Casi mil hebras en el centro de la Vía Láctea, que alguna vez se consideraron artefactos que debían borrarse del campo de visión de un investigador, ahora marcan avances significativos en la investigación astronómica.

Hilos extraños

Ubicados a unos 25.000 años luz de la Tierra, los filamentos unidimensionales fueron descubiertos por primera vez en la década de 1980 por el profesor de física y astronomía Farhad Yusef-Zadeh en la Facultad de Artes y Ciencias Weinberg de la Universidad Northwestern, quien entonces era un estudiante graduado. En ese momento, Yusef-Zadeh solo identificó 100 hilos, pero con la ayuda de la tecnología, los investigadores ahora han localizado casi 10 veces más y están un paso más cerca de encontrar el origen de los objetos.

Según un estudio publicado el 2 de febrero Las letras de la revista astrofísica Se cree que las extrañas hebras están formadas por electrones de rayos cósmicos que viajan en un campo magnético a casi la velocidad de la luz. Aparecen en grupos o pares espaciados uniformemente, que cubren un área de unos 150 años luz. Según Yusef-Zadeh, la importancia de los resultados se deriva de la idea de que la mayoría de los cuerpos celestes del universo tienen una fuente de aceleración como los agujeros negros. Sin embargo, estos filamentos son muy energéticos y no tienen una fuente directa.

mirar más profundo

Durante los últimos tres años, Yusef-Zadeh y otros investigadores han estado trabajando con el telescopio MeerKAT del Observatorio de Radioastronomía de Sudáfrica para mapear una gran parte de estas cuerdas misteriosas. El profesor señala que el uso de esta instalación fue beneficioso ya que los 64 telescopios pasaron más de 200 horas observando los objetos.

Luego, el equipo creó una imagen de mosaico de los filamentos uniendo 20 imágenes diferentes tomadas durante esos tres años. Según Yusef-Zadeh, combinar tantos conjuntos de datos en una sola pieza coherente fue un desafío.

“Era una gran cantidad de datos con muchos campos diferentes. Puede ser bastante complicado y llevar mucho tiempo alinear todos los diferentes campos”, dice. «Ian Heywood merece mucho crédito».

Heywood, astrofísico de la Universidad de Oxford, pronto publicará un artículo en coautoría de Yusef-Zadeh que utiliza los datos de MeerKAT. Ayudó con la composición de la imagen y captó intermitentemente transmisiones de radio de otras estrellas y cuerpos celestes.

«Pasé mucho tiempo mirando esta imagen mientras trabajaba en ella y nunca me canso de ella», dijo Heywood en un comunicado de prensa. “Cuando muestro esta imagen a personas que pueden ser nuevas en la radioastronomía o que no están familiarizadas con ella, siempre trato de enfatizar que la radioastronomía no siempre fue así y que realmente es un gran avance en las capacidades de MeerKAT. Ha sido un verdadero privilegio trabajar con colegas de SARAO a lo largo de los años que han construido este fantástico telescopio”.

Para obtener la imagen más clara posible, los investigadores aislaron las hebras en las imágenes para eliminar otros objetos de fondo. Para hacer esto, tomaron prestado un algoritmo de astrónomos que tomaron fotografías de bucles solares. Yusef-Zadeh dice que las hebras en el centro de la galaxia comparten propiedades con las estructuras estrechas que vemos «estallando y desprendiéndose» de las superficies de las estrellas.

siguen siendo secretos

Aunque los investigadores ahora pueden visualizar estos objetos, saber de dónde vienen es un poco más complicado. Yusef-Zadeh dice que hay dos posibles candidatos para explicar el fenómeno. Explicó que el centro de la Vía Láctea es turbulento y caótico, lo que puede conducir a hebras autogeneradas. La otra posibilidad es que se generen a partir de una fuente compacta que aún no se ha identificado.

A finales de este año, Yusef-Zadeh espera publicar otro artículo que detalle la distribución de longitud individual, la separación, la curvatura y el magnetismo de los filamentos, entre otras cosas. Los resultados podrían conducir a una mejor comprensión de por qué estos objetos se ven de la manera que lo hacen.



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