Una cámara de campo de visión estrecho visible de la nave espacial MEV 2 capturó esta vista del Intelsat 10-02 desde una distancia de aproximadamente 30 metros. Crédito de la foto: Northrop Grumman

La segunda nave espacial robótica de extensión de vida de Northrop Grumman, acoplada el lunes con un satélite Intelsat en órbita geosincrónica, es el primer enlace entre una misión de mantenimiento comercial y un vehículo de comunicaciones operativo.

Los dos satélites comerciales se conectaron a más de 22.000 millas (casi 36.000 kilómetros) sobre el ecuador a la 1:34 p.m.EDT (1734 GMT) del lunes, según Northrop Grumman.

El segundo vehículo de extensión de la misión de Northrop Grumman, conocido como MEV 2, se deslizó en un muelle liso con la nave espacial de comunicaciones Intelsat 10-02.

«El acoplamiento exitoso de hoy de nuestro segundo vehículo de extensión de la misión demuestra la confiabilidad, seguridad y utilidad de la logística en el espacio», dijo Tom Wilson, vicepresidente de sistemas espaciales estratégicos de Northrop Grumman y presidente de SpaceLogistics LLC. «El éxito de esta misión allana el camino para nuestra segunda generación de servicios robóticos y satelitales y ofrece flexibilidad y resistencia a los operadores de satélites comerciales y gubernamentales, lo que puede permitir clases de misiones completamente nuevas».

SpaceLogistics LLC, la compañía que vende servicios MEV, es una subsidiaria de propiedad total de Northrop Grumman que construyó Mission Extension Vehicles.

El acoplamiento exitoso el lunes siguió a una conexión entre la primera nave espacial satelital de Northrop Grumman y otro satélite Intelsat en febrero de 2020. Este acoplamiento tuvo lugar en una llamada «órbita de cementerio» geosincrónica a unos 290 kilómetros por encima del cinturón operativo de satélites geosincrónicos.

El satélite Intelsat 10-02, que ha sido arrojado desde la Tierra, se puede ver en una imagen tomada por la nave espacial MEV 2 durante un enfoque de calibración a principios de este año. Crédito de la foto: Northrop Grumman

El primer vehículo de actualización de la misión de Northrop Grumman se acopló al satélite Intelsat 901, que fue desactivado y maniobrado por otros satélites geosincrónicos activos para crear un enlace único con una nave espacial en espera.

La conexión de los satélites MEV 1 e Intelsat 901 fue el primer acoplamiento entre dos satélites comerciales y la primera conexión conocida cerca de la órbita geosincrónica.

Después de encontrarse con el satélite Intelsat 901, la nave espacial MEV 1 de Northrop Grumman utilizó su propio sistema de propulsión para mover el Intelsat 901 desde una posición sobre el Pacífico a una nueva ubicación sobre el Atlántico. MEV 1 empujó a Intelsat 901 hacia atrás desde su inclinación orbital anterior de 1,6 grados, también sobre el ecuador.

Con el impulso del servicer MEV 1, Intelsat reactivó Intelsat 901 para servicios de comunicaciones el pasado mes de abril.

Los satélites en órbita geosincrónica orbitan la Tierra a la misma velocidad de rotación que el planeta. Desde la perspectiva de un usuario en tierra, una nave espacial geosincrónica permanece en una posición fija en el cielo, lo que hace que la órbita a gran altitud sea un lugar popular para los satélites de comunicaciones.

Armados con la experiencia de acoplar MEV 1, los gerentes de la misión decidieron coordinar el acoplamiento de la nave espacial MEV 2 con su satélite cliente Intelsat en el cinturón de satélites geosincrónicos activos. El satélite Intelsat 10-02 permaneció en su posición operacional sobre el Atlántico y continuó brindando servicios de comunicaciones a medida que se acercaba el MEV 2.

El MEV 2 despegó de la Guayana Francesa a bordo de un cohete europeo Ariane 5 el pasado mes de agosto.

Los equipos de tierra ordenaron a Intelsat 10-02 que se durmiera antes de que finalmente se acercara la nave espacial MEV 2.

En la fase final del encuentro automatizado, el satélite de mantenimiento extendió un aguijón en la boquilla del motor principal del Intelsat 10-02 que no había usado su motor principal desde las semanas posteriores al lanzamiento del satélite en 2004. Luego, los dedos mecánicos se estiraron y agarraron el vehículo objetivo, uniendo los dos satélites.

El satélite Intelsat 10-02 se ve con la cámara infrarroja del MEV 2 desde una distancia de aproximadamente 15 metros. Crédito de la foto: Northrop Grumman

Al igual que la cita MEV 1 el año pasado, la nave espacial MEV 2 hizo varias aproximaciones a sus satélites objetivo Intelsat antes de retraerse para atracar. En uno de los enfoques de encuentro a principios de este año, el satélite Intelsat 10-02 no se comportó como se esperaba mientras estaba en modo de suspensión, por lo que los controladores de tierra ordenaron al MEV 2 que retrocediera mientras los ingenieros reevaluaban la situación, dijo una fuente de la industria.

Una vez que la nave espacial MEV 2 esté acoplada con éxito, el satélite Intelsat 10-02 reanudará sus operaciones para transportar banda ancha y otros servicios de comunicaciones en Europa, Oriente Medio, África y América del Sur.

«Intelsat ha sido pionera en la innovación de la tecnología espacial durante más de cinco décadas», dijo Mike DeMarco, director de servicios de Intelsat. «Estamos orgullosos de trabajar codo a codo con Northrop Grumman en la innovadora misión de hoy, el primer satélite de comunicación acoplado en órbita GEO.

«Space Service es una herramienta valiosa para que Intelsat expanda la experiencia de servicio de alta calidad de la que dependen nuestros clientes», dijo DeMarco en un comunicado. “La tecnología MEV de Northrop Grumman nos ha ayudado a extender la vida útil de dos poderosos satélites mientras enfocamos nuestro capital de innovación en el avance de la próxima generación de la red de Intelsat. Esta tecnología es una situación en la que todos ganan «.

MEV 2 proporcionará servicios de renovación para el satélite Intelsat 10-02, que se acerca al 17º aniversario de su lanzamiento, durante cinco años. Intelsat 10-02 fue construido en Europa por Astrium, ahora parte de Airbus, y tenía una esperanza de vida de 13 años cuando se lanzó a bordo de un misil de protones ruso en 2004.

Si bien Intelsat 10-02 aún se encuentra en buen estado y brinda servicios, el satélite se está quedando sin combustible. Los propulsores de iones de MEV 2 proporcionan propulsión para alinear la nave espacial Intelsat y mantener su órbita durante el período de mantenimiento de cinco años.

Intelsat 10-02 transporta cargas útiles de comunicación en banda C y banda Ku. La empresa noruega de telecomunicaciones Telenor posee alrededor de la mitad de la carga útil en banda Ku del satélite para transmitir cientos de canales de televisión a los hogares de toda Europa.

Concepto artístico de un vehículo de expansión de misión (izquierda) que está acoplado a un satélite de comunicaciones en órbita geosincrónica. Crédito de la foto: Northrop Grumman

Northrop Grumman y SpaceLogistics no tienen planes de construir o lanzar más vehículos de extensión de misión. Tan pronto como las naves espaciales MEV 1 y MEV 2 hayan terminado su trabajo con los dos satélites Intelsat, pueden atracar con otras naves espaciales para extender sus misiones.

DARPA, la agencia de investigación y desarrollo del Pentágono, anunció el año pasado que había seleccionado SpaceLogistics para demostrar un vehículo de servicio satelital avanzado llamado Mission Robotic Vehicle (MRV). El MRV estará equipado con dos brazos robóticos proporcionados por DARPA y otras herramientas que se pueden usar para reparar otros satélites en órbita, ensamblar estructuras en el espacio y actualizar las naves espaciales de los clientes.

Según Northrop Grumman, los MRV también pueden montar cápsulas de propulsión directamente en satélites envejecidos para prolongar la vida útil y luego pasar a un cliente diferente en lugar de permanecer acoplados durante años.

Otras empresas también están realizando misiones de demostración para el mantenimiento y reparación de satélites.

Maxar, un competidor de Northrop Grumman, el fabricante de satélites, está desarrollando la misión de demostración de mantenimiento del satélite Restore-L en nombre de la NASA, que tiene como objetivo repostar un satélite de imágenes de la Tierra Landsat que está unas 50 veces más cerca de la Tierra que la altura geoestacionaria objetivo en un círculo. por el MEV.

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