Una muestra de polvo lunar recolectada por Neil Armstrong durante la misión Apolo 11 se subastará en Nueva York el próximo mes. Se espera que la muestra de la luna alcance alrededor de $ 1 millón en una subasta de Bonhams de artefactos raros relacionados con la historia espacial. Y gracias a una serie inusual de eventos, esta será la primera vez que el polvo lunar verificado por la NASA se venderá legalmente.

La autenticación de la Agencia Espacial puede sonar apropiada para un artefacto de Apolo, pero el polvo lunar no es un artefacto ordinario. La NASA ha afirmado durante mucho tiempo que es el único propietario legal del polvo lunar, y se ha visto envuelta en disputas durante las últimas décadas con personas que de alguna manera lograron obtener muestras reales del programa Apolo. La NASA a menudo gana estas batallas. Sin embargo, el polvo lunar a la venta en Bonhams se ha escapado repetidamente de las manos del gobierno y ahora la agencia espacial no puede recuperarlo.

La subasta histórica también es un recordatorio de que la NASA no solo está perdiendo el control de su propio polvo lunar sino, hasta cierto punto, de la propia luna.Mientras la agencia se apresura a lanzar el programa Artemis, una serie de misiones a la luna, con el objetivo de retomar donde lo dejó Apolo, otros países tienen planes para sus propios esfuerzos de excavación lunar. Si bien la recolección de muestras lunares más recientes podría ser crucial para la investigación científica, no necesariamente tienen la misma importancia histórica que el polvo recolectado cuando la humanidad pisó la luna por primera vez.

«Esto representa algo que realmente ha intrigado al mundo», dijo a Recode Adam Stackhouse, el especialista de Bonhams que supervisa la próxima subasta espacial. «¿Estas otras misiones? No es lo mismo. No es tan emocionante para la gente».

Desde que las misiones Apolo trajeron las primeras muestras, el polvo lunar se ha convertido en una especie de producto de moda. Entre 1969 y 1972, la NASA recolectó alrededor de 2200 muestras de rocas, núcleos, guijarros, arena y polvo de la luna, la mayoría de las cuales fueron examinadas por la agencia. Sin embargo, a través de una variedad de circunstancias que van desde la coincidencia hasta el robo flagrante, algunos particulares han conseguido el polvo lunar de la NASA, y algunos incluso han intentado venderlo. La NASA ha afirmado que estas personas están ilegalmente en posesión de propiedad del gobierno y, a lo largo de los años, el gobierno ha utilizado operaciones encubiertas sofisticadas y, a veces, extrañas para recuperar sus muestras lunares. En 2011, una investigación llevó a los funcionarios a Denny’s en Riverside, California, donde se toparon con una mujer de 74 años que intentaba vender un «parche» de roca lunar que Neil Armstrong le había dado a su esposo en la década de 1970.

Pero una muestra ha eludido a la NASA: el polvo lunar ahora a la venta en Bonhams. La saga de cómo la agencia lo perdió comienza cuando Armstrong aterrizó por primera vez en la luna, recogió algunas palas de polvo y almacenó el polvo en una bolsa de emergencia. La NASA realmente nunca tuvo un plan concreto para esta bolsa, y mucho después de que Armstrong regresara a la Tierra, se estimó en $ 15 y se envió al Museo Espacial de la Cosmosfera en Kansas para su custodia. Esta transferencia habría sido trillada, excepto por el hecho de que el director del museo, Max Ary, estaba subastando artefactos que la NASA había prestado a Cosmosphere. Cuando finalmente atraparon a Ary y lo condenaron en 2005, el Servicio de Alguaciles de EE. UU. confiscó cientos de artefactos espaciales robados, incluida la bolsa de polvo espacial de Armstrong.

El Servicio de Alguaciles de EE. UU. finalmente vendió la colección de Ary en una subasta en línea, y una entusiasta de la geología llamada Nancy Lee Carlson pagó $ 995 por un lote que contenía la bolsa, un reposacabezas del módulo de comando Apollo y una llave de lanzamiento para las naves espaciales soviéticas Soyuz T-14. Carlson sospechó que la bolsa de polvo lunar valía mucho más. Para confirmar que el artefacto era genuino, Carlson envió la bolsa a la NASA para que la probaran en 2015. La agencia espacial no solo determinó que la bolsa era genuina, sino también que pertenecía al gobierno. Carlson demandó con éxito a la NASA para recuperar la bolsa (un juez dictaminó que la compró legalmente) y la vendió en Sotheby’s en 2017 por 1,8 millones de dólares. Pero la bolsa había sido limpiada, dejando algunos rastros de polvo lunar en manos de la NASA.

Una caja de muestras abierta con cinco discos de metal, cada uno con polvo lunar adherido.

El polvo lunar se subastará el próximo mes.
Bonhams

Durante las pruebas, la NASA usó pequeños trozos de cinta de carbono para recolectar rastros de polvo lunar de la bolsa y luego adjuntó esa cinta a una serie de pequeños discos de aluminio que la agencia mantuvo en su lugar. Carlson volvió a demandar a la NASA, acusando a la agencia no solo de dañar la bolsa durante la inspección, sino también de llevar consigo algo de polvo lunar. La NASA finalmente se calmó y devolvió casi todo el polvo lunar que había probado a Carlson. Ahora ha puesto a la venta los discos cubiertos de polvo lunar en Bonhams, que se estima podrían venderse por entre 800.000 y 1,2 millones de dólares.

Si por casualidad no realiza la oferta ganadora, hay algunas alternativas. Podría intentar comprar el polvo lunar recolectado por el programa espacial soviético, aunque hay informes de menos de una libra en todo el mundo y las muestras se venden en subastas por cientos de miles de dólares. La agencia espacial de China también tiene algunas libras de roca y polvo lunares, que recolectó usando un rover que envió a la luna en 2020, aunque es poco probable que esa muestra salga a la venta en el corto plazo. En su lugar, podría ser más fácil comprar un trozo de un meteorito lunar que, como sugiere el nombre, provino de una roca lunar que finalmente cayó a la Tierra. Y luego está el «polvo lunar» que se puede comprar en Internet, que, a menos que sea de un meteorito verificado, es casi seguro que no es real.

Al mismo tiempo, la venta de polvo lunar plantea preguntas espinosas sobre quién es el propietario de las piezas espaciales en primer lugar. Los astronautas que participaron en los primeros programas espaciales de Estados Unidos lucharon por el derecho a recibir y vender artefactos que conservaron después de sus misiones, pero desde entonces la NASA se ha vuelto mucho más estricta con respecto a las cosas que usa o encuentra en el espacio. También hay un debate cada vez mayor sobre si es correcto que un individuo o un gobierno posea algo que es importante para toda la humanidad y que posiblemente sea parte del entorno natural de la luna.

“Durante la Guerra Fría era una misión de gran prestigio. Mucho se trataba de la emoción de tener algo de otro cuerpo planetario”, explica Namrata Goswami, el autor de Scramble for the Skies: La gran competencia de poder por el control de los recursos del espacio. «El discurso ha cambiado».

Esto se debe principalmente a que hay una nueva carrera internacional hacia la luna, pero no solo para explorarla y recolectar rocas lunares y muestras de polvo lunar. Varios países, incluidos China y Rusia, ya han lanzado rovers en la superficie lunar, y aún más han expresado interés en eventualmente extraer la luna de sus recursos naturales. Estos incluyen metales raros que podrían usarse para construir naves espaciales o productos electrónicos, así como helio-3, un isótopo raro que se usa en la fusión nuclear. Estados Unidos también podría verse atrapado en esta fiebre del oro lunar: la NASA ya ha reclutado a varias empresas para ayudar a la agencia espacial a excavar el suelo lunar. En conjunto, estos recursos podrían valer billones según algunas estimaciones, lo que hace que las misiones a la luna sean una parte más mundana de nuestras vidas.

Todavía estamos a años de la minería lunar. Pero si sucede y cuando suceda, $ 1 millón en polvo lunar puede parecer un precio exorbitante. Después de todo, los futuros mineros lunares eventualmente descubrirán lo que los astronautas de la era Apolo ya aprendieron: a pesar de sus emocionantes orígenes, el polvo lunar pica en los ojos, se pega a las botas lunares y huele como el cielo después del 4 de julio.

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