Las condiciones en los mercados públicos siguen siendo difíciles, ya que las acciones de biotecnología luchan por recuperarse de una caída del 50 % durante el año pasado. Sin embargo, la firma de capital de riesgo (VC) Sofinnova Partners no es ajena a las recesiones y el socio Joe Anderson explica cómo la industria está cambiando a favor de los inversores en ciencias de la vida.

Es un momento difícil ser una empresa pública de biotecnología en este momento. Las acciones públicas de las empresas de biotecnología de mediana capitalización que cotizan en Nasdaq, según las mediciones del S&P Biotech Index (XBI), han caído más del 50% desde su último máximo en febrero de 2021. Si bien el índice muestra signos recientes de recuperación, la situación sigue siendo grave para muchas empresas públicas de biotecnología, que luchan por recaudar dinero.

Según Joe Anderson, socio de Sofinnova Partners, la recesión se debe en parte a factores macroeconómicos, incluida la alta inflación mundial, la guerra en Ucrania y las continuas interrupciones por la pandemia de COVID-19.

“Es completamente impredecible cuánto durará esta recesión. Se siente bastante profundo para mí», dijo Anderson. «Mi sensación es que no se recuperará rápidamente porque debemos dar un paso atrás y ver cuáles son los impulsores de esta venta masiva. En mi opinión, el entorno macroeconómico en particular está provocando una fuga de riesgos en los mercados públicos. Entonces, francamente, todos los activos de riesgo, ya sean tecnológicos o biotecnológicos o cualquier aspecto especulativo de la economía, han caído en desgracia”.

Anderson se unió a Sofinnova en 2020 como parte de su estrategia cruzada, que frecuentemente invierte en empresas de biotecnología en etapa avanzada. Antes de eso, fue cofundador y director ejecutivo de la firma de capital de riesgo Arix Bioscience y pasó 12 años como socio en Abingworth. Ha visto múltiples ventas masivas de acciones de biotecnología en las últimas décadas. Uno de ellos sucedió cuando estalló la burbuja tecnológica en el año 2000 y las ciencias de la vida aún eran una industria incipiente. Otra liquidación tuvo lugar durante la crisis financiera de 2008 y 2009, que Anderson recordaba con mucho cariño en ese momento.

«Por lo general, se puede medir una recesión por la cantidad de empresas que cotizan en bolsa que cotizan con una capitalización de mercado por debajo del saldo de efectivo de la empresa», agregó Anderson. Este es un fenómeno que a veces ocurre durante los llamados mercados bajistas, cuando las acciones tienden a perder valor. “Había muchas, muchas empresas en esta fase [in 2008 and 2009] .”

La recesión del año pasado provocó que unas 150 pequeñas empresas públicas de biotecnología cotizaran en efectivo, según Anderson. También ha habido una fuerte caída en las OPI de biotecnología y una renuencia general por parte de las grandes farmacéuticas a participar en fusiones y adquisiciones a pesar de la caída de los precios de las acciones. La principal diferencia con los ciclos anteriores es que se produce inmediatamente después de un entorno de recaudación de fondos muy fuerte para muchas pequeñas empresas de biotecnología. Esto dejó una marca de agua alta para las acciones de biotecnología y las hizo caer incluso más bajo que en recesiones anteriores.

«Siempre se puede saber el tono del mercado por la fase de la empresa en el momento de la oferta pública inicial», explicó Anderson. “2020 vio un número récord de empresas que cotizan en bolsa con activos clínicos en la fase 1 y preclínica; muchas historias conceptuales que vendían terapia genética y edición genética. Eran los más expuestos, pero muchos de ellos recaudaron mucho dinero”.

Muchas empresas tienen grandes reservas de efectivo esta vez y pueden sobrevivir la estación seca por un tiempo. Aún así, muchos están recortando costos, despidiendo personal y asegurando fuentes de dinero que no diluyen, como la deuda, para reforzar sus reservas de efectivo.

Sofinnova está acostumbrada a tener una visión a largo plazo de los mercados biotecnológicos, ya que sus fondos suelen tener vencimientos a 10 años. A diferencia de muchos fondos de capital de riesgo, el fondo cruzado de la empresa de inversión tiene la flexibilidad de invertir en empresas privadas y públicas, lo que aumenta las posibilidades de encontrar una inversión de ganga cuando los mercados son volátiles.

«Cuando [public] Con los mercados tan débiles como están hoy, es mucho más interesante para nosotros cazar”, señaló Anderson. El inversionista continúa realizando la misma diligencia debida en todas las posibles compañías de cartera, pero cuando un objetivo «marca las casillas, cumple con todas estas áreas operativas y estratégicas de interés para nosotros y cotiza un 80 por ciento más barato que hace un año, entonces eso es de interés para «nosotros».

Hay otras razones para que los inversores de capital de riesgo se entusiasmen con la dirección actual de la industria biotecnológica. Por ejemplo, los fondos de capital privado se están moviendo hacia el espacio de VC, como lo demuestran los acuerdos de fusión entre EQT y LSP, Carlyle y Abingworth, y una colaboración histórica entre Apollo y Sofinnova.

«El capital privado ve valor en nuestro sector», dijo Anderson. “Pero para los grandes fondos de capital privado, el acceso a lo que hacemos es muy difícil. Debido a que nos ocupamos del negocio principal, ayudamos a construir mejoras operativas en nuestras empresas, y eso es mucho trabajo. Mientras que el capital privado tiene más que ver con el apalancamiento financiero y entrar en empresas orientadas a servicios y obtener beneficios”.

Además, los capitalistas de riesgo de ciencias de la vida en Europa han recaudado fondos récord en 2021, lo que presagia una creciente madurez en el espacio. Muchas naciones, incluidos el Reino Unido y Francia, aspiran a convertirse en potencias de innovación en ciencias de la vida en la próxima década. A medida que aumenta el tamaño de los fondos en la región, se forman más empresas y más empresarios frecuentan la región.

«Lo que sistemáticamente ha faltado en Europa durante mucho tiempo es la profundidad del capital y el talento gerencial», agregó Anderson. “Hubo un período de retraso entre los EE. UU. y nuestra ubicación actual en Europa. Sin embargo, eso está cambiando con bastante rapidez”.

biotecnología parís sofinnova
Imagen/Shutterstock

A pesar de la naturaleza cíclica de los mercados biotecnológicos, Anderson ve un cambio radical en el trabajo con las grandes farmacéuticas. Las 20 principales compañías farmacéuticas generan alrededor de $ 800 mil millones en ingresos al año, pero $ 180 mil millones de eso se perderán en los próximos cinco años a medida que expiren las patentes de los medicamentos de gran éxito. Eso deja un gran vacío para que lo llenen con nuevas innovaciones, y las biotecnologías más pequeñas son una fuente principal.

«Sabemos que la industria farmacéutica tiene el dinero y la necesidad y se moverá hacia el tipo de empresas que apoyamos», dijo Anderson. «Desde una perspectiva a largo plazo, estoy hablando de una perspectiva de dos a cinco años, estamos muy entusiasmados con lo que se avecina».

Algunas de las innovaciones que los inversores de capital de riesgo están considerando son las vacunas y la tecnología de ARN. A medida que las terapias con células adoptivas, como las terapias con células CAR-T, comiencen a saturar el mercado del cáncer de la sangre, el enfoque cambiará hacia las terapias celulares comerciales y los candidatos capaces de atacar los tumores sólidos. La presión para llevar nuevos productos al mercado también está poniendo de relieve las tecnologías habilitadoras: soluciones que mejoran la eficiencia de la investigación en ciencias de la vida, incluida la automatización de laboratorios, la inteligencia artificial y el análisis unicelular.

Un área en particular en la que a Sofinnova le gustaría participar es la ingeniería celular, que puede usarse para crear terapias celulares. La mayoría de los enfoques han utilizado vectores virales para diseñar genéticamente terapias celulares, pero esta tecnología puede ser muy ineficiente para la fabricación a gran escala. Sofinnova tiene una participación en la empresa MaxCyte, que tiene como objetivo administrar genes terapéuticos de manera eficiente a través de agujeros perforados en la superficie celular en un proceso llamado electroporación.

«Es una noción anticuada, pero la idea de que vendes picos y palas en una fiebre del oro porque ganas dinero con ellos», dijo Anderson. «Es un poco como las primeras computadoras: todos necesitaban un chip, y eso era Intel en ese entonces. Todos los fabricantes de computadoras solían tener un logotipo de Intel Inside. Ahora podría ser MaxCyte Inside para los jugadores de terapia celular”.

A pesar de la prometedora tecnología en desarrollo, el difícil entorno del mercado determinará qué empresas públicas de biotecnología sobrevivirán a largo plazo. El trabajo de un inversor de capital de riesgo es seleccionar y apoyar a los más fuertes.

«Hemos visto esto muchas veces, así que no dejemos que eso nos moleste», concluyó Anderson. “Todo lo que sabemos es que los fundamentos de la industria no han cambiado. Eres aún más fuerte que nunca”.

Divulgación: Carlyle es el mayor accionista de Inova, la empresa matriz de Labiotech.

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