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El cohete RS1 de ABL Space Systems en su plataforma de lanzamiento en Alaska. Crédito de la foto: ABL Space Systems

El primer vuelo de prueba del nuevo vehículo de lanzamiento de satélites pequeños ABL Space Systems de Alaska se retrasó hasta diciembre como muy pronto después de que problemas técnicos impidieron tres intentos de lanzamiento la semana pasada.

ABL realizó tres cuentas regresivas durante una fase de lanzamiento de una semana en el Pacific Spaceport Complex en la isla Kodiak, Alaska, para intentar lanzar el primer cohete RS1 de la compañía, un vehículo de lanzamiento de clase orbital capaz de transportar cargas útiles en órbita superiores a una tonelada.

El cohete RS1 tiene 27 metros de altura y es el último de una serie de pequeños vehículos de lanzamiento de satélites desarrollados de forma privada. ABL tiene la intención de unirse a Rocket Lab, Virgin Orbit, Firefly Aerospace y Astra en una nueva generación de empresas comerciales que han puesto en órbita con éxito cargas útiles. Ninguna de estas empresas alcanzó la órbita con éxito en el primer intento.

ABL no proporciona cobertura de video en vivo disponible públicamente de su primer intento de lanzamiento orbital, pero la compañía ha publicado actualizaciones periódicas en Twitter. Un intento de lanzamiento el 14 de noviembre se canceló unos 30 minutos antes de la hora del lanzamiento debido a datos inesperados durante la carga de propulsor en la primera etapa del RS1, que luego se determinó que fue causado por una válvula con fugas en el sistema de presurización.

Un segundo intento de lanzamiento el 17 de noviembre fue abortado en T-menos 1,8 segundos durante el encendido de sus nueve motores E2 de primera etapa de queroseno. ABL dijo que el aborto fue provocado por un problema con el acondicionamiento del oxígeno líquido, el oxidante criogénico utilizado en el cohete RS1.

También se abortó otra cuenta regresiva el lunes 21 de noviembre durante la secuencia de arranque del motor. Ese fue el último intento de lanzamiento disponible para ABL hasta que comience el próximo conjunto de fechas de lanzamiento de la compañía el 7 de diciembre.

Durante los últimos meses, los equipos de ABL en Kodiak han realizado una prueba estática de disparo de la primera etapa del cohete RS1 y una serie de demostraciones de reabastecimiento de combustible en preparación para el primer vuelo de prueba. El cohete de dos etapas puede entregar una carga útil de casi 1.350 kilogramos (3.000 libras) a una órbita ecuatorial de baja altitud o unos 970 kilogramos (2.138 libras) a una órbita polar de 500 kilómetros. según DO.

La capacidad de sustentación del cohete RS1 lo ubica en el extremo superior de la alineación de nuevos proveedores de lanzamiento para satélites pequeños, superando fácilmente el rendimiento del cohete Alpha de Firefly Aerospace, que entró en órbita terrestre baja en su segundo vuelo de prueba el 1 de octubre después de Vandenberg. El lanzamiento de la Fuerza Espacial llegó a la base, California. El cohete Alpha de Firefly colocó sus cargas útiles CubeSat en una órbita más baja de lo esperado, y los pequeños satélites pronto volvieron a entrar en la atmósfera.

El propulsor de electrones de Rocket Lab, el LauncherOne de Virgin Orbit y el vehículo de lanzamiento Rocket 3 de Astra tienen capacidades de carga útil más pequeñas. Astra ha retirado su vehículo Rocket 3 y ahora está desarrollando un vehículo de lanzamiento más grande llamado Rocket 4.

Según ABL, un lanzamiento dedicado con su cohete RS1 cuesta 12 millones de dólares, más que el precio de una misión de Rocket Lab pero por debajo del precio de un cohete más grande como el Falcon 9 de SpaceX. El tamaño del cohete RS1 es “lo suficientemente pequeño para simplificar el desarrollo. Fabricación y operación, pero lo suficientemente grande como para alcanzar el costo de lanzamiento por satélite a una fracción del costo de un vehículo más pequeño”, dice ABL.

Fundada en 2017, ABL tiene su sede en El Segundo, California y está respaldada por fondos de capital de riesgo y dinero de Lockheed Martin. ABL informó una valoración de $ 2.4 mil millones el año pasado durante su última ronda de recaudación de fondos, con una acumulación de más de 75 misiones, principalmente de un pedido importante de hasta 58 lanzamientos de Lockheed Martin. ABL también tiene un contrato para lanzar una misión de demostración de tecnología de satélites pequeños de la NASA y es una de las 13 compañías en la lista de proveedores de servicios de lanzamiento de clase empresarial de la NASA.

La Fuerza Espacial de EE. UU. agregó a ABL a su lista de 11 compañías elegibles para ganar contratos para lanzar cargas útiles de pequeños satélites militares durante un período de nueve años.

Para su primer vuelo de prueba, el cohete RS1 de ABL volará hacia el sur desde la isla Kodiak a través del Océano Pacífico con dos pequeños CubeSats del tamaño de una caja de zapatos para OmniTeq, una empresa con sede en Texas que brinda servicios de lanzamiento de viajes compartidos y planea desplegar una constelación de comunicación por satélites pequeños. servicios. ABL quiere llevar los dos pequeños satélites a una órbita polar.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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