A medida que la pandemia de COVID-19 continúa haciendo estragos en todo el mundo, otra enfermedad podría estar en camino. En 2021, solo se informaron 14 casos humanos de infección por el gusano de Guinea, un parásito que causa lesiones dolorosas en la piel.

Este es el número más bajo jamás registrado para una infección encontrada en más de 20 países en la década de 1980, que infectaba a 3,5 millones de personas al año (ver ‘A la salida’), pero un reservorio restante para los parásitos en animales significa que la erradicación podría tardará un poco más, si es que es posible, dicen algunos científicos.

«Es bastante sorprendente», dice Adam Weiss, director del Programa de Erradicación del Gusano de Guinea en el Centro Carter, con sede en Atlanta, Georgia. El centro publicó los números a fines de enero. “Catorce personas en un planeta de casi ocho mil millones. Es abrumador pensar en eso”.

La reducción, una caída de casi el 50 % de los 27 casos informados en 2020, es el resultado de casi 40 años de esfuerzos de organizaciones internacionales y gobiernos nacionales para librar al mundo del gusano de Guinea, dice Weiss. Si tiene éxito, la enfermedad, junto con la viruela y la peste bovina (un virus que infectó principalmente al ganado bovino y al búfalo), serán las únicas enfermedades que hayan sido erradicadas a propósito en la historia de la humanidad.

Este progreso es «notable», dice Julie Swann, modeladora de enfermedades en la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh, especialmente dado que no existe un tratamiento o vacuna reconocidos para el parásito. En cambio, las campañas de erradicación se han centrado en prevenir la transmisión, dice ella.

A la salida: gráfico de líneas de los casos de enfermedad del gusano de Guinea desde 1986.
Crédito: naturaleza doi: https://doi.org/10.1038/d41586-022-00385-z; Fuente: El Centro Carter

Rastrear y eliminar

Los seres humanos y algunos animales, incluidos gatos, perros y babuinos, se infectan con el gusano de Guinea al beber agua potable contaminada con sus larvas. Después de crecer dentro del huésped durante un año, el parásito, que puede crecer hasta un metro de largo, penetra en la piel de su huésped y espera a entrar en contacto con el agua para liberar sus larvas. El escape del gusano es doloroso y puede demorar hasta seis semanas, lo que a veces impide que las personas trabajen o incluso caminen.

Pero la naturaleza reconocible de la enfermedad del gusano de Guinea también hace que el parásito sea fácil de detectar. En Chad, donde se informaron 7 de los 14 casos el año pasado, los trabajadores de campo están construyendo una red para rastrear las fuentes de agua contaminada, dice Philippe Tchindebet Ouakou, coordinador del programa nacional de erradicación del gusano de Guinea con sede en N’Djamena. Luego impiden que la gente beba el agua contaminada y usan pesticidas para desinfectarla.

Se han utilizado enfoques similares en países como Sudán del Sur, Malí y Etiopía, donde los 7 casos restantes detectados ocurrieron en 2021. Estos métodos han mantenido bajo el número de casos, dice Ouakou, y podrían usarse para controlar otras enfermedades endémicas.

Pero Swann no está del todo convencida de que la erradicación sea posible: dice que es difícil controlar las enfermedades que tienen los reservorios animales, y señala que solo Chad reportó 790 casos de infección por gusanos de Guinea en perros el año pasado.

Pero los casos en animales también cayeron un 45 % en 2021, y Weiss se mantiene optimista de que la erradicación está al alcance. Él dice que los programas de erradicación se dirigen a los reservorios animales atando a los perros para frenar la propagación del parásito. Weiss agrega que es probable que los babuinos contraigan el gusano de Guinea a través del agua contaminada por perros, por lo que controlar el parásito en los perros podría ayudar a detener su propagación en la vida silvestre.

«Creo firmemente que el gusano de Guinea se puede erradicar», dice. «Tomará más trabajo, pero si no podemos lograrlo, sería el primero en decirlo».

El Grupo de Trabajo Internacional para la Erradicación de Enfermedades ha identificado actualmente ocho enfermedades como potencialmente erradicables. Además del gusano de Guinea, estos incluyen poliomielitis, paperas, rubéola, filariasis linfática, cisticercosis, sarampión y frambesia.

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 11 de febrero de 2022.

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