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Los astronautas Jessica Watkins, Bob Hines, Kjell Lindgren y Samantha Cristoforetti en el brazo de acceso de la tripulación en el complejo de lanzamiento 39A el miércoles temprano para un ensayo general. Crédito de la foto: SpaceX

El lanzamiento de un cohete SpaceX Falcon 9 con el Siguiente La tripulación de la Estación Espacial Internacional se pospuso desde el sábado, un efecto dominó debido a los retrasos climáticos en el regreso de un equipo de astronautas comerciales desde el puesto de avanzada a la Tierra, dijeron funcionarios de la NASA el miércoles.

La primera misión privada de astronautas de Axiom Space, conocida como Ax-1, se lanzó el 8 de abril en un cohete SpaceX y una cápsula Dragon y se acopló a la estación espacial el 9 de abril para transportar una tripulación de cuatro tripulantes no gubernamentales para experimentos de investigación y traer fines educativos al complejo y relaciones públicas, así como visitas turísticas.

La tripulación de cuatro personas tenía previsto salir de la estación espacial el martes y aterrizar frente a la costa de Florida el miércoles. Pero los gerentes de la misión extendieron su estadía en el puesto avanzado debido a las persistentes inclemencias del tiempo en las zonas recreativas del Golfo de México y el Atlántico de SpaceX.

Los funcionarios de la NASA y Axiom no han anunciado nuevas fechas objetivo para el desacoplamiento y lanzamiento de la misión Ax-1, pero el control de la misión comunicó por radio a la tripulación el miércoles temprano que la salida de la misión Ax-1 de la estación no tendrá lugar hasta el jueves por la noche.

«Como el pronóstico del tiempo sigue siendo desfavorable, todavía estamos evaluando el mejor momento para desacoplar la misión Ax-1 de la estación espacial», tuiteó Kathy Lueders, Directorado de Operaciones Espaciales de la NASA. «Vamos a comprobar durante todo el día. Estamos muy orgullosos de los equipos de la NASA, Axiom Space y SpaceX por mantenerse enfocados en completar nuestra misión”.

La fecha de lanzamiento de la próxima misión tripulada de la NASA, denominada Crew-4, depende de cuándo el Ax-1 pueda abandonar la estación. El lanzamiento de Crew-4 estaba programado desde la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida antes del amanecer del sábado.

La nave espacial Dragon Endeavour de SpaceX en la misión Ax-1 está ocupando actualmente el puerto de acoplamiento necesario para la llegada de la nave espacial Dragon Freedom que transporta a los astronautas Crew-4.

«Cuando el Ax-1 parta, la estación espacial tendrá espacio para que se acople la Tripulación 4», tuiteó Lueders el miércoles por la tarde. “Queremos una brecha de dos días después del regreso para revisar los datos y prepararnos para el lanzamiento y proporcionar recursos de recuperación. Tomaremos decisiones sobre una nueva fecha de lanzamiento de Crew-4 basadas únicamente en la ejecución segura de nuestros planes”.

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El cohete Falcon 9 de SpaceX se probó el miércoles a las 9:26 a. m. EDT (13:26 GMT) en preparación para la misión Crew 4. Crédito: NASA/Joel Kowsky

A pesar de la incertidumbre que rodea la fecha de lanzamiento de Crew-4, el personal de tierra de SpaceX y los cuatro astronautas asignados al vuelo han continuado con sus preparativos en Kennedy.

Antes del amanecer del miércoles, el comandante Kjell Lindgren, el piloto Bob Hines y las especialistas de misión Jessica Watkins y Samantha Cristoforetti se vistieron con sus trajes presurizados personalizados de SpaceX y condujeron SUV Tesla desde el edificio de operaciones y pago en Kennedy hasta la plataforma 39A.

Los astronautas usaron los ascensores para ascender a la torre de la plataforma de lanzamiento y avanzar por el brazo de acceso de la tripulación a la sala blanca, donde subieron a través de la escotilla lateral de la nave espacial Dragon y ocuparon sus lugares en la cápsula. Luego, la tripulación desembarcó de la nave espacial para el llamado «ensayo general en seco», que brindó a los astronautas y equipos de apoyo la oportunidad de practicar para el día del lanzamiento.

Más tarde el miércoles por la mañana, SpaceX llenó el cohete Falcon 9 con propulsores de queroseno y oxígeno líquido para una prueba de encendido de los motores principales Merlin de la primera etapa. Los motores se encendieron durante unos siete segundos a las 9:26 a.m. EDT (13:26 GMT) mientras las abrazaderas hidráulicas sujetaban el cohete de 65 metros de altura al suelo.

Luego, SpaceX descargó los propulsores del Falcon 9 y los ingenieros comenzaron a revisar los datos de los disparos de prueba para asegurarse de que todos los sistemas de cohetes, naves espaciales y tierra funcionaran como se esperaba.

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El cohete SpaceX Falcon 9 y la nave espacial Dragon Freedom en la plataforma 39A. Crédito de la foto: SpaceX

El lanzamiento será la séptima misión de vuelo espacial tripulado de SpaceX y la cuarta rotación de la tripulación operativa a la estación espacial en nombre de la NASA. Las otras misiones tripuladas de SpaceX incluyeron un vuelo de prueba para la NASA en 2020 y dos vuelos puramente comerciales: la misión Inspiration4 de septiembre pasado y la misión privada de astronautas Axiom, actualmente en la Estación Espacial Internacional.

El propulsor Falcon 9 para la misión Crew 4 volará por cuarta vez. La etapa del cohete, designada B1067, lanzó una misión de carga Dragon, el vuelo de astronautas Crew-3 de la NASA y el satélite de comunicaciones Turksat 5B el año anterior.

El propulsor originalmente asignado a la misión Crew 4, el número de cola B1069, se dañó durante un intento de aterrizaje en una nave no tripulada de SpaceX el 21 de diciembre.

«La NASA y SpaceX seleccionan conjuntamente los propulsores de primera etapa primarios y de respaldo antes de cada misión tripulada», dijo un portavoz de la NASA. «Acordamos mutuamente utilizar el propulsor de respaldo para Crew-4 después de un aterrizaje asimétrico del propulsor planeado originalmente debido a las condiciones de alta mar».

A la espera del lanzamiento en el cohete Falcon 9, la nave espacial Crew Dragon es la cuarta y probablemente última cápsula Dragon Crew reutilizable que se une a la flota de SpaceX. La nave espacial Dragon Freedom se une a Endeavour, Resilience y Endurance en la rotación de cápsulas de tripulación de SpaceX.

Una vez que la misión Crew-4 despegue, la nave espacial Dragon Freedom llevará a Lindgren, Hines, Watkins y Cristoforetti a la estación espacial para una estadía planificada de cinco meses. Reemplazarán a los astronautas salientes de la Tripulación 3 que han estado en la estación desde noviembre.

Los astronautas de Crew-3 viven actualmente en la estación espacial con los cuatro astronautas comerciales Ax-1 y tres cosmonautas rusos, lo que le da al laboratorio de investigación una adición de 11 miembros de la tripulación, al menos a corto plazo. La estación suele estar a cargo de siete miembros de la tripulación.

El retraso en el regreso de la misión Ax-1 a la Tierra y el lanzamiento de la Crew-4 también podría extender la misión de los astronautas de la Crew-3, que tenía previsto salir de la estación el 30 de abril a bordo de la nave espacial Dragon Endurance de SpaceX.

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