Ha sido difícil hacer un seguimiento de las cosas en los últimos años. Por lo tanto, podría ser una sorpresa saber que el rover más nuevo de la NASA, Perseverance, ha estado atravesando el Planeta Rojo durante aproximadamente 13 meses.

En ese lapso de tiempo, el rover ha visto una serie de primicias impresionantes: sacó el primer helicóptero que voló con éxito en otro mundo; ha recolectado oxígeno de una atmósfera alienígena por primera vez; y recolectó y almacenó muestras que en última instancia serán las primeras rocas marcianas enviadas a la Tierra para su posterior estudio.

Hasta ahora, todas estas hazañas se han logrado sin que el rover se aleje demasiado de su plataforma de aterrizaje. Pero ahora, Perseverance finalmente lo lleva a uno de sus destinos más atractivos: un antiguo delta de un río en el borde del cráter Jezero, un lugar que alguna vez pudo haber sido hogar de vida microbiana.

«El delta es tan importante que decidimos minimizar las actividades científicas y concentrarnos en llegar más rápido», dijo Ken Farley, científico del proyecto Perseverance, en un comunicado de prensa de la NASA. “Durante este viaje haremos muchas fotos del delta. Cuanto más nos acercamos, más impresionantes se vuelven estas imágenes”.

¿Una morada de la vieja vida?

El delta en forma de abanico tiene unos 3.700 millones de años y se formó cuando un río marciano depositó sedimentos en la desembocadura de un lago que entonces existía en el cráter Jezero. Debido a que los deltas experimentan tanto el flujo de agua líquida como la mezcla violenta, el sitio se considera un lugar ideal para buscar signos de vida microbiana en el pasado.

En una entrevista de 2020 con astronomía, Ken Williford, científico asociado del proyecto Perseverance, declaró: “Lo que encontramos preservado justo en el fondo de este hermoso delta en Jezero, este lodo, es realmente fantástico para concentrar y preservar el material orgánico. Y eso a menudo se homogeneiza y se mezcla. No necesariamente preserva esas hermosas estructuras petrificadas que puedes encontrar en la orilla del lago. Pero la mayoría de las rocas de la Tierra que son más ricas en materia orgánica son rocas que se formaron en un ambiente fangoso”.

Perseverance emprendió su viaje de 5 kilómetros hacia el delta el 14 de marzo, y los ingenieros planean ayudar al rover autónomo a navegar hasta allí en el transcurso de aproximadamente un mes.

El ingenio muestra el camino

Endurance tampoco estará solo en su camino. El helicóptero Ingenuity de la NASA explorará frente al rover.



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