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El satélite MTG-I1 está integrado con su cohete Ariane 5 en el Centro Espacial de Guayana. Crédito: Crédito: ESA/CNES/Arianespace/P. Baudón

El lanzamiento del primero de una nueva generación de satélites meteorológicos europeos está programado para el martes en una misión que promete mejorar la puntualidad y la precisión de los pronósticos meteorológicos para Europa y África mediante el lanzamiento desde la Guayana Francesa en un cohete Ariane 5 y dos satélites de comunicaciones Intelsat.

El primero de los seis satélites del programa Meteosat de Tercera Generación (MTG) de 4.300 millones de euros (4.500 millones de dólares) de Europa apuntará a una posición en órbita geoestacionaria a más de 22.000 millas (casi 36.000 kilómetros) sobre el ecuador, alrededor de una vida útil planificada de ocho años y medio. .

El primer satélite MTG llevará un instrumento de imágenes de escaneo rápido, un detector de rayos y radios para apoyar los servicios de búsqueda y rescate. La nave espacial pasará a llamarse Meteosat 12 cuando entre en funcionamiento el próximo año y se convertirá en la fuente principal de observaciones meteorológicas satelitales para pronósticos en tiempo real en Europa y África.

El programa MTG es una asociación entre la Agencia Espacial Europea y Eumetsat, la agencia europea de satélites meteorológicos con 30 países miembros. El programa MTG constará de cuatro satélites de imágenes, conocidos como misiones MTG-I, para estudiar el movimiento de los sistemas de tormentas, los frentes meteorológicos y los rayos. También habrá dos naves espaciales Meteosat de tercera generación con sondas infrarrojas, llamadas misiones MTG-S, para medir temperaturas, humedad y otros parámetros en toda la atmósfera de la Tierra.

El satélite que se lanzará esta semana se llama MTG-I1. El lanzamiento desde la zona de lanzamiento ELA-3 en el Centro Espacial de Guayana en América del Sur está programado durante una ventana de lanzamiento el martes a las 3:30 p. m. EST (2030 GMT) y durará hasta las 5:16 p. m. EST (22:16 GMT), según Arianespace. , el proveedor de servicios de lanzamiento del cohete Ariane 5.

El vehículo de lanzamiento Ariane 5 colocará MTG-I1 y dos satélites de comunicaciones Intelsat, Galaxy 35 y 36, en una órbita de transferencia geoestacionaria elíptica que alcanzará más de 22,000 millas sobre la Tierra en su punto más alto.

El cohete despegará con 2,9 millones de libras de empuje de sus dos propulsores de combustible sólido y el motor de etapa central Vulcain-2 de fabricación francesa, que quemará hidrógeno líquido y oxígeno líquido como propulsores. Los dos propulsores con correa se quemarán y se desecharán un poco más de dos minutos después de la misión, luego la nariz cónica de fabricación suiza del Ariane 5 se lanzará para estrellarse contra el Atlántico al este de la Guayana Francesa.

La etapa superior Ariane 5 ensamblada en Alemania se hará cargo de la misión aproximadamente nueve minutos después del inicio del vuelo para colocar los satélites MTG-I1 y Galaxy 35 y 36 en la órbita correcta para la misión.

Galaxy 35 y 36, apilados uno encima del otro y construidos por Maxar en California, se separarán del cohete entre 27,5 y 31 minutos después del lanzamiento.

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Concepción artística de los satélites Meteosat de tercera generación en órbita. Crédito de la foto: Eumetsat

Galaxy 35 y 36 utilizarán sus propios sistemas de propulsión para lograr una órbita geoestacionaria circular sobre el ecuador, un proceso que llevará algunas semanas. Estarán operativos a principios del próximo año para brindar servicios de transmisión de televisión en banda C en los Estados Unidos, como parte de una transición ordenada por la Comisión Federal de Comunicaciones para liberar parte del espectro de banda C para conexiones de banda ancha terrestre 5G.

La transición a 5G requiere que los operadores satelitales como Intelsat construyan y lancen nuevos satélites para mantener su programación de banda C para las redes de televisión por cable en los Estados Unidos. Los nuevos satélites de banda C están diseñados para operar en un segmento más estrecho del espectro de banda C, lo que permite migrar otras frecuencias a servicios 5G.

Los satélites Galaxy 35 y 36 son el quinto y sexto nuevos satélites de banda C lanzados por Intelsat este año. Cuatro nuevas naves espaciales Intelsat de banda C se lanzaron a principios de este año en dos cohetes SpaceX Falcon 9, y una séptima y última nueva carga útil de banda C se lanzará en una misión SpaceX en 2023.

Una vez que los satélites Intelsat se separen del cohete Ariane 5, la etapa superior liberará una estructura compuesta de carbono que cubrirá el satélite meteorológico MTG-I1, que se desplegará desde el vehículo de lanzamiento aproximadamente 34,5 minutos después de la misión.

MTG-I1 se someterá a una serie de maniobras posteriores al lanzamiento similares a las de los satélites de Intelsat, expandirá sus paneles solares y se establecerá en órbita geoestacionaria durante hasta un año de puesta en marcha y prueba antes de que los funcionarios confíen en que proporcionará datos vitales para los pronósticos meteorológicos.

“El programa MTG es sin duda un éxito europeo”, dijo Phil Evans, Director General de Eumetsat. “Basándonos en la experiencia de Eumetsat, ESA y un amplio espectro de la industria europea en un proyecto de miles de millones de libras, es uno de los satélites más complejos y avanzados en desarrollo.

“MTG-I se enfocará específicamente en detectar eventos climáticos extremos que evolucionan rápidamente, como tormentas, que tienen el mayor impacto en nuestra sociedad”, dijo Evans en una conferencia de prensa previa al lanzamiento. «Nos proporcionará datos de mayor resolución, mejor calidad de datos y, de hecho, brindará a nuestros usuarios más de 50 veces más datos de los que están disponibles actualmente».

Thales Alenia Space de Francia dirigió el equipo de contratistas paneuropeos que desarrolló el satélite MTG-I1. OHB System AG, una empresa alemana, suministró la estructura del satélite. Thales también desarrolló Flexible Combined Imager, la principal carga útil de adquisición meteorológica de la nave espacial MTG-I1. La empresa italiana Leonardo proporcionó el instrumento Lightning Imager.

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Un cohete Ariane 5 llegó a su plataforma de lanzamiento en la Guayana Francesa el lunes con los satélites MTG-I1 y Galaxy 35 y 36. Crédito de la foto: ESA/CNES/Arianespace/P. Baudón

Los satélites Meteosat de tercera generación reemplazarán a los satélites Meteosat de segunda generación de Europa, o MSG, que se lanzaron entre 2002 y 2015. El primer satélite meteorológico europeo Meteosat se lanzó en 1977 y MTG-I1 será el 12º Meteosat que se lanzará en el marco del programa.

Las actualizaciones de la nueva generación de satélites Meteosat incluyen Flexible Combined Imager, que recopila y transmite imágenes de tormentas que se desarrollan rápidamente sobre Europa cada dos minutos y medio, la mitad del tiempo que se tarda en adquirir una imagen sobre Europa que actualmente se utiliza con Meteosat. satélites MTG-I1 actualizará su vista de África cada 10 minutos, una mejora con respecto a la velocidad de cuadro de 15 minutos ahora disponible para esa región.

La herramienta de imágenes MTG también tiene 16 canales en longitudes de onda visibles e infrarrojas en lugar de los 12 disponibles en los satélites actuales, lo que le permite ver las temperaturas y la estructura de las nubes con más detalle. La resolución del generador de imágenes también se ha mejorado en los satélites de tercera generación de Meteosat, lo que permite vistas más nítidas de las nubes y las tormentas.

«Creo que es importante reconocer que el clima severo muy, muy intenso y muy localizado, algo que puede afectar a un pueblo o ciudad pero es muy local, es increíblemente difícil de predecir», dijo Evans. «Incluso con las mejores computadoras y la mejor ciencia, sigue siendo un verdadero desafío. Las observaciones de un satélite como este nos brindan una oportunidad real de advertir adecuadamente a las personas sobre el clima más devastador”.

La nueva generación de satélites meteorológicos europeos advertirá antes de tormentas eléctricas, tornados e inundaciones. Los satélites Meteosat también se utilizan para rastrear incendios forestales, cenizas volcánicas y nubes de hielo en la atmósfera superior que podrían afectar la aviación.

«Necesitamos mejores pronósticos a corto plazo para las próximas horas para ayudar a los socorristas a tomar las medidas correctas, tanto para asignar sus recursos cuando necesitan responder a un incidente como para darles una oportunidad de aviso cuando eso suceda». ha terminado para que puedan comenzar los esfuerzos de recuperación», dijo Simon Keogh, jefe de aplicaciones espaciales e investigación y desarrollo de pronóstico inmediato en la Oficina Meteorológica del Reino Unido.

El lanzamiento del primer satélite MTG Sounder está programado para fines de 2024 y el lanzamiento de un segundo satélite MTG Imager está programado para 2026. A principios de la década de 2030 se lanzarán dos satélites de imágenes más y un satélite de sondeo más para mantener la cobertura hasta al menos 2040.

«Cuando estos satélites se unan, por primera vez podremos monitorear las condiciones atmosféricas que son las precursoras de un evento meteorológico severo, los eventos climáticos severos que realmente ocurren a medida que ocurren y las ubicaciones más intensas durante las imágenes flash». Evans dijo.

Los satélites de televisión Galaxy 35 (arriba) y Galaxy 36 (abajo) de Intelsat durante la encapsulación en el carenado de carga útil del cohete Ariane 5. Crédito: Crédito: ESA/CNES/Arianespace/S. Martín

Eumetsat proporcionó la mayor parte de los fondos para el programa MTG de seis satélites, pagando el diseño general del sistema, los servicios de lanzamiento, las operaciones y el uso de datos. La adquisición de los satélites estuvo a cargo de la ESA.

«Ha llevado más tiempo del que esperábamos», dijo Paul Blythe, director del programa Meteosat de la ESA. “Cuando desarrollas estas tecnologías, nos llevamos sorpresas. Por definición, cuando llegamos a la cima, a veces el borde nos muerde y hemos tenido dos o tres desarrollos, particularmente con recubrimientos ópticos hemos tenido algunos desafíos y con detectores hemos tenido algunos desafíos».

Si las pruebas posteriores al lanzamiento van según lo planeado, Eumetsat espera que MTG-I1, que pronto será Meteosat 12, esté operativo a fines de 2023.

Los satélites Meteosat son similares a los satélites meteorológicos GOES de NOAA que cubren las Américas y los observatorios geoestacionarios Himawari de Japón sobre la región de Asia-Pacífico.

El lanzamiento del martes marca el penúltimo vuelo del vehículo de lanzamiento Ariane 5, el caballo de batalla de Europa. Dos Ariane 5 más están programados para volar en 2023 antes de la transición al cohete Ariane 6 de próxima generación.

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