Hubo casi un temor religioso en el silencio que cayó sobre la audiencia al comienzo de una conferencia de Stephen Hawking. Por lo general, todos los asientos estaban ocupados, y cuando los bomberos no eran una fuerza a tener en cuenta, había grandes grupos de personas cerca de las salidas y en los pasillos estirando el cuello para ver al físico por primera vez. Y cuando rodó sobre el escenario, el público quedó notablemente impresionado. «A veces hubo 30 o 40 segundos de puro silencio», dice Christophe Galfard, uno de los estudiantes de posgrado de Hawking que se convirtió él mismo en un divulgador de la ciencia. «Para mí fue el silencio lo que hizo que fuera así … lo que provocó mi deseo de ir por este camino».

Pero a pesar de la pasión de Hawking por compartir su trabajo en cosmología y astrofísica con el público, pocos en la audiencia estaban allí para aprender sobre su ciencia. Estaban allí para estar en presencia de una persona que había escalado el monte Sinaí y tenía una idea de los secretos del cosmos. Hawking fue un gran científico, pero en su búsqueda de reconocimiento asumió el manto de un profeta. Fue una ganga que convirtió a Hawking en el científico más destacado de nuestra vida, pero a un precio.

Cuando un profeta habla, habla con toda la confianza e infalibilidad de la revelación divina. Sin embargo, el oficio de un científico, el tejido mismo de su profesión, es la incertidumbre. Casi por definición, un biólogo, físico o químico tiene la cabeza llena de información inexacta. Incluso aquellos con el mayor ego se dan cuenta de que gran parte del conocimiento que han acumulado a lo largo de los años es provisional, incompleto o incluso completamente erróneo. De hecho, el objetivo del científico es reducir un poco esta incertidumbre. Si bien los profetas siempre tienen la razón, los buenos científicos entrenados para estar un poco menos equivocados son provisionales y condicionales por naturaleza. Y eso los hace fáciles de ignorar, incluso si son el único tipo de autoridad que importa.

No Stephen Hawking. Una vez que asumió el manto de profeta a fines de la década de 1980, Stephen Hawking nunca fue ignorado. Casi estaba garantizado que sus libros se venderían, tanto si estaban bien escritos como si eran incluso comprensibles. Sus conferencias solían estar agotadas y los aspirantes llenaban los pasillos para conocer mejor al famoso físico. Podía atraer a una audiencia como ningún otro científico; La prensa y el público se aferraron a cada una de sus palabras, incluso si esas palabras no tenían nada que ver con su trabajo sobre los agujeros negros, la cosmología o incluso revelaron profundas percepciones o conocimientos.

Hawking logró convencer al público de que su opinión siempre importaba. «»[H] Estos comentarios despertaron una atención excesiva incluso sobre temas en los que no tenía conocimientos especiales «, escribió Martin Rees, un amigo cercano y colega suyo», por ejemplo, la filosofía o los peligros de los extraterrestres o las máquinas inteligentes. «Su exceso de confianza – y terquedad – le costó el respeto de muchos de sus colegas, especialmente al final de su carrera.

Quizás el aspecto más difícil de la transformación de la celebridad de Hawking, sin embargo, estuvo relacionado con su discapacidad. Justo cuando comenzaba a hacerse un nombre en el campo de la física, su enfermedad (esclerosis lateral amiotrófica, también conocida como enfermedad de Lou Gehrig) comenzó a morder. Hawking siempre sospechó que su rápido ascenso a través de la física, sus primeros honores, su nombramiento en la Royal Society a la tierna edad de 32 años, incluso su nombramiento a la Cátedra Lucasiana, que Isaac Newton ocupó varios siglos antes que él, probablemente se debieran a su discapacidad que sus capacidades físicas. “Creo que me designaron como suplente para ocupar la cátedra como alguien cuyo trabajo no ignoraría los estándares que esperaba la Cátedra Lucasiana, pero creo que pensaron que no iba a vivir mucho tiempo y luego podrían volver a elegir, después de lo cual podrían encontrar un candidato más adecuado ”, dijo una vez a un entrevistador. «Bueno, lamento decepcionar a los votantes».

Por mucho que esta duda haya molestado a Hawking durante toda su vida, realmente quería ser reconocido por su ciencia en lugar de su perseverancia frente a una discapacidad, Hawking se dio cuenta de que su fama, si no su física, dependía tanto de esta última como de la anterior. Le preocupaba que su enorme reputación se debiera a la caricatura de un genio discapacitado, que se lo considerara un vidente con conocimientos extraordinarios para compensar una incapacidad física. Al mismo tiempo, lo aceptó e incluso ayudó a construir el mito para aumentar su reputación.

El costo para Hawking fue que el mito oscureció la humanidad de la persona detrás de él. En verdad, Hawking no fue el mayor científico de nuestro tiempo. Fue un físico importante cuyo significado se malinterpreta en casi todas partes; una persona que ha sufrido profundamente y también ha causado un sufrimiento profundo; Un científico prominente que rompió la forma de sus antepasados ​​y cambió fundamentalmente el concepto de celebridad científica. Para comprender realmente a Hawking, al igual que para comprender realmente la ciencia, uno debe rechazar el mito y examinar la realidad caótica que se esconde debajo de él. Hawking ya no es visto como un profeta, sino como una persona brillante y defectuosa.

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