El satélite SBIRS GEO 5 entró en una cámara de vacío térmico en las instalaciones de Lockheed Martin en Sunnyvale, California, el año pasado. Crédito de la foto: Lockheed Martin

Un satélite de advertencia de misiles de mil millones de dólares construido por Lockheed Martin para la Fuerza Espacial de EE. UU. Llegó a Cabo Cañaveral a principios de este mes en preparación para el lanzamiento final el 17 de mayo a bordo de un cohete Atlas 5 de United Launch Alliance para reunirse.

El quinto satélite del sistema de infrarrojos basado en el espacio (SBIRS) del ejército, diseñado para operar en órbita geosincrónica, llegó a la base de lanzamiento de Florida el 18 de marzo en un avión de carga C-17 de la Fuerza Aérea de EE. UU., Dijeron el miércoles funcionarios.

La nave espacial SBIRS GEO 5 fue enviada desde su fábrica Lockheed Martin en Sunnyvale, California a Florida, donde los equipos completaron la construcción del satélite en octubre pasado. SBIRS GEO 5 sigue a cuatro satélites SBIRS anteriores lanzados en órbita geosincrónica desde 2011 para reemplazar la nave espacial de advertencia de misiles del programa de apoyo de defensa del ejército, la última de las cuales fue lanzada en 2007.

El nuevo satélite se diferencia de los primeros cuatro satélites SBIRS GEO e introduce un diseño mejorado de nave espacial que Lockheed Martin llama «Bus de combate». Lockheed Martin construyó el quinto y sexto satélites SBIRS GEO utilizando su nueva plataforma LM 2100, que según la compañía es el resultado de una «iniciativa de modernización de varios años financiada internamente».

Lockheed Martin dijo que el autobús de combate LM 2100 fue diseñado para proporcionar una mayor resistencia y endurecimiento contra las amenazas cibernéticas, así como un rendimiento adicional de la nave espacial y una propulsión y electrónica mejoradas. La estructura modular incluye componentes comunes para optimizar la fabricación y puede adaptarse más fácilmente a nuevos tipos de sensores para responder a las innovaciones y los nuevos requisitos militares.

El autobús de combate LM 2100 también es utilizado por la próxima generación de satélites de advertencia de misiles que Lockheed Martin está construyendo para la Fuerza Espacial para reemplazar la flota SBIRS. La próxima generación de satélites de navegación GPS, que se lanzará a partir de 2026, también utilizará la plataforma de autobuses de combate.

El último satélite SBIRS GEO, GEO 6, está programado para lanzarse en 2022 con un cohete Atlas 5. Los contratos militares con Lockheed Martin para los dos últimos satélites SBIRS GEO tienen un valor de alrededor de 2.200 millones de dólares estadounidenses en los últimos años, según el Pentágono.

Northrop Grumman está construyendo los sensores infrarrojos en los satélites SBIRS. Los instrumentos pueden detectar y rastrear las columnas supercalientes de los motores de los cohetes y notificar a los oficiales militares sobre el lanzamiento de misiles extranjeros. La información recopilada por la flota SBIRS podría ayudar a las unidades de defensa a interceptar un misil entrante antes de que alcance su objetivo.

La constelación SBIRS incluye al menos cuatro vehículos SBIRS estacionados en órbita geosincrónica y al menos dos cargas útiles infrarrojas en órbitas elípticas a bordo de satélites espías ultrasecretos de la Oficina Nacional de Reconocimiento que brindan cobertura polar. Los dos últimos satélites SBIRS que se lanzarán este año y el próximo repondrán la flota.

Cada paquete de instrumentos infrarrojos en los satélites geosincrónicos incluye sensores de estrella y escaneo que brindan visibilidad en todo un hemisferio y permiten a los operadores terrestres mantener la mirada del vehículo en puntos críticos como Corea del Norte.

Los satélites en órbita geosincrónica vuelan a más de casi 36.000 kilómetros sobre el ecuador y permanecen sobre la misma ubicación geográfica en la Tierra las 24 horas del día.

Con SBIRS GEO 5 ahora en Cabo Cañaveral, los técnicos están preparando el satélite para su lanzamiento. Los pasos importantes en las próximas semanas serán una prueba funcional después del envío para garantizar que el satélite esté en buen estado de salud después del viaje por tierra desde California, seguido de la carga con propulsores de hidracina y tetróxido de nitrógeno para maniobras en el espacio.

Luego, los equipos terrestres encapsularán la nave espacial SBIRS GEO 5 en el carenado de carga útil de 4 metros del cohete Atlas 5 y transportarán el satélite a la Instalación de Integración Vertical de United Launch Alliance para subirlo al portaaviones.

ULA comenzará a apilar el misil Atlas 5 en su plataforma de lanzamiento móvil en el VIF el próximo mes.

La compañía de lanzamiento, una empresa conjunta 50:50 entre Boeing y Lockheed Martin, también está probando una versión Pathfinder de su propulsor Vulcan de próxima generación en Cabo Cañaveral como parte de una serie de lanzamientos de Atlas 5 este año.

Un cohete Atlas 5, que vuela en la configuración «421» con dos propulsores de cohetes sólidos, comenzará su misión en julio de 2016. Crédito de la foto: Alex Polimeni / Spaceflight Now

El lanzador Atlas 5, que pondrá en órbita la nave espacial SBIRS GEO 5, volará en la configuración “421” con un cohete propulsor sólido de 4 metros y dos de Aerojet Rocketdyne. Un solo motor RL10 de Aerojet Rocketdyne impulsará la etapa superior Centaur del Atlas 5.

El lanzamiento es el octavo vuelo de la variante Atlas 5-421 y el 87o lanzamiento de un cohete Atlas 5 desde su debut en 2002.

Será el primer vuelo de Atlas 5 desde noviembre pasado.

ULA está planeando hasta ocho misiones Atlas 5 este año, incluido el lanzamiento de SBIRS GEO 5 el 17 de mayo. Está programado el lanzamiento de otro cohete Atlas 5 desde Cabo Cañaveral a fines de junio en dos naves espaciales administradas por el programa de pruebas espaciales del ejército que supervisa algunas de las misiones espaciales experimentales del Pentágono.

El objetivo inicial para el Programa de Prueba Espacial de la Misión-3 a fines de junio fue anunciado esta semana por el administrador interino de la NASA, Steve Jurczyk. La NASA tiene una carga útil de demostración para la tecnología de comunicaciones láser en uno de los dos satélites de la Fuerza Espacial que vuelan en el lanzamiento del STP-3.

Las misiones Atlas 5, que se lanzarán desde Cabo Cañaveral en la segunda mitad de este año, incluyen vuelos de prueba no tripulados y pilotos de la cápsula de la tripulación Starliner de Boeing, que se utilizará para transportar astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional. Se lanzarán dos satélites más a finales de este año en un Atlas 5 para el Programa de Conciencia Situacional del Espacio Geosincrónico de la Fuerza Espacial, seguido por Atlas 5 con la misión de asteroides Lucy de la NASA y el próximo satélite meteorológico GOES de la NOAA en octubre y diciembre.

El único lanzamiento de Atlas 5 este año desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California, está programado para septiembre. Llevará el satélite de observación terrestre Landsat 9 para la NASA y el Servicio Geológico de EE. UU.

Las otras dos misiones de la ULA previstas para 2021 son el lanzamiento de un cohete Delta 4 Heavy desde Vandenberg el 26 de abril como muy pronto con un satélite espía clasificado para la Oficina Nacional de Reconocimiento y el primer vuelo de prueba del nuevo cohete Vulcan Centaur desde Cabo Cañaveral a el fin de año.

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