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El lanzamiento lunar del cohete Artemis 1 está programado para el 18 de agosto

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La ambiciosa misión lunar Artemis-1 de la NASA regresará a la plataforma por última vez antes del lanzamiento.

La pila Artemis-1 hará el viaje de aproximadamente 6,4 kilómetros desde el edificio de ensamblaje de vehículos del Centro Espacial Kennedy hasta el Complejo de Lanzamiento 39B el 18 de agosto, confirmó la NASA el viernes (5 de agosto). El lanzamiento mantendrá a Artemis 1 en camino para lanzarse en un viaje no tripulado de una semana alrededor de la luna no antes del 29 de agosto.

Artemis 1 pondrá a prueba el megacohete Space Launch System (SLS) y la nave espacial Orion para garantizar la confiabilidad frente a los astronautas que realizarán un viaje similar dentro de unos años, algunos llegarán a la superficie lunar si los planes de la NASA dan frutos.

El próximo lanzamiento sigue certificaciones intensivas del sistema y más de una década de planificación.

“Nuestros equipos han trabajado muy duro durante mucho, mucho tiempo para llegar a este punto”, dijo Rick LaBrode, director senior de vuelo de Artemis 1 en el Centro Espacial Johnson (JSC) de la NASA en Houston, en una sesión informativa en vivo el viernes. La misión, añadió, “es muy especial. Estamos muy emocionados.»

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Artemis 1 será el primer lanzamiento del SLS y solo el segundo de Orion, que entró en órbita terrestre en 2014. Si todo va según lo planeado el 29 de agosto, el SLS atravesará la atmósfera para alcanzar la órbita en solo 8,5 minutos. La etapa superior del cohete gigante colocará a Orión en una órbita de inyección translunar entre 80 y 90 minutos después del lanzamiento.

Estos hitos marcarán el comienzo de 42 días llenos de acción en el espacio para Orión, suponiendo que el lanzamiento se produzca el 29 de agosto. (El tiempo de la misión cambiará ligeramente dependiendo de la fecha de inicio).

«Realmente no tenemos tiempo para recuperar el aliento. Realmente estamos en camino”, dijo Judd Frieling, director de vuelo de promoción y abordaje de Artemis 1 en JSC.

La nave espacial Orion de la NASA en órbita terrestre. (Crédito de la imagen: NASA)

A medida que Orión asciende hacia la luna, la etapa superior del SLS tiene la tarea de usar CubeSats para la luna y otras ciencias mientras se empuja a sí mismo en órbita alrededor del sol.

Orión apuntará a una órbita lunar retrógrada. Permanecerá allí durante varias semanas y luego recibirá asistencia gravitatoria de la luna para el viaje de regreso a la Tierra.

La nave estelar tiene tres objetivos principales en Artemis 1, cada uno diseñado para demostrar resistencia. Los miembros del equipo de la misión quieren que Orion demuestre que puede regresar de manera segura a través de la atmósfera de la Tierra, operar en un «entorno de vuelo» desde el lanzamiento hasta el aterrizaje y mantener a los astronautas seguros dentro durante la recuperación después de regresar a casa.

Las actividades de divulgación, como tomar selfies de sus paneles solares, intentarán mantener al público interesado durante el largo viaje (como lo permitan las tasas de transferencia de datos de Orion desde el espacio).

Por ejemplo, «cuando lleguemos al punto en el que estemos realmente lo más lejos que haya estado jamás una nave espacial tripulada, más lejos que cualquiera de las naves Apolo, queremos capturar eso en un evento de asuntos públicos», dijo LaBrode.

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El último hito importante de la misión de Orión será un reingreso a alta velocidad a través de la atmósfera de la Tierra, apuntando a un parche de salpicadura frente a la costa de San Diego. Descenderá en paracaídas en el Océano Pacífico y, justo antes de la llegada, realizará una maniobra de «orientación de aterrizaje» para deslizarse en las olas del océano en el ángulo correcto.

Allí, la energía del vehículo permanecerá encendida durante aproximadamente dos horas para probar qué tan bien Orion mantiene la refrigeración para los astronautas. Luego, un barco de la Marina de los EE. UU. recuperará a Orión y sacará la nave espacial del agua, dijeron funcionarios de la NASA.

Meses de análisis seguirán a la misión para garantizar que SLS y Orion estén realmente listos para transportar personas. El cronograma actual exige que Artemis 2 lance una tripulación en órbita lunar en 2024 y Artemis 3, la primera misión tripulada de aterrizaje lunar desde el Apolo 17 en 1972, que aterrice en la superficie no antes de 2025.

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