Institución para la Transformación del Mercado, una organización sin fines de lucro que defiende el papel de los edificios como soluciones ambientales y sociales, han propuesto la idea de «arrendamientos verdes», que alentaría a los propietarios a aumentar la sostenibilidad de sus edificios. Esencialmente, la idea es que los propietarios gasten dinero para hacer que sus edificios sean más eficientes energéticamente, y los ahorros de costos que los inquilinos podrían ver en las facturas de servicios públicos más bajas irían al propietario a pagar por esas mejoras. Sin embargo, hay poco acuerdo sobre cómo deberían funcionar estos arrendamientos; Si los propietarios de todo el país no se preocuparan repentinamente y voluntariamente por el cambio climático (y los inquilinos aceptaran a cambio alquileres más altos a cambio de facturas de servicios más bajas), los arrendamientos ecológicos probablemente necesitarían algún tipo de impulso del gobierno para convertirse en realidad.

También es importante pensar en cómo debemos aislar nuestros edificios durante la construcción. La cantidad de aislamiento que se coloca en un edificio generalmente está dictada por un cronograma de cuán rápido los beneficios del aislamiento recuperarán el costo inicial, dijo Olgyay, y los códigos de construcción se enfocan en una recuperación de costos más rápida en lugar de una alta eficiencia energética. «Lo que realmente no tiene en cuenta es la posibilidad de obtener ahorros de costos más profundos», dijo Olgyay a Recode. Si los edificios nuevos se construyeran con un aislamiento más efectivo, necesitarían usar aire acondicionado y calefacción con menos frecuencia, lo que ahorraría más energía y dinero a largo plazo.

Los constructores también deben pensar en cómo sus edificios impactan el medio ambiente solo a través de la construcción, dijo Olgyay. Según un informe reciente en coautoría de Olgyay, al menos una cuarta parte de las emisiones de carbono de los edificios provienen del proceso de construcción, algunas de las cuales se deben a los tipos de materiales utilizados en la construcción de esos edificios. Estos materiales esencialmente bloquean la huella de carbono de un edificio desde el principio, un concepto conocido como carbono incorporado. El aislamiento es un buen ejemplo de esto: la mayoría del aislamiento que se usa hoy en día está hecho de plástico, lo que le da un alto nivel de carbono incorporado. Cambiar a aislamiento con poco o ningún contenido de carbono, como Por ejemplo, el aislamiento hecho de materiales orgánicos como el algodón o la celulosa reduciría el contenido de carbono de un edificio en un 16 por ciento sin aumentar los costos.

Todas estas correcciones requerirían que cambiemos la forma en que pensamos sobre el aislamiento, o que lo pensemos en primer lugar. Pero ya era hora, dijeron Olgyay y Reinhart a Recode. Mejorar el aislamiento de los edificios, y combinar esas mejoras con otras tecnologías que reducirían el uso de combustibles fósiles, como paneles solares en los techos y bombas de calor eléctricas, es clave para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Los mejores edificios deben ser más eficientes hasta la médula.

«Es solo una parte esencial, el aislamiento», dijo Reinhart. «Si tienes esta visión de un gran futuro para la sociedad, también necesitas el aislamiento. No puedes evitarlo».

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