Es fácil suponer que los vastos desiertos del sureste de Utah y el suroeste de Colorado son en su mayoría áridos, pero en realidad, la meseta de Colorado, cubierta de artemisa, está llena de tesoros.

Es fácil suponer que los vastos desiertos del sureste de Utah y el suroeste de Colorado son en su mayoría áridos, pero en realidad, la meseta de Colorado, cubierta de artemisa, está llena de tesoros.

En la superficie, plantas raras como el trébol crucian, la mancha de sangre penstemon y los esclerocactos sobreviven en las condiciones ecológicas más duras, cada una de las cuales es una maravilla de nicho ecológico. Mientras tanto, muy por debajo de la superficie, la región ofrece un amplio potencial de petróleo, gas y energía alternativa disperso en un mosaico de propiedades de tierra.

En una investigación recientemente publicada, Joshua Carrell, Edd Hammill y Thomas Edwards del Quinney College of Natural Resources describen estrategias para que la demanda emergente de proyectos de desarrollo energético propuestos y la supervivencia de las poblaciones de plantas raras de la meseta de Colorado no tengan que ser esfuerzos mutuamente excluyentes.

Dado que se prevé que la demanda mundial de petróleo aumente en un 50 por ciento entre 2007 y 2030, el potencial de desarrollo energético se está desarrollando activamente en terrenos públicos y privados en toda la meseta. La extracción de petróleo no está dañando el paisaje: un proyecto reciente prevé cientos de millas de nuevas carreteras y oleoductos que involucran cientos de miles de acres de tierra que se verán gravemente afectados para acomodar, digamos, 4000 nuevos pozos de petróleo.

La construcción de caminos de tierra y sitios de perforación puede dañar las comunidades de plantas a través de la pérdida directa del hábitat. Pero los caminos que atraviesan un paisaje también crean barreras para la dispersión de semillas, introducen especies exóticas (como el cheatgrass) que desplazan a las plantas nativas y aumentan el polvo que cubre las hojas y los tallos de las plantas, lo que reduce su capacidad para fotosintetizar la luz solar. El polvo, el ruido y la turbulencia que acompañan a los proyectos a gran escala también perturban a los polinizadores como las abejas y las polillas de las que dependen las plantas para reproducirse.

Con impactos tan intensos en el horizonte, el equipo espera encontrar una manera de permitir que las plantas nativas raras sobrevivan en la meseta de Colorado. La evidencia científica anterior sugiere que si se puede proteger al menos el 30 por ciento de una especie de planta amenazada, una comunidad puede conservar el potencial de supervivencia a largo plazo. Caer por debajo de este número debilita el destino de una planta.

El equipo desarrolló un nuevo método para modelar cómo se distribuyen las plantas raras en la meseta de Colorado, un método que incluye estrategias para estructurar proyectos de energía para optimizar el uso del espacio y minimizar su impacto. El modelo no opera en un vacío ecológico: tiene en cuenta factores como la tenencia de la tierra, el potencial de generación de energía en un sitio y la biodiversidad.

«La clave para encontrar soluciones viables en tales circunstancias es pensar como un ecologista y un desarrollador de energía y trabajar dentro de ese espacio», dijo Edwards. “Los marcos de planificación de la conservación no siempre tienen en cuenta los factores restrictivos del mundo real, como las consideraciones financieras, los riesgos comerciales y la propiedad de la tierra. Sin embargo, estas consideraciones son esenciales para encontrar soluciones viables. Las estrategias basadas en la realidad requieren que se consideren todas estas cosas”.

La clave de esta estrategia es usar el espacio de manera inteligente, dijo Carrell. Ninguna solución puede cumplir plenamente los objetivos de protección de cultivos y producción de energía. Pero donde hay un conflicto directo, el modelo puede ayudar a los administradores de tierras a lograr un equilibrio, dijo.

El equipo identificó y mapeó ubicaciones específicas donde los esfuerzos de conservación para proteger las comunidades de plantas obtendrían el máximo rendimiento. Encontraron el número mínimo de sitios requeridos para cubrir el 30% de cada especie al menor costo financiero para los desarrolladores. Al optimizar y minimizar la cantidad de unidades de tierra destinadas a la conservación, pudieron abrir más áreas para el desarrollo y la exploración de energía.

Con este enfoque, los desarrolladores pueden necesitar mover caminos planificados, construir alrededor de ciertas áreas protegidas o perforar horizontalmente en algunos lugares para proteger un sitio de alta prioridad, lo que resulta en costos adicionales. Sin embargo, el modelo reconoce que el desarrollo energético de la región se dirige hacia lo inevitable y lo tiene en cuenta.

«No es un escenario perfecto», dijo Edwards, «pero este enfoque ofrece oportunidades para el mejor de los casos dada la realidad de las circunstancias».

Joshua Carrell es un recién graduado de maestría del Departamento de Recursos Forestales. Edd Hammill es profesor asociado de Ciencias de Cuencas Hidrográficas y el Centro de Ecología, y Thomas Edwards es científico jubilado del USGS y profesor emérito de Recursos Silvestres.


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