El primer estudio de fósiles de hojas realizado en la nación de Brunei en la isla de Borneo encontró que el grupo dominante actual de árboles, los dipterocarpos, han dominado las selvas tropicales durante al menos cuatro millones de años, según un equipo de investigación internacional dirigido por Penn State. en colaboración con la Universiti Brunei Darussalam. Los resultados publicados en la revista compañeroJsugieren que el paisaje actual es similar al presente durante la Época del Plioceno hace 5,3 a 2,6 millones de años y puede proporcionar una justificación adicional para la conservación de estos bosques, que albergan muchas especies en peligro de extinción.

«Esta es la primera evidencia de que la forma de vida dominante distintiva de Borneo y de todo el trópico húmedo asiático, los árboles de dipterocarpáceas, no solo estaban presentes sino que en realidad eran dominantes. Hemos encontrado muchos más fósiles de dipterocarpos que cualquier otro grupo de plantas», dijo Peter Wilf, profesor de geociencias en Penn State College Earth and Mineral Sciences y miembro cofinanciado de la facultad de los Institutos de Energía y Medio Ambiente (IEE).

Los dipterocarpos son los árboles tropicales más altos del mundo, y el más alto de ellos puede alcanzar una altura de 100 metros (328 pies), que es aproximadamente la altura de un edificio de 22 pisos.

Wilf dijo que las dipterocarpáceas contienen cientos de especies clave que sustentan la biodiversidad en peligro de extinción en Asia tropical al estructurar las selvas tropicales y proporcionar vastos recursos alimentarios a través de la polinización y sus nutritivas semillas. Borneo alberga casi 270 especies de dipterocarpáceas, más de la mitad del total mundial.

«Las hojas fósiles son muy raras en los trópicos húmedos debido a la extensa cubierta forestal y los suelos muy erosionados que oscurecen las cornisas», dijo Wilf.

Los estudios previos de la vida vegetal de la isla generalmente se referían al polen fósil, que es altamente resistente a la descomposición. Sin embargo, debido a que el polen de dipterocarpáceas a menudo no se conserva bien, Wilf dice que estos datos no brindan información completa sobre los paisajes de plantas antiguas en los trópicos asiáticos. Este estudio proporcionó una amplia evidencia fósil de hojas y polen en dos sitios descubiertos por el equipo después de una extensa exploración en Brunei, lo que respalda la idea de que la vegetación diversa y bien estructurada del paisaje actual se asemeja a la presente durante la época del Plioceno. Hace 5,3 a 2,6 millones de años.

«Hay muy poco polen de dipterocarpáceas de las mismas rocas de las que proceden en abundancia los fósiles de hojas de dipterocarpáceas», dijo. «El polen y las esporas representan muchos otros grupos de plantas, incluida una gran cantidad de helechos, pero casi ninguna dipterocarpácea. Eso respalda la idea de que existe un sesgo en contra del polen de la dipterocarpácea».

Ferry Slik, profesor de la Universiti Brunei Darussalam que estudia la ecología de los bosques tropicales y es coautor del artículo, dijo que este es un estudio extremadamente importante de la flora fósil del país.

«Hay muy pocos estudios de fósiles de los trópicos asiáticos», dijo Slik. «Espero que este estudio estimule más esfuerzos de investigación sobre fósiles en los trópicos, ya que nos dirán mucho sobre la historia natural de la región».

Wilf y su equipo descubrieron una variedad de hojas y frutos fósiles, incluidos muchos grupos de plantas que son nativas en la actualidad pero que no se habían encontrado previamente como fósiles en el archipiélago malayo. Estos incluyeron tres géneros diferentes de Dipterocarps, tales como Dryobalanops, cuyas especies están casi todas amenazadas; Plantas de maleza como el azufaifo Ziziphus y melastomas; y una planta aroide trepadora, Rhaphidophoraque está relacionado con la planta de interior popular monstruosa.

Slik dijo que el equipo reconstruyó un ecosistema antiguo casi exactamente como se encuentra hoy en Brunei.

“Con el polen, obtenemos una representación bastante completa de los entornos de manglares y pantanos delimitados por bosques tropicales de dipterocarpáceas de tierras bajas con malezas de helechos muy diversos y muchas enredaderas, incluidos más helechos, azufaifos y aroides. Nos da la oportunidad de ver cómo era el medio ambiente hace millones de años», dijo Wilf. «Era muy similar a lo que se encuentra allí hoy, a pesar de que esos hábitats han sido deforestados en gran parte de Asia tropical».

Wilf dijo que una de las motivaciones de este estudio fue promover la conservación de estas áreas.

“En las selvas tropicales, hay biodiversidad. Brunei tiene aproximadamente el tamaño de Delaware, pero tiene más de siete veces la diversidad de plantas de todo Pensilvania”, dijo. “Esta área tiene un clima perpetuamente húmedo similar a las selvas tropicales del Amazonas o de África Central. Es el hogar de una fauna espectacular que incluye monos narigudos, cocodrilos, cálaos, panteras nebulosas, osos malayos, lagartos voladores, cerdos barbudos y loris perezosos».

Aunque Borneo es uno de los puntos críticos de biodiversidad más importantes del mundo y sus selvas tropicales son antiguas, su biodiversidad se está reduciendo debido a la deforestación, la conversión agrícola y el cambio climático.

Los árboles de dipterocarpáceas son muy buscados en la industria maderera y Borneo sufre altas tasas de deforestación, dijo Slik, quien trabaja para mejorar los ecosistemas tropicales de Asia.

«Borneo y gran parte de las selvas tropicales de Asia están en la zona cero de la crisis de la biodiversidad», dijo Wilf. «Brunei es una joya en el sistema, sin embargo, porque es uno de los pocos países de la región que aún conserva más de la mitad de sus bosques primarios».

Según Wilf, cada descubrimiento paleontológico subraya la importancia de la historia y brinda un apoyo fundamental para establecer áreas protegidas y educar al público.

«Si un grupo vivo tiene una paleohistoria conocida, tiene un valor agregado de conservación y educación y es menos probable que sea destruido», dijo. «La paleontología proporciona la evidencia principal de cómo y por qué la vida se distribuye en la Tierra de la forma en que está, y cuándo llegaron los diferentes grupos de plantas y animales».

Este proyecto comenzó en 2015 como una subvención inicial de IEE para el proyecto de Wilf titulado Paleobotanical and Genomic Biogeography of Living-Fossil Gondwanan Trees in SE Asian Rainforests: Information Biodiversity and Watershed Conservation in the Face of Climate Change and Deforestation. La financiación posterior provino de la Fundación Nacional de Ciencias y la Universiti Brunei Darussalam.

Además de Wilf y Slik, los autores incluyen al estudiante graduado de Penn State Xiaoyu Zou, quien estaba completando su tesis sobre las hojas fósiles de Brunei al mismo tiempo que este trabajo, y al ex estudiante graduado Michael Donovan, quien ahora trabaja en el Museo de Historia Natural de Cleveland. . Otros autores son László Kocsis, Universidad de Lausana; Antonino Briguglio, Università degli Studi di Genoa; David Shaw, Biostratigraphic Associates (Reino Unido) Ltd; y Joseph Lambiase, Lambiase Geoscience.

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