R. Eugene Turner ha desarrollado una carrera de casi 50 años en Louisiana estudiando el impacto de las desviaciones de ríos y otras soluciones de ingeniería en los humedales costeros desaparecidos del estado.

Hoy, sin embargo, se encuentra en la posición poco envidiable de oponerse a uno de los proyectos de restauración de humedales más grandes jamás concebidos: el proyecto de desviación de sedimentos de Luisiana de casi $ 2 mil millones en Mid-Barataria Bay en el Bajo Mississippi (Cable climático, 11 de Marzo).

Los expertos dicen que el proyecto, que se encuentra actualmente en una revisión ambiental federal, es la parte más trascendental del esfuerzo de 50 años de Louisiana para restaurar $ 50 mil millones en la costa. Sin él, dicen los funcionarios estatales y los biólogos, el extremo sur de Luisiana dejará de existir a finales de siglo.

¿Pero el proyecto es demasiado grande para fracasar? Turner cree que lo es, y pagó un precio por ello.

«Me han llamado mentiroso en el pleno de la legislatura», dijo Turner en una entrevista telefónica sobre la respuesta de una legislatura a un estudio de 2019 del que fue coautor y que cuestionaba los modelos científicos, las dos propuestas para el desvío de sedimentos en el Mississippi. para Barataria Bay y uno para Breton Sound en el lado opuesto del río.

El documento, que decía que las desviaciones fluviales destruirían más humedales de los que salvarían, se basó en el desempeño de desviaciones anteriores río arriba y tenía diferentes objetivos que las propuestas de la bahía de Barataria y Breton. Aun así, Turner dijo que su investigación, al contradecir el sentimiento predominante, lo llevó afuera.

«En general, si hace preguntas desafiantes, no será invitado a la próxima audiencia», dijo.

Los humedales de Luisiana desaparecieron hace más de medio siglo y gran parte del daño se puede atribuir a actividades humanas como la construcción de diques, el dragado de barcos y el desarrollo de petróleo y gas. Sin embargo, el cambio climático actúa como un multiplicador de fuerzas, ya que las marejadas ciclónicas y el aumento del Golfo de México empujan el agua salada hacia pantanos sensibles y áreas costeras que dependen de las entradas de agua dulce.

Los patrocinadores y defensores del proyecto de la Bahía de Barataria dicen que esa es precisamente la razón por la que son necesarias las desviaciones de ríos a escala de paisaje. Permiten que el Mississippi deposite sedimentos esenciales y agua dulce en los humedales, que son la última línea de defensa contra las marejadas ciclónicas y sustentan una de las pesquerías más productivas del mundo.

«Esta es una piedra angular de la restauración costera en el sureste de Luisiana», dijo Brad Barth, asistente de operaciones de la agencia estatal para la protección y restauración costera que supervisa el plan de restauración histórico. «Nuestros proyectos de desviación de sedimentos son los únicos en nuestro plan de manejo costero que abordan la causa raíz de nuestro problema».

La afirmación de Barth cuenta con el apoyo de académicos dentro y fuera del gobierno que han llevado a cabo una modelación exhaustiva de los proyectos cuyos resultados se incluyen en el borrador de declaración ambiental del Cuerpo de Ingenieros del Ejército.

El EIS identificó una amplia variedad de impactos en los humedales, pero en general declaró que el proyecto ayudaría a crear casi 50 millas cuadradas de humedales durante 50 años, dependiendo de la velocidad del flujo de agua, la distribución de sedimentos y la contrarrestación del aumento del nivel del mar.

No todo el mundo está de acuerdo. Ed Richards, profesor de derecho y director del Proyecto de Políticas y Leyes de Cambio Climático en la Universidad Estatal de Louisiana, cree que la revisión generalmente positiva del Cuerpo de Ejército sobre el desvío de sedimentos de Barataria fue impulsada por actores políticos en Washington y Louisiana involucrados en un experimento con resultados inciertos. .

«Hay mucha influencia en esta causa, y la gente se aferra a ella porque quieren creer que pueden salvar el delta del Mississippi haciendo un agujero en el dique», dijo Richards. «Toda la ciencia simplemente muestra que la mayoría de las veces esto es una tontería, pero tienen modelos matemáticos que dicen que funcionará».

Dichas preocupaciones han sido planteadas por otros científicos costeros dentro y fuera de Louisiana, dijo Richards, pero pocos están dispuestos a tomar medidas contra un proyecto que tiene tanto que ofrecer.

Gary Brown, un topógrafo técnico del Centro de Investigación y Desarrollo de Ingeniería del Cuerpo del Ejército en Vicksburg, Miss., Dijo que estaba al tanto del desacuerdo científico sobre el proyecto de la Bahía de Barataria. Un esfuerzo de modelado de 2019 realizado por Brown y sus colegas mostró “muchos efectos de inundación relacionados con la [water] Distracciones sobre la vegetación. «

Sin embargo, según Brown, la pérdida y recuperación de humedales dependía de varios factores, entre ellos cuándo, cuánto y dónde se liberaba el agua. Dijo que cree que el «esfuerzo y el rigor» detrás de los modelos de la Bahía de Barataria de la Agencia de Restauración y Protección Costera son altos. «La desventaja es que el problema que están enfrentando es complejo en sí mismo», agregó.

Harry Roberts, profesor emérito de LSU, geólogo y ex director del Instituto de Estudios Costeros de la universidad, dijo que incluso con resultados inciertos, “estas desviaciones a gran escala son la única forma de frenar la pérdida de nuestra llanura costera. «

A la afirmación de Turner de que las desviaciones del río destruirían permanentemente los humedales en lugar de construirlos, Roberts respondió: «Están construyendo el delta, las plantas vendrán», incluso si algunos humedales y tierras altas adyacentes se inundaron inicialmente.

«Creo que Turner tiene razón en que tendrá algunos efectos perjudiciales, efectos locales y de corto plazo, pero cuando se mira el panorama general, es muy positivo», agregó.

Reimpreso de E&E News con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2021. E&E News ofrece noticias importantes para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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