Un cohete Northrop Grumman Antares despega de las instalaciones de vuelo Wallops de la NASA en Virginia el sábado. Crédito: Alex Polimeni / Vuelo espacial ahora

Northrop Grumman se embarcó el sábado en un vuelo de carga desde la costa este de Virginia en un propulsor Antares con una primera etapa diseñada y construida en Ucrania, un lanzamiento exitoso para una misión para entregar alimentos, experimentos y suministros a la tripulación de siete estaciones espaciales del International.

Dos motores principales RD-181 de fabricación rusa cobraron vida, impulsando el cohete Antares de 42,5 metros de altura desde el Pad 0A en el Puerto Espacial Regional del Atlántico Medio en Wallops Island, Virginia.

La etapa de refuerzo alimentada con queroseno fue acelerada y ascendió frente a la costa de Virginia a las 12:40:03 p. m. EST (17:40:03 GMT) del sábado y se dirigió hacia el sureste en una trayectoria para alinearse con la trayectoria de la estación espacial.

Los motores RD-181 de la primera etapa produjeron más de 860,000 libras de empuje en los primeros tres minutos de vuelo antes de ser reducidos y apagados para dar paso a la etapa superior de combustible sólido del cohete. La etapa superior, después de casi minutos de inercia, se encendió para acelerar a la velocidad orbital.

La etapa superior del Antares desplegó el carguero Cygnus de Northrop Grumman casi nueve minutos después del lanzamiento, y la NASA confirmó unas horas más tarde que la nave espacial desplegó sus dos paneles solares en forma de abanico, un hito clave para comenzar a generar energía para el seguimiento de 40 horas. para comenzar la estación espacial.

Una serie de encendidos del motor llevarán a la nave espacial Cygnus a la estación espacial, culminando con la captura de la nave de apoyo por el brazo robótico de la estación espacial a las 4:35 a. m. EST (0935 GMT) del lunes. Los astronautas de la NASA Raja Chari y Kayla Barron operarán el brazo robótico construido en Canadá para agarrar la nave de suministro Cygnus, y los equipos de tierra ordenarán el brazo para acoplar la nave espacial en el puerto inferior del módulo Unity de la estación, donde hay más de tres permanecer meses.

Dina Contella, gerente de integración de operaciones de la NASA para el programa de la Estación Espacial Internacional, dijo que las misiones de carga como el vuelo de reabastecimiento de Cygnus son «críticas para impulsar las investigaciones científicas que hacen de la Estación Espacial Internacional la increíble instalación de investigación que es».

«Por supuesto, los vuelos de carga también entregan suministros para la tripulación y los equipos de mantenimiento crítico, así como hardware para realizar los cambios necesarios en la ISS para respaldar la nueva ciencia», dijo Contella en una entrevista transmitida por la televisión de la NASA.

«Este impulso de investigación particular que se avecina incluye, por ejemplo, la investigación que analiza los efectos de un fármaco en las células cancerosas», dijo. “Tenemos estudios sobre el envejecimiento de la piel y el crecimiento de las plantas. Estamos buscando nuevos sensores de hidrógeno. Esta ciencia ofrece beneficios directos a la gente de la Tierra, así como a las futuras tripulaciones de vuelos espaciales tripulados y futuros vuelos espaciales”.

La misión, conocida como NG-17, también lleva un kit de modificación para prepararse para la llegada de un nuevo par de paneles solares mejorados a la estación espacial en un futuro vuelo de carga de SpaceX. También hay un sistema de eliminación de basura que se puede usar para tirar basura fuera de la esclusa de aire de Nanoracks.

«Las misiones regulares de carga son realmente el elemento vital de la cadena de suministro de la ISS para continuar con la investigación, especialmente a medida que continuamos expandiendo las operaciones de la estación hasta 2030», dijo Contella.

Esta misión Cygnus también introducirá una nueva capacidad para aumentar la altitud de la estación espacial, un servicio proporcionado exclusivamente por Rusia desde que se retiró el transbordador espacial en 2011.

“Este vehículo Cygnus ha sido modificado para tener la capacidad de reiniciar la ISS, lo que significa usar algunos de sus propulsores en el propio vehículo”, dijo Contella. «Anteriormente realizamos una prueba con Cygnus, pero este será nuestro primer uso real de esta capacidad para reiniciar la estación. Y nos brinda otra forma de hacerlo, además de los motores rusos o las capacidades de la nave espacial de carga Russian Progress”.

Foto de archivo de una nave espacial Cygnus en la Estación Espacial Internacional durante una misión anterior. Crédito de la foto: Oleg Skripochka/Roskosmos

La nave de suministro Cygnus será la segunda nave de carga en llegar a la estación espacial en menos de una semana después de que la nave espacial rusa Progress MS-19 se acoplara con éxito al complejo el jueves.

La misión Cygnus entregará más de 8300 libras (alrededor de 3800 kilogramos) de carga a la estación espacial. Aquí hay un desglose del directorio de carga NG-17:

• Requisito de tripulación de 2980 libras (1352 kilogramos)

• 2,883 libras (1,308 kilogramos) de hardware de vehículos

• 1,975 libras (896 kilogramos) de investigación científica

• 200 libras (100 kilogramos) de carga no presurizada

• 132 libras (60 kilogramos) de equipo para paseos espaciales

• 77 libras (35 kilogramos) de recursos informáticos

La NASA tiene contratos multimillonarios con Northrop Grumman, SpaceX y Sierra Nevada Corp. completado para transportar carga hacia y desde la estación espacial. Los dos contratos de suministro de Northrop Grumman cubren 19 misiones operativas de carga hasta 2023, con los próximos dos lanzamientos de Antares/Cygnus programados para agosto y abril de 2023.

La nave espacial Cygnus que vuela en la misión NG-17 de Northrop Grumman se llama «SS Piers Sellers» en honor a un astronauta del transbordador espacial y científico climático de la NASA que murió de cáncer en 2016.

Junto con las piezas de repuesto y el equipo para mantener la estación espacial en funcionamiento, el Cygnus Freighter está repleto de más de una tonelada de equipo de investigación científica.

Los experimentos en camino a la estación espacial de la misión NG-17 incluyen una investigación en la que se examinan células de piel humana hechas por el hombre para evaluar cómo cambian en microgravedad. El deterioro del tejido de la piel es una parte normal del envejecimiento. Cambios similares ocurren en el cuerpo humano en el espacio, pero suceden mucho más rápido.

Los investigadores estudiarán las células de la piel en el espacio, con la esperanza de usarlas como modelo para evaluar productos diseñados para proteger contra el daño de la piel por el envejecimiento en la Tierra.

La misión Cygnus también traerá un experimento de combustión a la estación espacial para evaluar la inflamabilidad de diferentes tipos de materiales utilizados en futuras misiones espaciales, como el dióxido de carbono. B. Podrían utilizarse expediciones tripuladas a la Luna y Marte.

También hay un experimento de demostración de tecnología para evaluar nuevos sensores que pueden detectar mejor el hidrógeno producido como subproducto del sistema de generación de oxígeno de la estación espacial.

Otro experimento explorará el uso de técnicas hidropónicas o basadas en agua y aeropónicas o basadas en aire para cultivar en la estación espacial. Hasta ahora, los astronautas han usado suelo convencional para cultivar vegetales en la estación, pero los sistemas hidropónicos y aeropónicos podrían ofrecer ventajas en tamaño y masa para futuras misiones al espacio.

La nave espacial Cygnus también se lanzará con una demostración tecnológica japonesa de una nueva batería de iones de litio que podría usarse en futuras misiones espaciales, y CubeSats para usar desde el módulo de la estación espacial y fuera de la nave de carga Cygnus en los próximos meses.

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