NOTA DEL EDITOR: El primer intento de lanzamiento de la misión de carga CRS-26 fue abortado el 22 de noviembre debido al mal tiempo. El próximo intento de lanzamiento está programado para el sábado 26 de noviembre.

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El cohete Falcon 9 de SpaceX y la cápsula Cargo Dragon en el Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy. Crédito de la foto: SpaceX

El lanzamiento de un segundo par de nuevos paneles solares para actualizar el sistema de energía de la Estación Espacial Internacional está programado para el martes en una nave de carga SpaceX Dragon. Los astronautas ayudarán a desplegar las alas solares generadoras de energía en dos caminatas espaciales la próxima semana.

SpaceX planea lanzar la misión de reabastecimiento Dragon número 26 de la compañía a la estación espacial en un cohete Falcon 9 el martes a las 3:54 p. m. EST (20:54 GMT), si el clima lo permite. Pero solo hay un 10 por ciento de posibilidades de condiciones climáticas aceptables para el lanzamiento desde la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, y se esperan lluvias y una densa capa de nubes sobre la costa espacial de Florida.

Si la misión no se lanza el martes, el lanzamiento se reprogramará no antes del sábado a las 2:20 p. m. EST (1920 GMT). SpaceX no podrá lanzar la misión de carga alrededor del feriado de Acción de Gracias, una época de mucho tráfico en los Estados Unidos, ya que la Administración Federal de Aviación quiere asegurarse de que el espacio aéreo esté despejado para los viajes aéreos comerciales.

Suponiendo que la cápsula Dragon despegue el martes, se acoplará con el módulo Harmony en la Estación Espacial Internacional a las 5:57 a. m. EST (10:57 GMT) el miércoles. Los astronautas en la estación espacial abren las escotillas y comienzan a desempacar la carga en la sala presurizada de la nave espacial Dragon.

La misión es el vuelo de carga número 26 Dragon de SpaceX en una serie de contratos de servicios de reabastecimiento comercial multimillonarios con la NASA. Esta misión se designa como CRS-26 y presentará una nueva cápsula de carga Dragon en la flota de naves espaciales Dragon reutilizables de SpaceX. La misión CRS-26 también utilizará un nuevo impulsor de primera etapa en el cohete Falcon 9.

Es la sexta misión de carga de SpaceX bajo el reciente contrato CRS, que lleva el programa de carga Dragon a través de la misión CRS-35 programada para algún momento en 2026.

SpaceX dice que la nueva nave espacial Dragon, que se lanzará en la misión CRS-26, será la tercera y última nave espacial de transporte de carga en la flota Dragon de última generación de la compañía. SpaceX tiene cuatro naves espaciales Crew Dragon de grado humano en su inventario, y la semana pasada la compañía anunció que construirá otra Crew Dragon para misiones de astronautas a partir de 2024.

La misión CRS-26 está repleta de aproximadamente 7700 libras (3,5 toneladas) de hardware, suministros y experimentos para la estación espacial y la tripulación de siete personas que viven a bordo del complejo. El elemento más grande de la carga es el segundo par de nuevos paneles solares desplegables de la NASA para aumentar el sistema de energía de la estación espacial.

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Dos unidades ISS Roll-Out Solar Array en las instalaciones de procesamiento de la estación espacial el año pasado en el Centro Espacial Kennedy. Crédito: NASA/Frank Michaux

La carga de la misión CRS-26 incluirá ropa, alimentos y artículos de tocador para la tripulación de la estación espacial, así como una variedad de experimentos, incluida una demostración de cómo cultivar tomates enanos en el laboratorio orbital. Experimentos anteriores de crecimiento de plantas, parte de la serie de investigaciones científicas «Veggie», se centraron en el cultivo de vegetales de hoja verde para proporcionar a los astronautas una fuente de alimentos frescos. Los experimentos también recopilan datos para futuras expediciones espaciales, como vuelos a la Luna y Marte, donde los astronautas podrían cultivar su propia comida.

«Probamos los tomates y estudiamos los efectos del espectro de luz sobre qué tan bien crece el cultivo, qué tan sabrosos y nutritivos son los tomates y la actividad microbiana en la fruta y las plantas», dice Gioia Massa, científica y líder del proyecto de ciencias de la vida. en los investigadores de la NASA para los experimentos con tomate, denominados Veg-05. “También estamos estudiando el efecto general de cultivar, cuidar y consumir cultivos en la salud conductual de la tripulación. Todo esto proporcionará datos valiosos para la futura exploración espacial”.

La misión CRS-26 también entregará Moon Microscope, un kit que incluye un microscopio portátil de mano que puede ayudar a los astronautas a recopilar imágenes médicas de sus propias muestras de sangre y luego enviar los datos a tierra para que los cirujanos de vuelo los analicen. La misión también incluye un experimento de demostración técnica llamado Extrusión, que probará cómo la resina líquida puede crear formas en microgravedad que son imposibles de hacer en la Tierra debido a la influencia de la gravedad. «La capacidad de usar estas formas podría permitir la construcción de estructuras como estaciones espaciales, paneles solares y equipos en el espacio», dice la NASA.

Otro experimento de la misión CRS-26 investigará cómo el yogur, la leche fermentada y una bebida a base de levadura podrían usarse para producir nutrientes para mantener la salud de la tripulación en misiones de larga duración en el espacio.

Ocho pequeños CubeSats están almacenados en la nave espacial Dragon para la NASA, la Agencia Espacial Canadiense y compañías en Italia y Taiwán. Los CubeSats serán transportados por la tripulación de la estación espacial a la esclusa de aire japonesa para su liberación a la órbita terrestre baja utilizando un desplegador Nanoracks.

El compartimiento de carga de popa de la nave espacial Dragon contiene los dos paneles solares desplegables que se instalarán fuera de la estación espacial.

«Para nosotros son de vital importancia los dos nuevos paneles solares que ejecutaremos en el espacio a fines de noviembre y principios de diciembre para su instalación y despliegue a bordo de la Estación Espacial Internacional», dijo Joel Montalbano, gerente del programa ISS de la NASA. “Además de los dos paneles solares que se entregarán en SpaceX-26, tenemos algunos equipos de soporte vital, algunos equipos de GPS, algunos equipos de ejercicio y algunos equipos médicos para entregar. Esta misión se acoplará a la Estación Espacial Internacional durante aproximadamente 45 días… En general, esperamos una misión emocionante”.

Mientras los miembros de la tripulación en la estación espacial desempacan la carga de la cabina interior del Dragón, el brazo robótico canadiense de la estación alcanzará el maletero de la nave de carga para retirar los dos nuevos paneles solares. Las matrices se enrollan en carretes y pesan más de una tonelada juntas. Dos astronautas se aventurarán fuera de la estación espacial para realizar dos caminatas espaciales para ayudar a desplegar los nuevos paneles solares.

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Los astronautas Thomas Pesquet y Shane Kimbrough (izquierda) trabajan con la matriz solar desplegable de la ISS durante una caminata espacial el año pasado. Crédito de la foto: Oleg Novitskiy/Roskosmos

Los dos primeros conjuntos solares desplegables de la ISS, o unidades iROSA, se lanzaron en junio de 2021 como parte de la misión de reabastecimiento CRS-22 de SpaceX. Fueron desplegados más tarde ese mes durante dos caminatas espaciales en el segmento P6 en el lado de babor, o extremo izquierdo, de la matriz solar de la estación. Uno de los paneles iROSA que se lanzan en CRS-26 se colocará en el segmento de estructura P4 en el lado de babor justo dentro de la sección P6, mientras que el otro panel solar se montará en el área de estructura S4 en el lado de estribor.

Los arreglos iROSA se extenderán sobre seis de las ocho alas de paneles solares existentes de la estación y se inclinarán en ángulo para cubrir parcialmente los paneles solares más antiguos. Cuando están completamente desplegados, los paneles solares desplegables tienen una longitud de 63 pies y un ancho de 20 pies (19 x 6 metros), aproximadamente la mitad del largo y la mitad del ancho de los paneles solares actuales de la estación. A pesar de su tamaño más pequeño, cada uno de los nuevos paneles generará aproximadamente la misma cantidad de electricidad que cada uno de los paneles solares originales.

Un soporte de montaje conecta los nuevos arreglos a los conductos y pivotes de energía de la estación, manteniendo los paneles solares apuntando hacia el Sol mientras la nave espacial gira alrededor de la Tierra a más de 17,000 millas por hora. Antes de la misión CRS-26, los astronautas realizaron una caminata espacial para instalar los soportes de montaje de las nuevas células solares.

La Estación Espacial Internacional tiene ocho canales de energía, cada uno alimentado por electricidad generada por un ala de la matriz solar que se extiende desde la estructura de la estación. Los paneles solares originales se lanzaron en cuatro misiones del transbordador espacial entre 2000 y 2009. Como era de esperar, la eficiencia de los paneles solares se ha deteriorado con el tiempo.

Cuando las seis unidades iROSA estén instaladas en la estación, el sistema de energía será capaz de generar 215 kilovatios de electricidad para respaldar al menos otra década de operaciones científicas. La expansión también acomodará nuevos módulos comerciales planeados para ser lanzados a la estación espacial.

Los nuevos paneles solares de despliegue fueron desarrollados por Deployable Space Systems en Goleta, California, en nombre de Boeing, que supervisa el trabajo de construcción y mantenimiento en la estación espacial bajo un contrato separado con la NASA. Redwire, una empresa de infraestructura espacial con sede en Jacksonville, Florida, adquirió Deployable Space Systems el año pasado.

Los paneles solares le dan a la estación espacial una de las mejoras de mediana edad más importantes desde que la NASA y sus socios internacionales completaron el ensamblaje a gran escala del complejo en 2011. La estación en una serie de misiones japonesas de reabastecimiento ayudará a garantizar que el sistema de energía del laboratorio proporcione la operación continua hasta 2030.

El último par de paneles solares de lanzamiento está programado para lanzarse el próximo año en la misión de carga CRS-28 de SpaceX.

Al finalizar la misión CRS-26, la cápsula Dragon reutilizable se desacoplará de la estación y partirá para un aterrizaje asistido por paracaídas frente a la costa de Florida a principios de enero con varias toneladas de carga.

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