Me encanta un buen comienzo en el espacio y he estado esperando ansiosamente el nuevo y poderoso cohete Space Launch System de la NASA como la primera etapa de la ambiciosa misión Artemis de la NASA para llevar a los astronautas estadounidenses de regreso a la luna. Pero ese lanzamiento ya se pospuso cuatro veces este año, dos veces por problemas técnicos y una vez por una tormenta tropical y un huracán.

Soy profesor de exploración espacial y enseño derecho e historia del espacio. Una lección que aprendí es que así como los EE. UU. y otras naciones han lanzado cohetes al espacio durante décadas, una gran cantidad de lanzamientos se retrasan debido a problemas climáticos o de seguridad. De las 135 misiones de transbordadores espaciales de la NASA, solo alrededor del 40 por ciento se lanzaron a tiempo.

Como Artemis 1 continúa con la larga tradición de lanzamientos retrasados ​​de la NASA, hay una buena razón para la gran precaución que subyace a estos retrasos. Pero a medida que la actividad de lanzamiento de naves espaciales privadas continúa aumentando, las probabilidades de ver un lanzamiento a tiempo están mejorando lentamente.

Retrasos, matorrales y seguridad

Los lanzamientos que no comienzan a tiempo se clasifican como aplazamientos, cancelaciones o retrasos. Los aplazamientos se refieren al aplazamiento de una fecha de inicio planificada a una fecha posterior. Las eliminaciones son cuando una misión se detiene el día en que está programado para comenzar y se pospone para una fecha posterior. Las limpiezas suelen ser una decisión de última hora provocada por las inclemencias del tiempo o problemas mecánicos que causan problemas de seguridad. Un retraso es cuando un lanzamiento ocurre más tarde en un día de lo programado originalmente, pero ocurre el mismo día.

El desafortunado lanzamiento del transbordador espacial desafiador en enero de 1986 fue testigo de todos estos allanamientos. Primero, la misión se retrasó dos veces por un total de tres días para permitir que el transbordador espacial aterrizara. Columbia. El lanzamiento también se canceló dos veces debido a problemas técnicos y meteorológicos, y finalmente hubo dos retrasos en la misión el día del lanzamiento real. Desafortunadamente, el transbordador y los astronautas a bordo se perdieron en una explosión 74 segundos después del despegue.

Este primer lanzamiento de Artemis ha visto aplazamientos y borrados, pero parte de la razón por la que ha habido períodos de tiempo tan largos entre los intentos de lanzamiento se debe al concepto de ventanas de lanzamiento. Debido a la rotación de la tierra y la posición de la luna, lanzar un cohete en ciertos momentos requiere significativamente menos combustible que lanzarlo en otros momentos. Si un lanzamiento pierde su ventana, por lo general no puede volver a lanzarlo al día siguiente.

Si bien los repetidos turnos y matorrales de Artemis 1 son desalentadores, estos retrasos son por una buena razón. La NASA quiere garantizar una misión segura y exitosa.

Una cultura de seguridad

Los cambios, fregados y retrasos generalmente ocurren debido a malas condiciones climáticas, problemas mecánicos o problemas de salud de la tripulación, todo lo cual podría poner en peligro la seguridad del vehículo y de las personas a bordo. La NASA aprendió por las malas a ser cautelosa con estos escenarios.

La primera lección llegó en enero de 1967 durante una prueba para la misión Apolo 1. El cohete en cuestión iba a realizar un vuelo de prueba temprano para las primeras misiones estadounidenses a la luna. Los astronautas Ed White, Roger Chaffee y Gus Grissom murieron cuando se produjo un incendio en la cabina de la tripulación durante una prueba de la plataforma de lanzamiento. Después de la tragedia, la NASA estableció su Oficina de Seguridad de Vuelo.

La mayoría de los lanzamientos de la NASA salieron bien después del desastre del Challenger. Pero la separación de Shuttle Columbia después de entrar en la atmósfera de la Tierra en febrero de 2003 fue una notable excepción, matando a los siete astronautas a bordo. Este desastre en particular llevó a la NASA a detener las operaciones y hacer un balance de sus estrategias de lanzamiento. En un informe verdaderamente punzante de una investigación interna, la NASA destacó su propia «cultura de seguridad rota» y su falta de aprendizaje de los errores del desastre del Challenger.

En los años transcurridos desde entonces, la NASA ha realizado un esfuerzo concertado para aprender de los errores del pasado. No es de extrañar que los lanzamientos se retrasen cuando es necesario comprobar la seguridad del vehículo o de la tripulación.



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