El barco autónomo Mayflower finalmente tocó tierra en Nueva Escocia el mes pasado, marcando el final de su largo viaje a través del Atlántico. Si bien el Mayflower moderno está lejos de ser el primer barco en hacer este viaje, este pequeño bote robótico es el más grande jamás navegado por inteligencia artificial sin humanos a bordo. Una pareja técnicamente Independientemente, su viaje es la última evidencia de que el futuro de alta mar podría ser autónomo.

Los barcos autodirigidos se están convirtiendo poco a poco en una realidad. En Noruega, un buque portacontenedores autónomo que funciona con baterías transporta fertilizantes entre una fábrica y un puerto local y, en espera de una prueba exitosa, podría certificarse por completo en los próximos dos años. Un petrolero comercial llamado Prisma de coraje viajó recientemente de Texas a Corea del Sur a través del Canal de Panamá, guiado por el software de Avikus, una subsidiaria de HD Hyundai, una empresa de construcción naval escindida del fabricante de automóviles. Incluso hay algunos barcos diseñados para transportar personas que ahora pueden conducirse solos: un taxi acuático autónomo de la empresa emergente de inteligencia artificial Buffalo Automation estaba listo para transportar personas a través del río Tennessee en el centro de Knoxville en abril.

No todos los barcos robóticos son iguales. Algunos software de navegación de IA actuales son de apoyo y requieren al menos algún tipo de supervisión por parte de una persona a bordo, mientras que la tecnología más avanzada puede dirigir un barco de forma completamente independiente sin la necesidad de humanos. De todos modos, esta nueva generación de barcos autónomos hará que los humanos sean una parte más marginal de la vida en el mar. Debido a que muchos barcos autodirigidos son relativamente nuevos, todavía no hay evidencia suficiente para demostrar que la tecnología que impulsa estos barcos es tan capaz como los navegantes humanos. Aún así, estas embarcaciones no solo podrían hacer que sea más fácil atravesar las vías fluviales del mundo, sino que también lo harían con una huella de carbono más baja que los barcos tripulados.

«Una computadora puede optimizar la economía de combustible e integrar muchas entradas diferentes, como qué tan rápido tienen que atravesar el agua para llegar a su destino a tiempo, cómo son las condiciones climáticas, cómo conduce el barco, [and] cómo funcionan los motores”, dijo a Recode Trevor Vieweg, director de tecnología de Sea Machines Robotics, una startup que diseña barcos autopropulsados. “Al usar las mismas tecnologías, podemos reducir las emisiones de CO2 y el consumo total de combustible”.

Para navegar de forma independiente, un barco autónomo normalmente requiere una variedad de sensores, incluidas cámaras y radares, así como datos de otras fuentes, como GPS. Estos sensores, colocados alrededor del barco, ayudan al barco a planificar su ruta y detectar obstáculos cercanos, como un tronco flotante o un trozo de iceberg. Al igual que con los automóviles autónomos, los barcos autónomos se pueden clasificar en varios niveles en función de qué tan bien funciona su tecnología sin asistencia humana. La Organización Marítima Internacional, la agencia de las Naciones Unidas que regula el transporte marítimo, ha propuesto un rango de autonomía, comenzando con los barcos de Nivel 1, que son operados por humanos pero que podrían permitir que la IA tome algunas decisiones sin supervisión, y hasta los barcos de Nivel 4. que podría navegar de forma totalmente independiente, sin necesidad de intervención humana ni toma de decisiones.

Los defensores dicen que estos barcos son menos propensos a errores humanos (los accidentes de barcos y botes son bastante comunes) y podrían permitir a los operadores de barcos reasignar trabajadores a otras tareas donde pueden ser más productivos. La inteligencia artificial también podría navegar barcos de manera más eficiente y calcular mejor las rutas y velocidades. La esperanza es que, al ahorrar tiempo y, lo que es más importante, combustible, los barcos de alta mar puedan reducir su consumo de energía, que sigue siendo un factor importante que contribuye al cambio climático. En ausencia de una autonomía total, algunos expertos incluso han sugerido que el software podría permitir a los humanos pilotar barcos de forma remota, lo que traería varios beneficios. Por ejemplo, los barcos pilotados de forma remota reducirían el riesgo de propagación de enfermedades del transporte de carga internacional, que ha sido una preocupación durante la pandemia de Covid-19.

En este momento, los barcos con capacidades autónomas constituyen una pequeña fracción de los muchos barcos en funcionamiento en la actualidad. Pero en el futuro, los barcos autodirigidos podrían hacer que todo tipo de actividades en el agua sean más convenientes. Por ejemplo, el barco autónomo Mayflower, apoyado en parte por IBM, fue diseñado para estudiar la salud de los océanos, registrar en audio la vida marina y tomar muestras de microplásticos. El barco no tiene cubierta, baños ni literas, y gran parte del espacio interior está ocupado por su tecnología, como computadoras a bordo, baterías y motores.

«Sin personas a bordo, se libera/elimina el espacio ocupado por ellas y los suministros necesarios para mantener la presencia humana, así como la potencia requerida para que el barco soporte el peso asociado», dijo Ayse Atauz Phaneuf, la presidenta. de ProMare, la organización de investigación marina que trabajó en el proyecto. «Los vehículos no tripulados como el Proyecto Autónomo Mayflower podrán permanecer en el mar mucho más tiempo y acceder a partes significativas pero distantes del océano».

Phaneuf le dijo a Recode que el vehículo y otros vehículos similares podrían, en última instancia, hacer que el lanzamiento de expediciones de investigación oceánica sea mucho más rentable. Los barcos autónomos no solo podrían facilitar el estudio del océano, sino también el transporte de carga. En Japón, a principios de este año, una asociación entre una organización sin fines de lucro y empresas de transporte de carga demostró con éxito que los portacontenedores autónomos pueden viajar entre puertos de todo el país. La demostración tenía como objetivo demostrar que estos vehículos podrían, en última instancia, ayudar a reducir las necesidades de mano de obra de la industria naviera, especialmente cuando Japón se enfrenta al envejecimiento de la población. También hay organizaciones como One Sea que han unido a empresas de navegación e inteligencia artificial para promover el transporte marítimo autónomo y avanzar en la tecnología relacionada.

También existen estos beneficios ambientales. La tecnología de navegación de HD Hyundai utiliza inteligencia artificial para determinar las rutas y velocidades de una embarcación, y el software también tiene en cuenta la altura de las olas cercanas y el comportamiento de las embarcaciones vecinas. La compañía dice que al usar esta IA, el Prisma de coraje —el petrolero comercial que transitó por el Canal de Panamá— aumentó su eficiencia de combustible en aproximadamente un 7 por ciento y redujo sus emisiones de gases de efecto invernadero en un 5 por ciento. Si bien eso no parece mucho, estos ahorros podrían sumarse rápidamente.

Los barcos autónomos enfrentan vientos en contra. Un experto de la industria con el que hablamos dijo que es más probable que los barcos más pequeños, como los barcos de inspección y los transbordadores, integren tecnología autónoma que los grandes portacontenedores que constituyen la mayor parte del tráfico de carga del mundo. Algunos críticos, incluido el CEO de Maersk, han argumentado que los ahorros que podría generar el software autónomo podrían no ser suficientes para persuadir a las grandes compañías navieras de invertir en la tecnología, especialmente porque, para empezar, muchas compañías navieras no tienen tripulaciones particularmente grandes (una carga típica). barco solo puede tener 20 trabajadores a bordo). Otra preocupación es que el software autónomo podría hacer que estos barcos sean más vulnerables a los ataques cibernéticos, aunque las operaciones de envío no autónomo ya han sido pirateadas.

Finalmente, está el asunto extremadamente complicado del derecho internacional del mar, que puede no estar preparado para la llegada de la inteligencia artificial.

«¿Cómo se supone que debemos lidiar con el tema de la responsabilidad cuando un sistema autónomo, a pesar de estar diseñado y mantenido adecuadamente, actúa de manera impredecible?», dijo a Recode Melis Ozdel, directora del Centro de Derecho Comercial del University College London. Por supuesto, hay muchas formas en que los barcos autónomos pueden cambiar la vida en el mar, ya sea la posibilidad de que un barco robótico se estrelle contra un crucero lleno de turistas o el destino incierto de los piratas que podrían secuestrar un barco para descubrir que es en realidad controlado a distancia.

Las naves de IA ya han demostrado que pueden funcionar, al menos a veces, aunque la tecnología que impulsa estas naves aún se está desarrollando y pueden pasar años antes de que despeguen por completo. Aún así, todo indica que estos barcos de próxima generación tienen ventajas. En última instancia, navegar puede sentirse un poco menos como semanas en el mar y un poco más como monitorear un barco desde una oficina convenientemente ubicada en tierra.

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