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Vehículo de transferencia orbital Momentus Vigoride. Crédito: Niall David / Momentus

El primer vuelo de prueba de un vehículo comercial de transferencia orbital Momentus sufre un problema con sus paneles solares después de que fue lanzado en un cohete SpaceX el mes pasado, y la compañía dijo el lunes que su confianza en la finalización de las demostraciones de la nave espacial «cayó significativamente». .

El remolcador espacial Vigoride 3 fue uno de las docenas de pequeños satélites lanzados el 25 de mayo como parte de las misiones de investigación de transporte 5 de SpaceX.

Momentus tenía la intención de probar el novedoso sistema de propulsión a base de agua de la nave espacial Vigoride y desplegar nueve pequeños satélites propiedad del cliente desde el vehículo de transferencia, pero las fallas de energía y comunicaciones impiden que la misión logre sus objetivos, dijo la compañía el lunes.

«Continuamos con nuestros esfuerzos para solucionar las anomalías, pero nuestra confianza en que podremos desplegar satélites de clientes adicionales de Vigoride y realizar algunas operaciones planificadas del vehículo en esta misión de prueba y demostración ha disminuido significativamente», dijo Momentus el lunes.

Los funcionarios de la compañía dijeron después del lanzamiento el mes pasado que la nave espacial Vigoride encontró «anomalías» en órbita. Momentus reveló detalles de los problemas en un comunicado el lunes.

«En particular, los paneles solares desplegables, que son fabricados por un tercero y se pliegan y guardan durante el lanzamiento, no funcionaron como se esperaba en órbita», dijo Momentus. «Esto resultó en problemas de energía y comunicación con el vehículo, aunque los paneles solares montados en la carrocería funcionaron según lo previsto».

Momentus, con sede en San José, California, no ha identificado al proveedor de los paneles solares desplegables, pero los ingenieros han identificado una posible causa del problema con los conjuntos. La compañía cree que también ha identificado la causa raíz de otras anomalías que no fueron explicadas en el comunicado del lunes.

La misión Vigoride 3 estaba destinada principalmente a ser un vuelo de prueba para el vehículo de transferencia orbital de Momentus, pero la nave espacial transportaba nueve satélites pequeños. Ocho de los pasajeros del Vigoride son «PocketQubes» con una longitud lateral de unos 5 centímetros, y la novena carga útil es un CubeSat un poco más grande, del tamaño de una barra de pan.

Dos de los nueve satélites se desplegaron desde el vehículo de transferencia Vigoride el 28 de mayo, pero Momentus dijo que no podía confirmar más despliegues. Momentus dijo que ya no podía mantener comunicaciones de dos días con la nave espacial Vigoride, probablemente debido a la «situación de baja potencia» del vehículo causada por el problema con la matriz solar.

Momentus dijo el 27 de mayo que estaba usando una frecuencia no planificada para comunicarse con el remolcador espacial Vigoride. La empresa dijo que recibió una autorización temporal especial de la Comisión Federal de Comunicaciones para usar la frecuencia.

El sistema de propulsión impulsado por agua de la nave espacial Vigoride 3 aún no ha sido probado. Estas demostraciones se planificaron después del despliegue de los satélites de los clientes.

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Concepto artístico de un vehículo de transferencia orbital Vigoride con paneles solares desplegados. Crédito de la foto: Momentus

“Durante este primer lanzamiento al espacio de un vehículo Vigoride, aprendimos mucho y planeamos incorporar mejoras en otros vehículos Vigoride que actualmente se están ensamblando y probando en tierra. Este fue el objetivo principal de esta primera misión Vigoride», dijo el director ejecutivo de Momentus, John Rood, en un comunicado. “Como explicamos antes del lanzamiento, anticipamos experimentar desafíos y aprender de lo que hacemos durante esta misión de prueba y demostración”.

Momentus dijo que planea lanzar su próximo vehículo de transferencia orbital Vigoride en la próxima misión especial de transporte de SpaceX, Transporter 6, este noviembre. La compañía dijo que planea realizar mejoras en la futura nave espacial Vigoride en función de las lecciones aprendidas de la misión Vigoride-3.

«El espacio es un entorno notoriamente implacable», dijo Rood en un comunicado. “Al igual que otras empresas que superaron los desafíos iniciales para crear capacidades ganadoras, nuestro equipo de ingeniería en Momentus se enfoca en aprender tanto como sea posible del resto de la misión actual de Vigoride y aprovechar las mejores prácticas de la industria para implementar acciones correctivas y lecciones aprendidas para nuestro próximo misiones.”

El vehículo de transferencia orbital de Momentus tiene un propósito similar a los remolcadores espaciales que están desarrollando otras compañías como Spaceflight y D-Orbit, las cuales tenían sus lanzadores CubeSat en la misión Transporter 5 de SpaceX el mes pasado.

Los remolcadores espaciales pueden cambiar su altitud, inclinación u otros parámetros orbitales y entregar pequeñas cargas útiles a ubicaciones en el espacio que no sean la ruta principal de lanzamiento del cohete. Los vehículos de transferencia pueden colocar pequeños satélites en órbitas más favorables para su misión.

Algunos vehículos de transferencia utilizan propulsión convencional con motores alimentados por combustibles líquidos. Otros están probando propulsores eléctricos, una opción de propulsión de menor empuje pero más eficiente.

Rood dijo en una entrevista en el lanzamiento del mes pasado que el propulsor a base de agua utilizado para el vehículo Vigoride ofrece un rendimiento en un «punto ideal» entre la propulsión química y la eléctrica, con mayor eficiencia que los propulsores de cohetes tradicionales y mayor empuje que los motores iónicos.

«Es H20, es agua como propulsor», dijo Rood el mes pasado. “Funciona como el microondas que usas en casa. Usamos energía de microondas con un magnetrón para calentar el vapor de agua a una temperatura de aproximadamente la mitad de la de la superficie del sol.

«La verdadera ciencia consiste en controlar el plasma resultante y asegurarse de que no se derrita todo el interior, incluida la boquilla», dijo Rood. «Y luego dirigir ese plasma para expulsarlo a través de la tobera del cohete para crear empuje».

El vehículo de transferencia orbital Vigoride 3 tenía un peso vacío, o masa seca, de unos 270 kilogramos (unas 600 libras), según Rood.

«Esta tecnología de propulsores electrotérmicos de microondas ha sido desarrollada por investigadores universitarios desde la década de 1980, pero Momentus es un verdadero pionero en llevarla al mercado y desplegarla en el espacio».

Momentus demostró una versión a escala del motor en 2019, pero el sistema de propulsión del vehículo de transferencia Vigoride muestra muchos avances con respecto a esta unidad de prueba.

Momentus también reservó un puerto en el cohete Falcon 9 para acomodar las cargas útiles de los clientes desplegadas directamente desde la etapa superior en órbita. La compañía dijo el lunes que los cuatro satélites del otro puerto Falcon 9 se habían separado con éxito del cohete.

Momentus tuvo que esperar más de lo esperado para hacer volar el primer vehículo de transferencia orbital de Vigoride. Originalmente, se programó el lanzamiento de una versión anterior de Vigoride a principios de 2021. El gobierno de EE. UU. rechazó las licencias regulatorias para la misión de demostración de Vigoride, citando preocupaciones de seguridad nacional derivadas de la propiedad original de la empresa por parte de dos ciudadanos rusos.

La redada obligó a los propietarios rusos a deshacerse de su participación en Momentus, que ahora es una empresa pública. Rood asumió el mando de Momentus el año pasado y la empresa obtuvo la aprobación del gobierno de EE. UU. para la misión de demostración de Vigoride 3.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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