«No tenemos dinero en efectivo», proclama un letrero en la reluciente puerta de vidrio del café que frecuento. El letrero es anterior a la brillante lista de respuestas de Covid-19 grabada junto a él, pero juntos representan una declaración unificada de eficiencia sin contacto: la promesa de limpiar los espacios públicos, las interacciones sociales y los intercambios de consumidores con la máxima comodidad y experiencia de limpieza. Pero a pesar de toda la fricción que el café sin efectivo está diseñado para eliminar, reproduce barreras y desigualdades sociales mucho más serias.

Para las personas y las comunidades, las tecnologías transaccionales (carteras digitales, pagos móviles y similares) pueden aumentar su autonomía en la toma de decisiones, su flexibilidad y resiliencia en tiempos de crisis y su capacidad para combatir la victimización, la explotación y la humillación. La confianza en estas tecnologías crea la capacidad para la planificación y la construcción a largo plazo (de riqueza, infraestructura, los cimientos de la prosperidad para las generaciones futuras), así como para la experimentación y el riesgo. Por supuesto, la implicación también se aplica: las versiones maliciosas de estas herramientas pueden empoderar a las comunidades y las personas para que actúen.

El efectivo es la mejor herramienta transaccional para aumentar la autonomía colectiva e individual que hemos inventado hasta ahora. Ofrece muchas ofertas que
resultar difícil de replicar. El efectivo no necesita la firma de otra persona para gastarlo. No especifica dónde y en qué puede gastarlo. Es anónimo: nadie necesita saber quién eres para que te lo gastes. No genera datos sobre su transacción para terceros. La transacción se lleva a cabo sin ningún cargo para el pagador o el beneficiario. Usted sabe cuánto tiene disponible: no se puede congelar en su cuenta por capricho de un procesador de pagos externo opaco, ni revertirlo un estafador, ni consumirlo con tarifas hasta que caiga en sobregiro sin darse cuenta. No depende de muchas capas de una frágil infraestructura de hardware y software para funcionar en el punto de venta.

¿Qué sucede cuando se acaba el efectivo?

Hay algunas lecciones de la historia que vale la pena prestar atención. El efectivo, definido como moneda universal, pública e impresa, es un logro tecnológico y político relativamente reciente. Históricamente, el dinero ha sido principalmente privado y pluralista. En los Estados Unidos, la moneda emitida por el gobierno no se consolidó por completo hasta después de la Guerra Civil. Anteriormente, las monedas extranjeras, los billetes privados y los producidos por ferrocarriles, compañías de seguros, corporaciones y otras empresas privadas circulaban junto con las monedas emitidas por el Tesoro de los Estados Unidos.

Esta cacofonía monetaria significaba que el gasto diario requería una habilidad considerable. Los billetes podrían haber venido de un banco fallido o ficticio, o podrían haber sido una copia falsificada de un billete de un banco real en funcionamiento. Los billetes aceptados a su valor nominal en una ciudad pueden haber sido aceptados solo a una denominación más baja en otras. La vida diaria implicaba navegar en un entorno de medios monetarios caótico y complejo.

La situación caótica también creó comunidades transaccionales altamente estratificadas. Mientras que los ricos usaban billetes emitidos por bancos estables y canjeables por cartas de crédito y lingotes, los pobres tendían a usar monedas de bronce o cobre de baja calidad o billetes obsoletos.

El futuro de los medios transaccionales puede parecerse a su pasado. Un consultor de la industria me dijo una vez que «en el futuro, el efectivo será la palabra ‘C’, no algo agradable que la gente use». De hecho, el futuro será sin efectivo en lugar de completamente sin efectivo. Aquellos relegados al estado de solo efectivo negociarán en términos desiguales.

Hoy en día, el dinero en efectivo es una tecnología impresa omnipresente, un medio de comunicación de masas. Pero tiene fallas importantes. El efectivo se puede perder, destruir o robar. Quizás lo más importante es que no se puede gastar en línea y, por lo tanto, no se mueve al ritmo del resto de nuestra vida comunicativa.

Todavía no conocemos la forma de los medios transaccionales del mañana o el terreno de sus comunidades transaccionales. Podríamos trabajar para evitar que el dinero se comporte como las plataformas de redes sociales de hoy: privatizadas y arraigadas en modelos comerciales basados ​​en datos.

En la comunidad de criptomonedas, a menudo escucho variaciones de la frase: «Si el dinero en efectivo se inventara hoy, sería ilegal». El punto aquí es que el efectivo es barato, difícil de censurar y difícil de monitorear. En un momento en que casi todas nuestras comunicaciones, transaccionales o de otro tipo, se enrutan a través de plataformas monopólicas y controladoras que cobran rentas en forma de tarifas, datos o ambos, es difícil discutir con esta mentalidad.

Al mismo tiempo, debemos asegurarnos de que las nuevas formas de dinero sean confiables y de valor estable, lo que ha resultado difícil para las criptomonedas. A pesar de todas sus ventajas únicas como medio de transacción, el efectivo, y cualquiera que sean sus herederos digitales, debe tener valor para funcionar bien.

Entonces, mientras pago mi Cortado, miro inquisitivamente el letrero «No tenemos efectivo». Se trata de mucho. Estamos empoderados o desempoderados por las herramientas de transacción a las que tenemos acceso. Cuando imaginamos dinero para la era de Internet, la gran pregunta es cómo diseñar medios de pago en el interés público. Necesitamos algo que pueda hacer todo lo que el efectivo puede hacer bien, y también lo que el efectivo no puede hacer.

Lana Swartz es profesora asistente de estudios de medios en la Universidad de Virginia y autora de Nuevo dinero: cómo el pago se convirtió en las redes sociales.

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