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CHICAGO – El último ingrediente clave para la vida ha sido descubierto en la luna helada de Saturno, Encelado.

El fósforo es un componente fundamental de la vida, que se utiliza para construir el ADN y el ARN. Ahora, un análisis de los datos de la nave espacial Cassini de la NASA muestra que el océano subterráneo de Encelado contiene el nutriente crucial. No solo eso, sus concentraciones allí podrían ser mil veces mayores que en el océano de la Tierra, informó el científico planetario Yasuhito Sekine el 14 de diciembre en la reunión de otoño de la Unión Geofísica Estadounidense.

El elemento esencial también podría ser abundante en muchos otros mundos helados y ser prometedor para la búsqueda de vida extraterrestre, dijo Sekine, del Instituto de Tecnología de Tokio.

«Sabíamos que Encelado contiene la mayoría de los elementos esenciales para la vida tal como la conocemos: carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno y azufre», dice Morgan Cable, astrobiólogo del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, involucrado en la investigación. «Ahora eso [phosphorus] ha sido confirmado… Enceladus ahora parece cumplir con todos los criterios para un océano habitable.”

Muchos investigadores consideran que Encelado es uno de los lugares más probables para albergar vida extraterrestre. Es un mundo encerrado en hielo que esconde un océano de agua salada (Número de serie: 6/11/17). Además, en 2005, la nave espacial Cassini observó géiseres que expulsaban vapor y granos de hielo de la capa helada de Encelado (Número de serie: 23/08/05). Y en este aerosol espacial, los científicos han descubierto moléculas orgánicas.

Pero hasta ahora, los investigadores no estaban seguros de si el fósforo también existe en Encelado. El elemento es relativamente raro en la superficie de la tierra. Gran parte del fósforo está encerrado en minerales, y su disponibilidad a menudo determina la velocidad a la que se puede reproducir la vida.

Entonces, Sekine y sus colegas analizaron los datos químicos recopilados por la ahora desaparecida Cassini de partículas en el anillo E de Saturno, un halo de material expulsado por los chorros de Encelado que envuelve a Saturno.

Algunos granos de hielo en el anillo E están enriquecidos con un compuesto de fósforo llamado fosfato de sodio, encontraron los investigadores. Estiman que un kilogramo de agua del océano de Encelado contiene entre 1 y 20 milimoles de fosfato, una concentración mil veces mayor que la del gran océano azul de la Tierra.

En el fondo del océano subterráneo de Encelado, el fosfato puede formarse a partir de reacciones entre el agua de mar y un mineral que contiene fosfato llamado apatita, dijo Sekine, antes de ser expulsado al espacio por los géiseres. La apatita se encuentra a menudo en las condritas carbonáceas, un material primitivo de formación de planetas (Número de serie: 14/07/17).

Pero eso no es todo. Muchos otros mundos oceánicos helados también pueden contener apatito, dijo Sekine. Del mismo modo, también podrían transportar altos niveles de fosfato en sus océanos. Esta riqueza podría ser una bendición para los posibles organismos extraterrestres.

Si bien los resultados son prometedores, plantean un enigma evidente, dijo Sekine. «Si la vida existe [on] Encélado por qué [does] semejante [an] queda abundancia de energía química y nutrientes?” Después de todo, cualquier fósforo disponible es rápidamente eliminado por la vida aquí en la Tierra.

Es posible que la luna simplemente no tenga vida, dijo Sekine. Pero hay otra explicación más esperanzadora. La vida en el gélido Encelado, dijo, puede tardar en consumir el nutriente.

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