Una compilación de datos recopilados durante los últimos 20 años muestra una sorprendente caída en las temperaturas globales en Neptuno.

Con el desarrollo de sofisticados telescopios, satélites y otros dispositivos sensores de luz altamente sensibles, los científicos no solo han podido aprender con gran detalle sobre exoplanetas distantes en sistemas estelares distantes, sino también sobre nuestro propio sistema solar y sus planetas.

En un desarrollo interesante informado hoy, los investigadores de Leicester y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA han reunido una imagen más completa de las temperaturas estacionales de Neptuno. Usando cerca de 100 imágenes infrarrojas térmicas, pudieron observar las variaciones de temperatura en el planeta después del solsticio de verano. Al igual que la Tierra, Neptuno tiene una inclinación axial y está sujeto a cambios estacionales; Sin embargo, debido a su distancia del Sol, un «año» en Neptuno dura 165 años terrestres, y desde 2005 es verano en el hemisferio sur del planeta.

Algunos cuerpos celestes, incluidas estrellas, galaxias y planetas, emiten energía en la región infrarroja del espectro electromagnético, la parte justo más allá de la región roja de la luz visible, con longitudes de onda que van desde una micra hasta un milímetro.

Con cámaras termográficas sofisticadas como el instrumento VLT Imager and Spectrometer for Mid-InfraRed (VISIR) en el VLT de ESO en el desierto chileno de Atacama, así como el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, el Telescopio Gemini Sur en Chile, el Telescopio Subaru, los astrónomos han estado midiendo de forma fiable la luz infrarroja emitida por Neptuno desde 2003 utilizando el telescopio Keck y el telescopio Gemini North en Hawái.

«Este tipo de estudio solo es posible con imágenes infrarrojas sensibles de grandes telescopios como el VLT, que pueden observar claramente a Neptuno, y solo han estado disponibles durante unos 20 años», dijo la coautora del estudio Leigh Fletcher, profesora de la Universidad. de leicester

Sorprendentemente, los datos recopilados mostraron que el brillo térmico de Neptuno ha disminuido a pesar del inicio del verano. La mayor parte del planeta se ha enfriado inesperadamente en las últimas dos décadas, con una temperatura global promedio cayendo 8 °C entre 2003 y 2018. Neptuno tiene una temperatura global promedio de alrededor de -220 °C (-364 °F).

«Este cambio fue inesperado», dijo Michael Roman, investigador postdoctoral de la Universidad de Leicester, Reino Unido, y autor principal del estudio publicado en El diario de ciencia planetaria, en una opinión. «Dado que observamos a Neptuno a principios del verano austral, esperábamos que las temperaturas se calentaran lentamente, no que se enfriaran».

Se observó otra anomalía en el polo sur de Neptuno, donde los datos recopilados por Gemini North en 2019 y Subaru en 2020 muestran que la estratosfera polar de Neptuno se desplazó unos 11 °C (~20 °F) y se calentó, revirtiendo el calentamiento global anterior. tendencia de enfriamiento promedio. Este calentamiento polar nunca antes se había observado en Neptuno.

Actualmente se desconoce la causa de estos cambios inesperados de temperatura estratosférica, y los resultados desafían la comprensión de los científicos sobre la variabilidad atmosférica de Neptuno. «Nuestros datos cubren menos de la mitad de una temporada de Neptuno, por lo que nadie esperaba cambios grandes y rápidos», dijo el coautor Glenn Orton, científico investigador principal del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de Caltech en los EE. UU.

«Las variaciones de temperatura pueden estar relacionadas con los cambios estacionales en la química atmosférica de Neptuno, que pueden alterar la eficacia con la que se enfría la atmósfera», añadió Roman. «Pero las fluctuaciones aleatorias en los patrones climáticos o incluso una respuesta al ciclo de actividad solar de 11 años también pueden tener un impacto».

Anteriormente se sospechaba que el ciclo solar de 11 años (caracterizado por fluctuaciones periódicas en la actividad solar y las manchas solares) afectaba el brillo aparente de Neptuno, y el nuevo estudio muestra una correlación posible pero tentativa entre la actividad solar, las temperaturas estratosféricas y la cantidad de nubes brillantes en Neptuno. .

Se necesitarán más observaciones en los próximos años para investigar las razones de estas fluctuaciones. Futuros telescopios terrestres como el Extremely Large Telescope (ELT) de ESO podrían observar cambios de temperatura como estos con más detalle, mientras que el telescopio espacial James Webb proporcionará nuevos mapas sin precedentes de la química y la temperatura en la atmósfera de Neptuno.

«Creo que Neptuno en sí mismo es muy intrigante para muchos de nosotros porque sabemos muy poco al respecto», dijo Roman. «Todo esto apunta a una imagen más complicada de la atmósfera de Neptuno y cómo cambia con el tiempo».

Referencia: Michael T. Roman, et al., Sub-Seasonal Variation in Neptune’s Mid-Infrared Emission, Planetary Science Journal (2022). DOI: 10.3847/PSJ/ac5aa4; Citas adaptadas del comunicado de prensa de ESO y la Universidad de Leicester

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