Ko se matriculó en la Escuela de Medicina de Harvard, donde se graduó en 1991. Después de servir como miembro de la facultad de Cornell, fue a Brasil para dirigir un proyecto de salud pública cofinanciado por el Departamento de Salud del país y los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. En Salvador, una de las ciudades más pobres de Brasil, Ko capacitó a un grupo local de médicos y profesionales de la salud pública para abordar innumerables desafíos de salud pública.

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«Fue una época de rápida urbanización», dice. “Hemos visto múltiples brotes de infecciones transmitidas por ratas o mosquitos que se han convertido en epidemias en las comunidades superpobladas de barrios marginales de la ciudad. Infecciones como dengue, meningitis, leptospirosis y Zika”.

En 2010, Ko dejó Cornell, y Brasil, por Yale, donde trabaja en la intersección de la salud pública y la justicia social. «Ahora está claro que la pobreza es un factor importante en la salud pública», dice. “Pero debemos ir más allá para comprender exactamente qué tiene la pobreza que afecta los malos resultados de salud. Y lo más importante, necesitamos invertir en la capacidad de las comunidades vulnerables para resolver sus problemas”.

New Haven está distante de Salvador tanto geográfica como socioeconómicamente. Y el covid-19, un virus que se transmite por el aire, es marcadamente diferente de las enfermedades que Ko ha encontrado en Brasil. Pero un elemento de la experiencia epidémica fue idéntico. “El virus Covid explotó nuestras desigualdades sociales subyacentes, al igual que las epidemias de Zika en Brasil”, dice. “Aquí en los EE. UU., tuvimos una primera ola devastadora que golpeó a las comunidades de hogares de ancianos. Vimos tasas de mortalidad en las comunidades negras e hispanas que eran de cinco a seis veces más altas que el promedio nacional. Pero al expandir el acceso generalizado a las pruebas, implementar mandatos y políticas sobre máscaras faciales y distanciamiento social y, lo que es más importante, brindar protección social a nuestras poblaciones más vulnerables, hemos podido reducir esos niveles”.

Las lecciones que aprendió tienen profundas implicaciones. “Hemos visto 5 millones [deaths] en esta pandemia [globally as of the end of 2021] », observa. «Si no queremos ver morir a otros 5 millones, necesitamos vacunar al mundo. En este momento, la mayoría de las personas que viven en países que pueden pagar la vacuna la están recibiendo. Si te involucras con al abordar los determinantes sociales que generan resultados de salud desiguales, puede marcar la diferencia, y si no podemos proteger a todos, realmente no podemos protegernos a nosotros mismos».

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